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Trey Cunningham, estrela de Hurdles, assume que é gay

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Trey Cunningham achou aqueles primeiros telefonemas excruciantes. Ele passou a vida aprendendo a manter a calma enquanto estava na pista, sob intensa pressão, no brilho da multidão. Mas enquanto esperava em silêncio que sua família e seus amigos atendessem, esperava para contar a eles que era gay, ele se viu pingando de suor. Foi, ele disse, a “coisa mais assustadora que já fiz”.

Ele seguiu em frente, aos 20 anos, pelo mesmo motivo que ele está discutindo publicamente agora, cinco anos depois. Há uma técnica que Cunningham usa há muito tempo em seu treinamento. “Nós dizemos nossos objetivos em voz alta”, ele disse. “Se há algo que queremos alcançar, nós dizemos. Colocar algo em palavras o torna real.”

Que Cunningham — um dos principais atletas de alta barreira do mundo — esteja pronto e disposto a fazer isso não o torna único. Ele não é o primeiro atleta de elite, ou mesmo o primeiro corredor americano de ponta, a discutir sua sexualidade.

Como um dos poucos atletas masculinos ativos que se sentiram confortáveis ​​o suficiente para se assumir, Cunningham ainda é uma raridade. “Há muitas pessoas que estão nesse espaço estranho”, disse ele. “Elas não estão fora. Mas é meio que compreendido.”

Nos últimos cinco anos, essa também tem sido a realidade de Cunningham. Ele nunca tinha realmente pensado muito sobre sua sexualidade no ensino médio; ele estava muito ocupado, ele disse, “saindo com amigos, se divertindo”, alimentando sonhos de jogar pelo Boston Celtics e então, quase para sua surpresa, descobrindo que gostava de “me atirar em objetos sólidos em alta velocidade”.

Foi na faculdade que ele começou a “explorar a ideia”, mas não houve nenhuma percepção repentina, nenhum momento de lâmpada. “Levei um tempo para saber que parecia certo”, disse ele.

Ele atribui isso à sua criação. Cunningham cresceu em Winfield, Alabama, um lugar que ele descreveu como “rural, bastante conservador, bastante religioso: o tipo de lugar onde você não queria ser o garoto gay na escola. Então eu tinha certas expectativas de como seria minha vida, e levei um tempo para entender que ela parecia diferente daquilo.”

O mesmo, ele disse, era verdade para seus pais. Essa foi a decisão mais difícil de todas, quando ele decidiu que era o momento certo para fazê-la, e houve, como ele disse, alguma “rejeição” nas notícias.

“O que era verdade para mim também era verdade para meus pais”, ele disse. “Eles tinham certas expectativas para seu garotinho, para como seria sua vida, e isso é OK. Eu dei a eles um período de carência de cinco anos. Eu tinha que levar meu tempo. Eles poderiam levar o deles também.”

Essa equanimidade é bastante típica de Cunningham. Embora ele tenha perdido uma vaga nas Olimpíadas de Paris deste verão nas seletivas dos EUA no mês passado, ficando em nono lugar nos 110 metros com barreiras em um campo “empilhado” — “Se você se sair bem nas seletivas dos EUA, sabe que tem uma boa chance de ganhar uma medalha”, disse ele — ele ainda está em 11º lugar no mundo. Em 2022, ele ganhou a medalha de prata no evento no campeonato mundial em Eugene, Oregon.

Apesar desse sucesso, ele se descreve, tanto pelo seu padrão quanto pelo de atletas de elite, como um personagem relaxado. Isso não é palpite, ele diz; ele tem provas científicas. Sua tese de mestrado na Florida State University envolveu a avaliação de atletas estudantes para estabelecer quais traços de personalidade tinham a correlação mais forte com o esgotamento. Ele aplicou o teste psicométrico a si mesmo e descobriu que era “quase tranquilo demais”.

Quaisquer preocupações que ele abrigasse enquanto fazia aquelas ligações, no entanto, provaram ser equivocadas. Seus pais eram a exceção. A regra era compreensão ou — da maneira mais gentil possível — algo um pouco mais próximo de um encolher de ombros.

Ele teve a sensação de que pelo menos alguns de seus amigos estavam “esperando por mim”, então a confirmação não fez nenhuma diferença para esses relacionamentos, ele disse. “Eu tive muita sorte de ter um grupo de pessoas que não se importavam”, ele disse.

A reação dentro do atletismo tem sido semelhante. Embora os esportes de nível olímpico sejam, naturalmente, um ambiente competitivo e implacável, ele descobriu que seu esporte é instintivamente solidário. Cunningham pensou muito, nos últimos anos, sobre o porquê disso, e chegou à conclusão de que o atletismo tem uma espécie de identidade dupla.

É, em certo sentido, a forma mais pura de esforço atlético, a medida mais verdadeira de quem é o mais rápido e o mais forte, quem pode saltar mais alto ou arremessar mais longe. Mas o atletismo também é, de muitas maneiras, um “esporte para desajustados”, disse ele.

Seus exemplos favoritos são os arremessadores de peso. “Eles são as pessoas mais fortes no estádio”, ele disse. “Mas eles também têm o trabalho de pés mais delicado.” É uma disciplina para aquele subconjunto de nicho da população que tem braços de fisiculturista e pés de bailarina. “O atletismo tem algo para todos”, disse Cunningham.

Ele também tem uma determinação única e sem remorso. “A única coisa que importa é se você está correndo rápido hoje ou não”, ele disse.

Ainda assim, poucos atletas homens se sentiram confortáveis ​​discutindo sua sexualidade abertamente. Afinal, é algo intensamente pessoal.

Ele também não acredita particularmente que seja algo que alguém deva sentir que tem que fazer. Ele gostaria que o atletismo, e a cultura em geral, chegassem a um lugar onde “as pessoas não tivessem que ‘sair do armário’”, ele disse, onde as pessoas pudessem “simplesmente continuar sendo elas mesmas”.

Mas ele sabe que fazer isso traz considerações práticas e potencialmente financeiras: sua profissão poderia facilmente exigir que Cunningham competisse em lugares onde sua sexualidade, amplamente conhecida, poderia colocá-lo em perigo. Ele teria, ele disse, que consultar sua gerência antes de viajar para um encontro em um país como o Catar, onde a homossexualidade é um crime, por exemplo.

Ele acredita, no entanto, que, embora não seja o primeiro nem o único atleta ativo de sua posição a discutir sua sexualidade em público, fazê-lo tem valor. Ele não sente que foi inibido em suas performances nos últimos anos, quando sua sexualidade permaneceu um segredo bem guardado. Ele não dá a impressão de que qualquer grande peso está sendo tirado ao discuti-la agora.

Qualquer estresse e tensão que existissem diminuíram há cinco anos, quando ele fez aquelas ligações para seus amigos e familiares. Todos que ele acha que precisam saber já sabem há algum tempo, ele disse.

Mas aquele velho mantra de treinamento permaneceu com ele. Cunningham é um escritor, por inclinação; ele acha que colocar seus pensamentos no papel o ajuda a trabalhar neles. Mas ele sabe que há momentos em que vale a pena dizer algo em voz alta. Ajuda a tornar as coisas reais.

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