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Raptos abalam o Quénia enquanto os protestos anti-governamentais continuam

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Um ativista foi levado enquanto organizava uma campanha de doação de sangue para manifestantes feridos. Outro disse que foi sequestrado enquanto trabalhava em casa depois da meia-noite, com sua esposa e três filhos dormindo por perto. Um terceiro disse que foi espancado e vendado antes de ser jogado no porta-malas de um carro.

Todos eles disseram que foram detidos pelas forças de segurança do governo no Quênia nas últimas duas semanas depois de se manifestarem contra um projeto de lei polêmico para aumentar impostos no país do Leste Africano, que enfrenta dificuldades financeiras.

Alguns participaram da onda de protestos antigovernamentais que abalaram o Quênia depois que o projeto de lei foi introduzido pela primeira vez. Pelo menos 39 pessoas foram mortas durante confrontos com a polícia em junho, de acordo com a Comissão Nacional de Direitos Humanos do Quênia.

Pelo menos 32 pessoas, incluindo ativistas, profissionais da área médica e influenciadores de mídia social, foram sequestradas ou detidas arbitrariamente, de acordo com entrevistas com monitores de direitos humanos e dezenas de ativistas, incluindo cinco que relataram terem sido sequestrados. Alguns falaram sob condição de anonimato porque temiam retaliação.

Eles contaram como homens armados, com balaclavas e veículos sem identificação, os arrancaram das ruas ou de suas casas no meio da noite, vendaram-nos, espancaram-nos e interrogaram-nos sobre seu envolvimento nos protestos.

“Eles eram como um enxame de abelhas”, disse Gabriel Oguda, analista de políticas e colunista, referindo-se aos homens encapuzados e armados que o agarraram em sua casa em Nairóbi, a capital, às 2 da manhã da noite anterior a um grande protesto.

Ele disse que eles o esbofetearam e bateram, revistaram a casa, exigiram saber se ele havia recebido dinheiro para organizar protestos e então ordenaram que ele desbloqueasse seu telefone. Quando ele disse que alguns aplicativos em seu telefone exigiam sua impressão digital para desbloquear, eles ameaçaram cortar seu polegar, ele disse.

Alguns dos apreendidos ainda estão desaparecidos, disseram advogados. Os desaparecimentos abalaram o Quênia, uma âncora de longa data de estabilidade no Chifre da África. Ativistas dizem que os desaparecimentos deixaram uma mancha indelével no governo do presidente William Ruto, um importante aliado ocidental que foi festejado pelo presidente Biden em maio, quando o Quênia foi designado um grande parceiro de segurança americano.

Na semana passada, um juiz do Tribunal Superior chamou os incidentes de “sequestros” e ordenou que a polícia e o Serviço Nacional de Inteligência, uma agência civil cujo diretor é nomeado pelo presidente, parassem, citando a Constituição.

Durante uma discussão ao vivo com quenianos no site de mídia social X na sexta-feira, o Sr. Ruto foi confrontado por um ativista político que disse que policiais o espancaram, roubaram sua casa e depois o levaram para um local desconhecido.

“Se esse é o tipo de tratamento pelo qual você passou, peço desculpas”, disse o Sr. Ruto. “Não está certo.” O presidente também disse que prometeu investigar “um novo problema chamado sequestro” e garantir que a polícia siga os procedimentos legais ao fazer prisões.

A polícia não respondeu a vários pedidos de comentários.

“Os sequestros e assassinatos mostram o quão antiliberal o estado queniano, especialmente o executivo, e sua polícia assistente se tornaram”, disse Njoki Wamai, professor assistente de relações internacionais na Universidade Internacional dos Estados Unidos-África, em Nairóbi.

Um ativista que foi capturado disse que um rifle foi engatilhado próximo à sua cabeça. A maioria dos entrevistados disse que foram deixados encapuzados e algemados por horas, sem água ou comida e mantidos em salas frias em locais desconhecidos, usando roupas finas.

George Towett Diano, um ativista de direitos humanos e fazendeiro do Condado de Trans-Nzoia, no Vale do Rift, reduto do presidente Ruto, disse que durante semanas recebeu ligações anônimas pedindo que ele parasse de protestar contra o projeto de lei de finanças.

Temendo por sua vida, o Sr. Diano, 29, decidiu partir para Nairóbi no final de junho. Antes que pudesse fugir, ele foi emboscado por cinco homens portando pistolas, ele disse.

O Sr. Diano disse que foi espancado, vendado e empurrado para o porta-malas de um carro. Depois de ser interrogado por várias horas, os homens o deixaram em uma cidade a cerca de 80 milhas de distância, ele disse. Eles pegaram suas roupas ensanguentadas e o deixaram de cueca boxer, ele disse. Desde então, o Sr. Diano diz que tem vivido com medo, com alguns familiares, amigos e parceiros de negócios com medo de se associar a ele.

“Estamos sendo vistos e perfilados como uma ameaça à nação”, disse o Sr. Diano. “Mas começamos um movimento para tornar este país melhor, e nenhuma quantidade de intimidação nos fará ceder.”

Para muitos quenianos, os últimos sequestros lembram o regime autoritário de Daniel arap Moi, cujos 24 anos no poder, de 1978 a 2002, foram marcados por corrupção, sequestro de opositores, tortura e execuções extrajudiciais.

“Um precedente perigoso foi estabelecido”, disse Faith Odhiambo, presidente da Law Society of Kenya, uma organização de advogados que trabalha para libertar manifestantes. “O presidente quer governar, mas quer governar com medo.”

O vice-presidente do Quênia, Rigathi Gachagua, que tem sido cada vez mais marginalizado pelo presidente Ruto, também acusou o Serviço Nacional de Inteligência de conduzir os sequestros recentes, bem como uma série de execuções extrajudiciais no ano passado. A Anistia Internacional disse que houve 136 execuções extrajudiciais no Quênia em 2023, com muitas vítimas morrendo sob custódia policial.

O diretor da agência de inteligência não pôde ser contatado para comentar.

“Ruto levou o Quênia de volta aos dias de Moi”, disse a Sra. Wamai, a professora.

O projeto de lei para aumentar impostos foi apresentado em maio. A receita dos impostos era para ajudar a pagar a dívida impressionante do Quênia. Mas muitos quenianos, irritados com os excessos do governo e sobrecarregados pelo alto custo de vida, denunciaram a legislação.

Depois que os legisladores aprovaram o projeto de lei em 25 de junho, os manifestantes violaram o Parlamento e incendiaram parte dele. As autoridades responderam com uma repressão violenta, durante a qual centenas de pessoas ficaram feridas e detidas. O Sr. Ruto rejeitou o projeto de lei no dia seguinte, mas os manifestantes desde então exigiram sua renúncia.

Na sexta-feira, o presidente ordenou uma auditoria da dívida do país, reduções de pessoal e despesas do governo, além de aposentadorias para funcionários públicos com 60 anos ou mais.

Autoridades do governo disseram que as manifestações foram financiadas por potências estrangeiras, uma alegação que os manifestantes negaram, argumentando que eles fazem parte de um movimento liderado por jovens e sem liderança que transcende classe e tribo.

“​​Esses jovens são o presente que o Quênia sempre quis”, disse Julius Owino, um músico e gerente de estação de rádio cuja música “Unbwogable” se tornou uma sensação nacional em 2002, durante os últimos dias do Sr. Moi no poder. “As crianças estão nos mostrando como nos levantar e ser destemidos”, disse o Sr. Owino.

Mas para muitos jovens quenianos, o preço dos protestos tem sido alto.

Pelo menos um ativista que falou com o The New York Times relatou ter sido assediado sexualmente e intimidado. Outros foram informados de que eles e suas famílias ficariam magoados se falassem publicamente sobre o que aconteceu. Todos foram interrogados sobre quem era seu líder e quem estava financiando os protestos antigovernamentais.

Um ativista que falou com o The Times disse que lhe disseram para compartilhar os nomes de outros ativistas. Ele disse que seu interrogador lhe disse: “‘Se você quer continuar falando sobre esse projeto de lei e o governo, é melhor procurar asilo em outro lugar'”, disse ele.

Por enquanto, manifestantes e ativistas de direitos humanos dizem que um clima de medo permanece generalizado entre aqueles que continuam a agitar contra o governo. Muitos mudaram seus números de telefone e se esconderam. Eles lutam para dormir, tendo sobrevivido a uma experiência traumática.

O Sr. Oguda, analista de políticas e colunista, disse que depois de ser colocado em um carro pelos homens armados que exigiram seu telefone, ele foi instruído a ficar de bruços.

“Eu disse a mim mesmo que se este é o dia em que eles deveriam me matar, então é”, disse o Sr. Oguda. “Não havia nada que eu pudesse fazer sobre isso.”

Ele foi finalmente levado para uma delegacia de polícia em um condado vizinho e interrogado por cinco policiais. O Sr. Oguda foi solto depois de um dia, sem nunca ser acusado de nenhum crime.

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