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Se você der uma sauna a um sapo, ele pode lutar contra um fungo mortal

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Durante décadas, uma doença fúngica mortal tem perseguido os anfíbios do mundo, exterminando rãs, sapos e salamandras desde os lagos montanhosos dos Estados Unidos até às florestas tropicais da Austrália. A doença, conhecida como quitridiomicose, ou quitrídeo, levou à extinção de pelo menos 90 espécies de anfíbios e contribuiu para o declínio de outras centenas, de acordo com uma estimativa.

“Chytrid é uma pandemia sem precedentes na vida selvagem”, disse Anthony Waddle, biólogo conservacionista da Universidade Macquarie em Sydney, Austrália. “Estamos vendo espécies e populações desaparecerem.”

Mas, como muitos inimigos formidáveis, o quitrídeo tem um calcanhar de Aquiles. O fungo que é o principal culpado – conhecido como Batrachochytrium dendrobatidis, ou Bd – floresce em climas frios e não suporta o calor.

Agora, um novo estudo fornece evidências de que os conservacionistas podem ser capazes de manter o fungo sob controle, dando às rãs um lugar quente para passar o inverno. Uma simples pilha de tijolos aquecidos pelo sol, descobriram os pesquisadores, atrai o sapo-sino verde e dourado, uma espécie australiana vulnerável. Estes abrigos térmicos aumentam a temperatura corporal das rãs, ajudando-as a combater infecções fúngicas e, talvez, preparando-as para a sobrevivência a longo prazo.

“Se dermos às rãs a capacidade de eliminar as suas infecções com o calor, elas o farão”, disse o Dr. Waddle, o primeiro autor do novo artigo, que foi publicado quarta-feira na Nature. “E provavelmente serão resistentes no futuro.”

O sapo-sino verde e dourado, que costumava ser comum no sudeste da Austrália, desapareceu de grande parte da paisagem e agora está listado como ameaçado de extinção no estado de Nova Gales do Sul.

Em Sydney, onde residem alguns dos sapos-sino restantes, o quitrídio costuma surgir no inverno e no início da primavera, quando as temperaturas diurnas podem atingir o máximo na casa dos 60 graus. Na primeira de várias experiências documentadas no novo artigo, o Dr. Waddle e os seus colegas descobriram que as rãs preferiam climas mais amenos quando estavam disponíveis. Quando colocadas em habitats com gradiente de temperatura, as rãs gravitaram em torno de áreas que estavam a 84 graus Fahrenheit, em média, mais quentes do que o ideal para Bd.

Numa segunda experiência, os investigadores colocaram rãs infectadas por fungos numa variedade de climas. Algumas rãs passaram semanas num frio relativo, em habitats regulados para 66 graus. Essas rãs abrigaram altos níveis de fungos durante semanas. Nos meses que se seguiram, mais da metade deles morreu, disse Waddle.

Mas as rãs alojadas em ambientes mais quentes, ou com acesso a uma ampla gama de temperaturas, recuperaram rapidamente das infecções, descobriram os investigadores.

As rãs que se recuperaram do quitrídio, com a ajuda desse tipo de “tratamento térmico”, também ficaram menos suscetíveis à doença no futuro. Quando foram expostas novamente ao Bd seis semanas mais tarde – sem o benefício de um habitat quente – 86% delas sobreviveram, em comparação com 22% das rãs que não tinham sido previamente infectadas.

Finalmente, os investigadores testaram estas descobertas em grandes recintos exteriores que se assemelhavam mais às condições do mundo real. Os cientistas empilharam alguns tijolos cheios de buracos em cada recinto, cobrindo cada pilha com uma pequena estufa. As estufas foram expostas ao sol em metade dos recintos e sombreadas no restante.

Então, eles soltaram uma variedade de sapos em cada recinto. Algumas das rãs nunca tinham sido expostas ao Bd antes, enquanto outras estavam ativamente infectadas com o fungo ou já tinham sobrevivido a uma infecção.

Os abrigos sombreados e não sombreados atraíram sapos, que se acomodaram nos buracos dentro dos tijolos. Mas os sapos com acesso aos tijolos aquecidos pelo sol mantiveram temperaturas corporais que eram aproximadamente seis graus mais altas do que os sapos que receberam abrigos sombreados, descobriram os cientistas. Essa elevação na temperatura foi suficiente para reduzir a quantidade de fungos que os sapos estavam abrigando. “Apenas alguns graus de diferença podem desequilibrar a balança para os sapos”, disse o Dr. Waddle.

As rãs que sobreviveram a encontros anteriores com quitrídeos também tiveram infecções relativamente leves, descobriram os investigadores, mesmo quando não tiveram acesso aos abrigos aquecidos pelo sol.

Os resultados sugerem que os refúgios térmicos podem funcionar como uma espécie de “imunização bruta”, disse o Dr. Waddle, ajudando as rãs a sobreviver ao seu primeiro ataque ao Bd e deixando-as menos suscetíveis no futuro. “Então você está semeando a população com sapos resistentes que reduziriam o nível populacional de quitrídio.”

A estratégia não funcionará para todos os anfíbios ameaçados — nem todos eles buscam calor, por exemplo — mas pode ser uma intervenção de baixo custo que beneficia muitos, disse o Dr. Waddle, que espera testar a abordagem com outras espécies de sapos.

Enquanto isso, ele instalou abrigos no Parque Olímpico de Sydney, que abriga uma população selvagem de sapos. Ele também está atraindo o público, incentivando os moradores locais a “construir uma sauna para sapos”, disse ele. “Estamos tentando fazer com que as pessoas os coloquem em seus quintais.

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