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Putin uma vez tentou restringir o programa nuclear da Coreia do Norte. Isso acabou.

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À medida que a Rússia de Vladimir V. Putin e a China de Xi Jinping aprofundavam o seu confronto com o Ocidente ao longo da última década, estiveram sempre unidas aos Estados Unidos em pelo menos um projecto geopolítico: desmantelar ou pelo menos conter o arsenal nuclear da Coreia do Norte.

Isto é, até o início da guerra na Ucrânia, há dois anos.

Num dos momentos mais duros do regresso à Guerra Fria, a visita de Putin na quarta-feira a Pyongyang – e o anúncio de um pacto para fornecer “assistência mútua em caso de agressão” – sublinhou que os esforços dos três maiores países do mundo potências nucleares para deter a proliferação nuclear pela Coreia do Norte estavam morrendo há algum tempo. Putin e Kim Jong-un, o líder do Norte, acabaram de presidir o serviço memorial.

Putin fez muito mais do que abandonar qualquer aparência de desejo de garantir a contenção nuclear. Ele prometeu ajuda tecnológica não especificada que – se incluir as poucas tecnologias críticas que Kim procurou aperfeiçoar – poderia ajudar o Norte a conceber uma ogiva que pudesse sobreviver à reentrada na atmosfera e ameaçar os seus muitos adversários, a começar pelos Estados Unidos.

Em nenhum lugar das declarações feitas na quarta-feira houve sequer uma sugestão de que a Coreia do Norte deveria desistir de qualquer uma das suas estimadas 50 ou 60 armas nucleares. Pelo contrário, Putin declarou: “Pyongyang tem o direito de tomar medidas razoáveis ​​para reforçar a sua própria capacidade de defesa, garantir a segurança nacional e proteger a soberania” – embora não tenha abordado se essas medidas incluíam um maior desenvolvimento das armas nucleares do Norte.

Embora a mudança tenha sido clara, o que ela poderia pressagiar é impressionante. “Esta é, sem dúvida, uma renovação das garantias de segurança da era da Guerra Fria”, disse Victor Cha, que trabalhou em questões relacionadas com a Coreia do Norte durante a administração de George W. Bush. Essas garantias datam de um tratado de defesa mútua de 1961, agora extinto, entre Pyongyang e Moscovo.

Desta vez, porém, o acordo “baseia-se em necessidades transaccionais mútuas – artilharia para a Rússia e tecnologia militar de ponta” para a Coreia do Norte, disse Cha, actualmente no Centro de Estudos Estratégicos e Internacionais. “Eles estão unidos não pela ideologia, como na Guerra Fria, mas pela oposição comum aos EUA e à ordem liberal ocidental”, acrescentou.

À medida que a ameaça da Coreia do Norte cresce, disse Cha, é quase certo que o novo pacto solidificará uma aliança de segurança cada vez mais formal entre o Japão, a Coreia do Sul e os Estados Unidos.

Os russos sinalizaram o que estava por vir há 18 meses.

Desesperado por mais artilharia para pressionar o esforço de guerra na Ucrânia, Putin recorreu a Kim para obter alguma ajuda modesta com munição no final de 2022. Esse gotejamento agora se transformou em uma inundação: cinco milhões de cartuchos de munição, pelas estimativas de Os serviços de inteligência ocidentais e uma gama crescente de munições fabricadas na Coreia do Norte amontoaram-se no que o Departamento de Estado disse serem 11 mil contentores cheios de armas. Seguiram-se mísseis balísticos.

É um reflexo do facto de a Coreia do Norte ter agora, talvez pela primeira vez na sua história, uma valiosa moeda de troca de que um dos seus aliados no seu impasse com o Ocidente necessita: é um prodigioso produtor de armas.

No início, Kim ficou feliz em receber petróleo e alimentos em troca. Mas nas avaliações de inteligência que circulam em Washington e na Europa, dizem as autoridades, há uma preocupação crescente de que o líder norte-coreano esteja agora determinado a superar o último grande obstáculo tecnológico para tornar o seu país num Estado com armas nucleares de pleno direito – a capacidade de alcançar qualquer Cidade americana com suas armas nucleares.

A Rússia detém as chaves; a questão é se está disposto a entregá-los.

“A necessidade de apoio da Rússia no contexto da Ucrânia forçou-a a conceder algumas concessões há muito procuradas à China, à Coreia do Norte e ao Irão”, disse Avril Haines, diretora da inteligência nacional, ao Congresso em março, “com o potencial de minar, entre outras coisas, normas de não proliferação de longa data.”

Em sessões fechadas e confidenciais, ela foi muito mais específica, conduzindo os principais membros do Congresso através da gama de tecnologias que Kim ainda não demonstrou ser capaz de dominar. A maioria delas envolve manter uma ogiva nuclear no ar por 6.000 milhas e garantir que ela possa sobreviver e atingir seu alvo com precisão ao reentrar na atmosfera.

Esse é o passo com o qual uma série de presidentes norte-americanos disseram não conseguir conviver. Antes da conclusão da reunião desta semana em Pyongyang, o Sr. Cha escreveu que a perspectiva de ajuda russa ao Norte “representa a maior ameaça à segurança nacional dos EUA desde a Guerra da Coreia”.

“Esta relação, profundamente enraizada na história e revigorada pela guerra na Ucrânia, mina a segurança da Europa, da Ásia e do território dos EUA. No meio de questões de primeiro plano, como as guerras na Ucrânia e em Gaza”, afirmou, a “administração relega este problema para segundo plano por sua própria conta e risco”.

É claro que Washington tem enfrentado tantos avisos sobre os perigos do arsenal da Coreia do Norte – desde o seu primeiro teste nuclear, há 18 anos – que este se tornou quase a música de fundo da convulsão geopolítica.

Kim também demonstrou vontade de atacar os Estados Unidos de formas não nucleares. O Norte foi responsável por um hack devastador da Sony Pictures há uma década, que destruiu a maior parte da capacidade computacional do estúdio. O ataque foi motivado pela decisão da Sony de lançar “The Interview”, uma comédia de Seth Rogen e James Franco sobre dois jornalistas enviados para assassinar Kim.

Em muitos aspectos, preparou o terreno para as modernas guerras cibernéticas, e o Norte financiou a expansão do seu programa nuclear através da invasão de bancos centrais e de outros alvos ocidentais lucrativos.

Uma série aparentemente interminável de sanções financeiras das Nações Unidas não conseguiu paralisar nem a expansão nuclear nem o programa de mísseis do Norte, estreitamente relacionado. Os esforços americanos de sabotagem funcionaram, mas não por muito tempo.

Isso deixa os Estados Unidos dependentes do frio cálculo da dissuasão: lembrar ao Norte, com exercícios de bombardeiros de longo alcance, que um ataque aos Estados Unidos ou aos seus aliados resultaria quase certamente na destruição do país. Mas um pacto de segurança credível com Moscovo complicaria esse raciocínio, com a sua sugestão de que a Rússia poderia potencialmente contra-atacar em nome do Norte. Os termos do acordo de quarta-feira, no entanto, não foram claramente definidos.

Os anúncios de Putin na quarta-feira também foram um lembrete de que o sucesso contínuo da Coreia do Norte na busca de armas nucleares marca um dos maiores fracassos bipartidários de Washington. Tudo começou na administração Clinton; confrontado com uma crise emergente com o Norte em 1994, a administração considerou retirar o seu programa nuclear emergente antes de produzir uma única arma.

O Presidente Bill Clinton recuou, convencido de que a diplomacia era o melhor caminho – o início de três décadas de negociações intermitentes. A China e a Rússia ajudaram, juntando-se às “Conversações a Seis” com a Coreia do Norte, que procuravam subornar o seu programa.

Quando isso ruiu, houve sanções e um grupo de monitorização das Nações Unidas que deveria apresentar publicamente provas de evasão de sanções. Quando a operação de monitorização foi renovada recentemente nas Nações Unidas, a Rússia liderou com sucesso o esforço para se livrar dela, pelo menos por agora.

Agora existem dois desafios imediatos pela frente para os Estados Unidos, Japão, Coreia do Sul e outros aliados. A primeira é tentar impedir a transferência da tecnologia que Kim tem na sua lista de compras. Inclui, dizem Cha e outros especialistas, os meios para construir submarinos silenciosos com armas nucleares e a tecnologia para escapar das defesas antimísseis.

No passado, Putin forneceu projetos de mísseis ao Norte, informaram funcionários da inteligência americana, mas há poucas evidências de que ele tenha ajudado com armas nucleares reais. Agora o Norte tem influência: manter o depósito de artilharia aberto para Putin pode depender de Kim conseguir o que deseja.

E ninguém está a observar isto mais de perto do que os iranianos. Eles também estão fornecendo drones aos russos. Autoridades dos EUA acreditam que os dois estão discutindo mísseis. E ainda na semana passada, os iranianos aumentaram a pressão sobre Israel e os Estados Unidos, dizendo que estavam a colocar as suas centrifugadoras mais avançadas – capazes de transformar rapidamente o stock de combustível do Irão no material necessário para fabricar três armas nucleares – nas profundezas de uma instalação subterrânea que pode estar além da capacidade de Israel de alcançar bombas destruidoras de bunkers.

Se a estratégia da Coreia do Norte funcionar, os iranianos também poderão ver um benefício em se aproximarem ainda mais da Rússia. E Putin poderá concluir que tem pouco a perder.

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