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Uma floresta de Oregon está em apuros. Parte da resposta: registro em log.

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Numa região do noroeste do Pacífico, uma das espécies de árvores mais importantes da América do Norte está a morrer a um ritmo alarmante. Nesta primavera, como nos últimos anos, as agulhas dos abetos Douglas estão amarelando, ficando vermelhas e caindo no chão nas florestas do sudoeste do Oregon.

Os especialistas atribuem a culpa a uma combinação de factores, incluindo ataques de insectos, secas e aumento das temperaturas causados ​​pelas alterações climáticas. Décadas de supressão de incêndios agravaram os problemas ao perturbar o equilíbrio natural dos ecossistemas.

“As secas, o calor e as alterações climáticas estão a matar amplamente as árvores e não há uma forma clara de colocar esse génio de volta na garrafa”, disse Rob Jackson, ecologista da Escola Doerr de Sustentabilidade da Universidade de Stanford, que está a investigar as formas como as alterações climáticas afeta florestas e pastagens. “Estamos preparando nossas florestas para morrer.”

A crise no Oregon mostra a importância crítica da gestão florestal, uma vez que as alterações climáticas alteram o mundo natural. Os silvicultores dizem que, em muitos casos, precisam de abater os abetos de Douglas, vivos ou mortos, para minimizar o risco de incêndios florestais, promover a saúde das florestas e ajudar os ecossistemas a adaptarem-se às mudanças climáticas. Seus planos incluem a venda de alguma madeira aproveitável.

Mas esses planos tocaram num ponto sensível de alguns ambientalistas, que desconfiam das agências governamentais e as acusam de favorecer a exploração madeireira em detrimento da conservação.

“Entendo por que os grupos ambientalistas são suspeitos, e deveriam ser”, disse Mindy Crandall, professora associada de política florestal na Universidade Estadual de Oregon. As agências federais “não ouviram a sociedade por muito tempo”.

A desconfiança exemplifica um desafio: como é que essas agências, que controlam grande parte das terras na metade ocidental do país, cumprem mandatos concorrentes de conservação, extracção de recursos e segurança contra incêndios à medida que a saúde das florestas diminui em todo o Ocidente?

Os abetos Douglas são uma espécie-chave para as enormes e ecologicamente diversas florestas da região, essenciais para sustentar uma ampla variedade de vida vegetal e animal. São também uma das árvores madeireiras mais importantes do país, amplamente utilizadas na construção de casas e como árvores de Natal.

No sudoeste do Oregon, mais espécies morreram de 2015 a 2019 do que nos 40 anos anteriores combinados. As mortes, embora concentradas em regiões na extremidade inferior da faixa de elevação e precipitação para os abetos Douglas, se espalharam desde 2020: embora menos de 5.000 acres de terra no estado apresentassem morte de árvores em 2021, esse número aumentou para mais de 350.000 acres em 2022.

Este ano, a administração Biden reforçou formalmente a autoridade de conservação do Bureau of Land Management, dando à agência mais liberdade para dar prioridade às preocupações ambientais em conjunto com os seus outros mandatos. E especialistas, incluindo o Dr. Crandall, disseram que a agência e outras agências federais se tornaram mais imparciais e claramente preocupadas com as mudanças climáticas nas últimas décadas.

Mas os grupos ambientalistas ainda guardam suspeitas de longa data decorrentes de quase um século de cortes florestais aprovados pelo governo.

Nathan Gehres cresceu em Applegate Valley, no sul do Oregon, na década de 1980. Na época, a região foi dilacerada por uma batalha pela conservação, conhecida localmente como a Guerra da Madeira, quando ambientalistas lutaram para limitar os projetos de exploração madeireira patrocinados pelo Serviço Florestal dos Estados Unidos e pelo BLM.

“Conheço pessoas que os chamam de Bureau of Lumber and Mining”, disse Gehres, que agora trabalha na Applegate Partnership and Watershed Council, um grupo sem fins lucrativos que tenta desenvolver soluções de consenso para a gestão de recursos naturais. “Eles cometeram erros no passado e acho que dificilmente existe alguma agência governamental que não tenha cometido erros no passado. Mas também, três quartos do Vale Applegate são terras federais. E então, eles são um parceiro extremamente importante.”

O BLM está propondo um projeto plurianual denominado plano de Operações Estratégicas para Segurança, conhecido como SOS, para derrubar árvores vivas e mortas. As árvores estão espalhadas por cerca de 5.000 acres de terra que a agência administra na região de Applegate Valley, que as autoridades dizem ter maior probabilidade de apresentar riscos à segurança durante incêndios florestais.

Como pode ser muito caro remover apenas as árvores mortas, as árvores vivas serão muito provavelmente vendidas como madeira, “pagando a sua saída” da floresta, disse Elizabeth Burghard, gestora distrital do departamento.

O BLM está tentando alcançar a comunidade. A equipa da Sra. Burghard convidou recentemente os residentes para uma visita de campo para ver as árvores moribundas, num esforço para mostrar à comunidade a extensão da crise, aliviar o cepticismo e persuadir os habitantes locais da urgência do problema.

Luke Ruediger, morador da região e diretor de conservação do grupo ambientalista Klamath Forest Alliance, participou da visita de campo e disse que tentou manter a mente aberta sobre as intenções do BLM. Mas embora tenha ficado impressionado com o declínio da saúde da floresta, ele disse que continua preocupado com a possibilidade de a agência manipular a situação para justificar a venda de mais madeira para fins comerciais.

O Sr. Ruediger reconheceu que era necessário abordar o perigo de incêndio na área. “Mas há um histórico de manejo florestal pesado aqui”, disse ele. “Há uma espécie de histórico de preconceito em relação à indústria madeireira.”

Dominick DellaSala, cientista-chefe da Wild Heritage, uma organização de defesa da proteção florestal, visitou as florestas com Ruediger para testemunhar a morte do abeto Douglas e também disse que continuava desconfiado da motivação da agência. “O que as agências farão é escolher a ciência que se ajuste ao resultado desejado”, disse ele.

“É preciso enfrentar as alterações climáticas, porque é isso que está a impulsionar isto”, acrescentou o Dr. DellaSala. “E é preciso reduzir as pressões sobre as florestas através desses tipos de eventos madeireiros.”

Representantes do Bureau of Land Management afirmaram que o plano SOS visava diretamente aumentar a segurança, especialmente dos bombeiros. E com base em 15 anos de monitorização de intervenções, a agência está confiante de que os seus planos podem ser bem-sucedidos, disse Jena Volpe, ecologista de incêndios do departamento.

“Quando o BLM realiza vendas comerciais de madeira, nosso principal objetivo é a saúde da floresta, e o valor econômico das árvores é um subproduto disso”, disse Kyle Sullivan, porta-voz do escritório distrital da agência em Medford, Oregon. que grande parte do público não necessariamente entende. Nossas vendas comerciais de madeira visam realmente a saúde da floresta.”

Pesquisadores em Oregon e em todo o país enfatizaram que o BLM e outros proprietários de terras precisam administrar o declínio do abeto Douglas. Não é apenas o BLM que lida com árvores em crise. A cidade de Ashland, Oregon, também tem operações em andamento para remover os abetos Douglas mortos e moribundos para gerenciar os riscos à segurança pública e tentar melhorar a saúde da floresta.

À medida que as florestas se tornam menos saudáveis, dizem os investigadores, deixá-las intactas irá, em muitos casos, torná-las mais propensas a incêndios florestais graves e mais vulneráveis ​​ao stress hídrico e às doenças.

Em vez disso, será cada vez mais importante geri-los para aumentar a segurança, melhorar a resiliência climática e até criar formas sustentáveis ​​de extracção. Isso pode significar desbaste para diminuir a densidade de árvores numa determinada área, removendo árvores mortas ou plantando espécies que sejam mais resistentes num clima mais quente.

Embora possa parecer intuitivo remover o envolvimento humano e permitir que a floresta restaure alguma forma de equilíbrio, os investigadores afirmam que, após séculos de intervenção humana, as florestas não conseguem, na verdade, corrigir o rumo por si próprias.

“Há uma necessidade real de reduzir a densidade das árvores”, disse o Dr. Crandall, do estado de Oregon. “Temos mexido tanto no sistema natural nos últimos 150 anos, principalmente através da supressão de incêndios, que a floresta está completamente fora de sintonia.”

Mas chegar lá será um desafio para as agências federais, disse Rachael Hamby, diretora de políticas do Centro para Prioridades Ocidentais, um grupo conservacionista apartidário.

“Eles têm que tentar fazer todo mundo feliz e depois acabam não fazendo ninguém feliz”, disse ela.

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