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Temperaturas elevadas e buscadores de lucro amplificam perigos no Hajj

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Huda Omari ficou sentada do lado de fora do escritório de uma corretora na Jordânia por dois dias, esperando seu visto para fazer o hajj anual, ou peregrinação, à Arábia Saudita.

No Egito, os três filhos de Magda Moussa juntaram seus recursos para juntar quase US$ 9.000 para realizar o sonho de acompanhar sua mãe ao hajj. Quando ela recebeu o sinal verde para a viagem, ela disse, parentes e vizinhos em sua aldeia uivaram em comemoração.

A peregrinação de um dia é uma jornada espiritual profunda e uma caminhada árdua sob as melhores circunstâncias. Mas este ano, em meio ao calor recorde, pelo menos 1.300 peregrinos não sobreviveram ao hajj, e as autoridades sauditas disseram que mais de 80 por cento dos mortos eram peregrinos que não tinham permissão.

A Sra. Omari e a Sra. Moussa estavam entre um grande número de peregrinos não registrados que dependiam de operadores turísticos ilícitos ou fraudulentos para contornar o processo oficial de autorização. Ambas disseram que estavam cientes de que a viagem única na vida seria física e financeiramente exigente, mas nenhuma delas previu o calor terrível ou os maus-tratos que enfrentariam.

“Fomos humilhados e punidos por estar lá ilegalmente”, disse a Sra. Omari, 51, ao The New York Times após retornar para casa.

Com quase dois milhões de pessoas participando a cada ano, não é incomum que peregrinos morram de estresse pelo calor, doenças ou enfermidades crônicas durante o hajj. E não está claro se o número deste ano foi maior do que o normal porque a Arábia Saudita não relata os números regularmente. No ano passado, 774 peregrinos morreram somente da Indonésia, e em 1985 mais de 1.700 pessoas morreram ao redor dos locais sagrados, a maioria delas de estresse pelo calor, descobriu um estudo na época.

Mas as mortes deste ano chamaram a atenção para o lado preocupante de uma indústria que lucra com peregrinos que muitas vezes passam anos economizando para completar um dos ritos mais importantes do islamismo.

Para controlar o fluxo de visitantes e evitar tragédias como a debandada de 2015, o governo saudita tentou registrar peregrinos. Aqueles que estão registrados devem comprar um pacote de viagem sancionado pelo governo que se tornou caro demais para muitos.

Aqueles que entram com outros tipos de vistos de visitantes têm dificuldade de acessar as medidas de segurança colocadas em prática pelas autoridades. Então, os meios financeiros dos peregrinos determinaram as condições e o tratamento que eles experimentaram, incluindo sua proteção contra — ou exposição a — o calor cada vez mais perigoso e extremo do Golfo.

Peregrinos registrados ficam em hotéis na cidade sagrada de Meca ou em Mina, uma cidade de tendas brancas que pode abrigar até três milhões e que oferece chuveiros, cozinhas e ar-condicionado. Eles também são transportados entre os locais sagrados, poupando-os do sol quente.

Os não registrados em Meca se viram amontoados em apartamentos vazios em um distrito ao sul que se tornou popular entre os agentes de viagens que os atendem, de acordo com alguns dos que foram. Durante os meses em torno do rito, esses agentes alugam prédios inteiros e os lotam com peregrinos.

Ainda assim, muitos não se intimidam. E, à medida que os peregrinos retornam aos seus países de origem, uma imagem mais clara está surgindo das condições que eles suportaram.

Trabalhando com as autoridades sauditas, a Jordânia limitou o número de pessoas autorizadas a participar do hajj anualmente. E as autoridades jordanianas disseram na semana passada que prenderam 54 pessoas e fecharam três agências de viagens depois que 99 jordanianos morreram durante o hajj.

A Sra. Omari mora em Irbid, a segunda maior cidade da Jordânia, onde ela disse que vende especiarias para ganhar dinheiro extra. Ela juntou 140 dinares jordanianos, quase US$ 200, para um visto que permite que muçulmanos visitem locais sagrados sauditas, mas os exclui do hajj.

No total, a Sra. Omari pagou 2.000 dinares (mais de US$ 2.800) por um pacote que incluía viagem, seguro e acomodações. Embora não fosse “uma quantia pequena”, ela disse, ainda era apenas metade do custo do pacote oficial do hajj.

O Egito, onde a inflação crescente e uma moeda enfraquecida colocaram a peregrinação fora do alcance de muitos, pode ter tido um dos maiores números de fatalidades este ano, mas as autoridades de lá não confirmaram o número. Autoridades egípcias fecharam recentemente 16 operadoras de turismo e prenderam e acusaram dois corretores de viagens.

Os três filhos de Magda Moussa há muito sonhavam em levá-la ao hajj, e este era o ano em que esse sonho se tornaria realidade. Custaria a eles 120.000 libras egípcias (quase US$ 2.500) somente para a viagem dela, e eles a acompanhariam por 100.000 libras egípcias cada. Ainda assim, o custo era substancialmente menor do que o pacote oficial.

Quando a Sra. Moussa, uma avó viúva que trabalhava como técnica de telecomunicações, recebeu seu visto, sua família e vizinhos na vila de Bahadah, perto da capital Cairo, comemoraram sua boa sorte.

O hajj é um dos cinco pilares do islamismo, datando de séculos atrás, quando os peregrinos começaram a andar nas pegadas dos profetas. Todos os muçulmanos que são física e financeiramente capazes são obrigados a realizá-lo pelo menos uma vez.

Hoje, há pacotes de visitantes diferenciados para os registrados e uma lacuna cada vez maior entre aqueles que podem pagar por esses pacotes e os não registrados que não podem.

Quando a Sra. Omari chegou, ela disse que lhe foi atribuída uma sala em um prédio onde o ar condicionado mal funcionava.

“Os corredores pareciam estar pegando fogo”, ela disse.

Então ela desembolsou mais dinheiro para comprar um hotel decente, onde dividiu o quarto com mulheres de sua cidade natal.

A Sra. Moussa teve mais sorte: seus filhos pagaram centenas de dólares para que ela tivesse uma cama em um quarto de hotel com outras três mulheres, enquanto os filhos gastaram mais de US$ 200 para dormir em um colchão no chão de outro prédio, em um quarto lotado com oito homens.

À medida que o hajj se aproximava, as batidas policiais se intensificaram, disseram testemunhas.

“Somos peregrinos. Somos muçulmanos”, disse a Sra. Omari. “Não estamos aqui para causar problemas.”

Corretores em pânico, temendo prisão, cortaram a eletricidade ou desconectaram o serviço de internet em alguns prédios para fazê-los parecer desocupados, disseram testemunhas. Alguns até acorrentaram os portões dos prédios para manter os peregrinos dentro e a polícia fora.

“Muitas vezes nos sentíamos presos”, disse Ahmed Mamdouh Massoud, um dos filhos da Sra. Moussa. Ele já havia viajado como peregrino não registrado antes, ele disse. Mas este ano, ele se sentiu muito mal recebido.

“Nunca vi nada tão ruim quanto desta vez”, disse ele, descrevendo a forte presença policial, dezenas de postos de controle e verificações aleatórias.

A Sra. Moussa disse que sua família vivia de comida enlatada que trouxeram do Egito durante o hajj e, por medo, se aventuravam a sair apenas para comprar iogurte e tâmaras em Meca.

A Sra. Omari, que chegou quase um mês antes do início do hajj, em meados de junho, permaneceu trancada no quarto que dividia com outras quatro mulheres, saindo apenas para realizar ritos religiosos.

“Sabemos que só vamos uma vez na vida, e foi isso”, disse ela.

Na véspera do Dia de Arafat — o dia em que os peregrinos se reúnem perto do Monte Arafat como um dos rituais do hajj — nenhum carro ou ônibus a buscaria porque ela não tinha a permissão certa, disse a Sra. Omari. Então ela caminhou 12 milhas para chegar à planície de Arafat sob um sol escaldante com umidade sufocante. As temperaturas ultrapassaram 120 graus durante o período do hajj.

“Era como fogo vindo do céu e sob seus pés”, ela disse.

A Sra. Moussa disse que tentou embarcar em um ônibus, mas um policial saudita exigiu autorizações para o hajj dela e das mulheres com quem estava. O policial ameaçou encerrar a peregrinação, tão próxima do zênite, se elas não conseguissem apresentar as autorizações.

“Depois de todos esses anos desejando esse dia, agora eles querem nos impedir?”, ela disse.

A Sra. Moussa, magoada com o tratamento, disse que saiu silenciosamente do ônibus pela porta dos fundos. Ela empacotou seus pertences e os equilibrou na cabeça, e então começou a andar. Parando apenas para rezar ou pedir informações, ela andou pela noite.

“Eu estava usando chinelos de plástico”, ela disse. “Quando cheguei, eles estavam tão gastos que parecia que eu não estava usando nada nos pés.”

Enquanto ela caminhava, ela disse, peregrinos em ônibus com ar condicionado a observavam enquanto ela mancava pelo caminho. Alguém gravou um vídeo dela que viralizou no Egito.

As famílias das duas mulheres chegaram à planície de Arafat, mas a caminhada de volta expôs a tragédia da situação.

“Pessoas mais jovens do que eu estavam mortas”, disse a Sra. Moussa. “Foi de partir o coração.”

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