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Um alvoroço sobre um caso de doping chinês, exceto na China

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Nos últimos anos, quando atletas da China foram acusados ​​de doping, o governo mobilizou seu aparato de propaganda de jornais estatais, comentaristas de televisão e contas de mídia social para defender os atletas e desviar as críticas ao sistema esportivo da China.

Desta vez, diante da raiva de atletas olímpicos rivais e das acusações de acobertamento da revelação de que 23 nadadores chineses de elite testaram positivo para uma substância proibida antes de competir nos Jogos Olímpicos de 2021, a China está adotando uma abordagem diferente: silêncio virtual.

Mesmo com a questão sendo amplamente debatida no exterior, incluindo no Congresso na semana passada, a cobertura da mídia doméstica chinesa tem sido limitada a um punhado de declarações oficiais concisas. Os censores têm meticulosamente eliminado e limitado as discussões online sobre a disputa — um nível de censura que especialistas dizem ser raro fora dos tópicos politicamente mais sensíveis.

A mudança de tática, dizem os especialistas, reflete o que está em jogo para a China semanas antes do início dos Jogos Olímpicos em Paris. Onze dos 23 nadadores que testaram positivo em 2021 foram nomeados para o esquadrão que vai para Paris. A natação é um dos esportes de maior destaque da China, no qual Pequim investiu pesadamente ao longo das décadas para transformar o país em uma potência olímpica.

A China negou as acusações de irregularidades. Há muito tempo, ela busca limpar seu setor esportivo, intensificando os testes após escândalos de doping nos anos 1990 e no início dos anos 2000. Isso torna as sugestões de um encobrimento altamente embaraçosas para a China, onde a competição atlética tem um papel descomunal em polir a imagem do Partido Comunista Chinês no poder.

“Basicamente, não há cobertura da mídia sobre isso na China, o que é muito diferente de antes, quando outros atletas chineses foram acusados ​​de doping”, disse Haozhou Pu, professor associado da Universidade de Dayton que estuda esportes na China.

O Sr. Pu disse que as autoridades provavelmente esperam que a história, que foi relatada pelo The New York Times em abril, morra antes do início das Olimpíadas para que não distraia o público chinês ou a equipe de natação da China. Isso pode explicar a resposta contida da China, disse o Sr. Pu.

“Nenhuma notícia pode ser uma boa notícia”, disse o Sr. Pu.

Quando o nadador mais famoso da China, Sun Yang, foi acusado de doping em 2018, a mídia estatal examinou a imparcialidade da investigação com ampla cobertura, e os usuários de mídia social foram autorizados a deixar centenas de milhares de comentários expressando apoio ao Sr. Sun.

Em comparação, a cobertura da mídia estatal sobre os 23 nadadores foi amplamente limitada a comentários oficiais. Autoridades chinesas disseram que os testes positivos dos nadadores em 2021 foram baseados em pequenas quantidades da substância proibida que vieram de alimentos contaminados, uma explicação que alguns especialistas questionaram. Os próprios nadadores não fizeram comentários públicos.

Reportagens de notícias chinesas trouxeram declarações do Ministério das Relações Exteriores da China dizendo que o país tinha uma política de tolerância zero ao doping, e da agência antidoping da China, Chinada, contestando as reportagens do The Times e acusando o jornal de violar a “ética e a moral da mídia”. Uma exceção foi um editorial no Global Times, um jornal do Partido Comunista, que acusou nações rivais de intencionalmente “manipular a questão do doping” e “difamar o programa de natação da China”.

A discussão da história também parece ser fortemente censurada no Weibo, uma plataforma de mídia social chinesa semelhante ao X. Buscas por termos como “doping”, “teste de drogas”, “drogas proibidas”, “natação antidoping” e “time de natação chinês” geralmente revelam postagens de artigos de notícias chineses que trazem declarações oficiais do Ministério das Relações Exteriores e da agência antidoping da China.

Ainda em 2022, os censores da internet permitiram que os usuários do Weibo se reunissem em torno de Lyu Xiaojun, um levantador de peso vencedor da medalha de ouro olímpica que foi suspenso por doping. Dezenas de usuários chineses de mídia social acusaram os “ocidentais” de incriminar o Sr. Lyu.

Mais notavelmente em 2012, a mídia estatal chinesa saiu em defesa da sensação adolescente Ye Shiwen, uma nadadora cuja vitória recorde nos 400 metros medley individual nos Jogos de Londres foi recebida com sugestões de que ela poderia ter usado drogas para melhorar o desempenho.

A Sra. Ye, que tinha 16 anos na época, nunca testou positivo, e muitos na China viram as alegações como ultrajantes. A emissora estatal da China a elogiou por suportar a “humilhação” nas mãos da “mídia ocidental psicologicamente desequilibrada”. (A Sra. Ye, que não está entre os 23 nadadores, está competindo em Paris no mês que vem.)

Xiao Qiang, especialista em censura chinesa na Universidade da Califórnia, Berkeley, disse que o nível de censura em torno da disputa atual sobre os 23 nadadores é semelhante ao que seria aplicado a discussões sobre assuntos muito mais sensíveis. Tais tópicos incluem o massacre de manifestantes pró-democracia na Praça da Paz Celestial em 1989 e as eleições em Taiwan, a democracia insular independente de fato reivindicada por Pequim, disse o Sr. Xiao.

Ele observou que esta também pareceu ser a primeira vez que censores impuseram uma proibição geral a comentários online criticando atletas acusados ​​de doping. Antes, comentários expressando desaprovação de atletas às vezes passavam despercebidos, como com o Sr. Sun, uma figura polarizadora que alguns usuários chineses da internet consideravam arrogante e merecedor de sua proibição subsequente por doping.

O escândalo veio em um momento ruim para a principal autoridade esportiva da China, a Administração Geral do Esporte, que supervisiona o Comitê Olímpico Chinês. Em maio, a China anunciou que o ex-chefe da autoridade, Gou Zhongwen, estava sendo investigado por corrupção.

A explicação oficial da China para os testes positivos pode levantar questões do público chinês sobre a competência com que as autoridades de natação estão gerenciando seus atletas.

Chinada afirma que os 23 nadadores foram involuntariamente contaminados com traços de uma substância proibida chamada trimetazidina, ou TMZ, um medicamento usado para tratar pacientes com doenças cardíacas que também pode ajudar os atletas a aumentar a resistência e acelerar os tempos de recuperação. Chinada disse que os nadadores ingeriram TMZ por meio de alimentos contaminados da cozinha de um hotel. Não explicou como a substância foi parar nos pratos dos atletas.

Autoridades americanas e outros especialistas, citando protocolo, disseram que os nadadores deveriam ter sido suspensos ou identificados publicamente, aguardando investigação adicional. Eles disseram que a falha em fazê-lo recaiu sobre autoridades esportivas chinesas; o órgão internacional de governo da natação, World Aquatics; e a Agência Mundial Antidoping, ou WADA, a autoridade global sediada em Montreal que supervisiona programas nacionais de testes de drogas.

Este mês, o The Times revelou que três dos 23 nadadores testaram positivo vários anos antes para outra droga para melhorar o desempenho. Eles também evitaram ser identificados publicamente ou suspensos.

A WADA confirmou os testes positivos para “quantidades vestigiais” da substância proibida, conhecida como clenbuterol, uma droga comumente encontrada na carne em alguns países como a China, que também pode ajudar os atletas a aumentar o crescimento muscular e queimar gordura. A WADA disse que os três nadadores foram contaminados por alimentos contaminados, mas não explicou por que a China não cumpriu as regras que os obrigam a divulgar publicamente os testes positivos.

Olivia Wang e João Liu contribuiu com relatórios.

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