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Um cientista felino explica por que seu gato pode realmente gostar de você

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Este artigo faz parte de nossa seção especial sobre animais de estimação sobre o crescente interesse dos cientistas em nossos companheiros animais.


Nas últimas duas décadas, uma enxurrada de estudos científicos demonstrou, repetidas vezes, que os cães são sábios sociais, altamente sintonizados com os sinais humanos.

Mas mesmo com o florescimento da ciência cognitiva canina, poucos pesquisadores se preocuparam em investigar as habilidades sociais dos gatos. Afinal, os cães descendiam do lobo cinzento social e foram intencionalmente projetados para desempenhar funções específicas ao lado dos humanos. Os gatos, por outro lado, descendiam do solitário gato selvagem africano e não sofreram a mesma pressão seletiva das pessoas. Eles eram vistos como anti-sociais e também, em boa medida, pouco cooperativos, o que os tornava sujeitos de pesquisa pouco atraentes.

Nos últimos anos, no entanto, um punhado de cientistas implacáveis ​​produziu um pequeno conjunto de pesquisas sugerindo que subestimamos as habilidades sociais dos gatos, e que o interesse está crescendo. “Vejo cada vez mais artigos a cada ano”, disse Kristyn Vitale, cientista de comportamento animal da Unity Environmental University, no Maine. “Temos muito que atualizar.”

Vitale, que tem três gatos, costuma colaborar com Monique Udell, diretora do laboratório de interação humano-animal da Oregon State University. Vitale conversou com o The New York Times sobre sua pesquisa – e sobre seu estudo dos sonhos sobre a cognição dos gatos.

O seguinte foi editado e condensado para maior clareza.

O que as pessoas tendem a errar sobre os gatos?

A maior coisa que vejo são pessoas afirmando que os gatos não são criaturas sociais ou que a interação social não é importante para os gatos. Os gatos são realmente flexíveis em seu comportamento social. Portanto, é altamente individual e baseado no gato e em suas experiências pessoais.

Os gatos precisam experimentar a socialização com os humanos dentro de um período importante de suas vidas para que se desenvolva um comportamento social saudável em relação às pessoas. Então, se você tem um gato que nunca encontrou uma pessoa antes, especialmente quando era gatinho, ele crescerá temendo os humanos, porque nunca aprendeu que os humanos eram algo que poderia ser uma fonte de coisas boas.

Quando recebem as experiências certas, vemos que os gatos de companhia podem definitivamente formar laços com seus donos, esses laços podem ser fortes e estáveis ​​ao longo do tempo.

Você deu aulas de treinamento de gatinhos. O que isso implica?

Muito parecido com uma aula de cachorro, fazíamos coisas como sentar, vir quando chamado, ir para o tapete, andar com arnês e coleira. Na aula final, as pessoas ensinavam um truque que queriam fazer com seu gato. Então eu fiz as pessoas ensinando pularem através de um arco. Acho que o comportamento mais avançado era sentar e ficar enquanto andava de caiaque em um lago.

Tínhamos mais de 50 gatinhos e seus donos. Os gatinhos, de 3 a 8 meses, puderam vir para esse ambiente, fazer treinos, fazer socialização e nunca tivemos briga. Muito disso é administrar a situação, observar o comportamento dos gatos. Quando um gato começa a mostrar sinais de estresse, é hora de acabar com isso e mandá-lo para casa.

No que você está trabalhando agora?

Estamos coletando dados sobre intervenções assistidas por gatos para crianças com diferenças de desenvolvimento. Assim, as crianças trazem seus gatos de estimação para nossa unidade na Oregon State University e aprendem como treiná-los, como ler sua linguagem corporal e comportamento. Estamos a analisar se existem benefícios potenciais para a criança em termos de atividade física ou de bem-estar social e, por outro lado, se existem benefícios para o gato. Existe um vínculo mais profundo entre o gato e a criança? Existem diferenças no comportamento social ou na capacidade de ler sinais sociais?

Qual é o seu sonho de estudar?

Acabamos de começar a explorar a cognição social dos gatos de estimação e de abrigo, mas ainda não fizemos isso com esses gatos que vivem ao ar livre. Tem os gatos que moram em Roma, no Coliseu. No Japão, existem ilhas de gatos, que visitei, onde existem enormes grupos de gatos vivendo juntos. Acho que seria interessante observar: quão socialmente inteligentes são esses gatos que vivem ao ar livre?

O que você gostaria que os donos de gatos soubessem?

Lançamos um projeto de pesquisa que mostrou que quando você presta atenção aos gatos, os gatos passam mais tempo com você. Acho que muitas vezes as pessoas pegam um gato e o deixam ficar em casa e não fazem nada com ele. Na verdade, trata-se apenas de explorar esse vínculo, o que eles preferem e o que vocês podem fazer juntos.

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