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Por que até o chanceler do Reino Unido, Jeremy Hunt, teme perder esta eleição

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Com aldeias dignas de postais, pubs rurais e um inconfundível ar de riqueza, há poucos redutos maiores para o Partido Conservador britânico do que Surrey, onde os eleitores escolheram Jeremy Hunt, o actual chanceler do Tesouro, como legislador em cinco eleições consecutivas.

Mas até ele admite que poderá sair do Parlamento depois de 4 de julho.

“Sou muito conhecido localmente, bato de porta em porta, converso com as pessoas e tenho alguns seguidores em meus 19 anos como membro do Parlamento”, disse Hunt ao The New York Times na última vez. semana enquanto se preparava para apelar por votos em Chiddingfold, 80 quilômetros a sudoeste de Londres. “Mas este é definitivamente o mais difícil que já foi.”

O facto de o segundo homem mais poderoso do governo se considerar agora o oprimido é uma prova da escala da ameaça que os conservadores enfrentam nas eleições gerais do próximo mês. Irritados com a estagnação económica, o impacto do Brexit e uma crise nos serviços públicos após anos de austeridade governamental, os eleitores conservadores tradicionais estão a abandonar o partido nos prósperos distritos ingleses que há muito fornecem o seu apoio mais confiável.

Várias sondagens de opinião prevêem uma vitória esmagadora do Partido Trabalhista, da oposição, que afastaria muitos legisladores conservadores de longa data do Parlamento. Embora Hunt, que foi criado na região e ainda mora lá, ainda possa superar as probabilidades, os analistas dizem que ele é vulnerável.

“Eu ficaria realmente surpreso se Jeremy Hunt sobrevivesse, francamente”, disse Robert Ford, professor de ciência política na Universidade de Manchester, acrescentando que mesmo que as conexões locais de Hunt, a política moderada e o alto perfil lhe rendessem um forte voto pessoal , “não é exatamente um bote salva-vidas quando você enfrenta um tsunami”.

Em locais arborizados como Chiddingfold, onde o pub da aldeia data do século XIV, a ameaça mais potente não vem do Partido Trabalhista, mas dos liberais democratas centristas, ou Lib Dems, cujos índices de votação subiram recentemente. O tipo de política mais moderada do partido é mais palatável para os eleitores de tendência conservadora que não estão dispostos a mudar para o Trabalhismo.

Godalming e Ash, que Hunt espera vencer, é um novo eleitorado criado depois que as fronteiras locais foram redesenhadas, mas inclui grande parte da área que ele representa desde 2005. E esta parte de Surrey tem muitos passageiros que trabalham em empregos bem remunerados. financiar empregos em Londres, bem como aqueles que saíram da capital para constituir família.

Nas áreas onde estão em melhor posição para derrotar os Conservadores, os Liberais Democratas também esperam persuadir os eleitores centristas ou de esquerda, que normalmente favorecem os Trabalhistas ou o Partido Verde, a mudarem o seu apoio, um processo conhecido como votação táctica.

Em Shere, a aldeia onde Hunt frequentou a escola pela primeira vez, uma placa do Lib Dem fica do lado de fora da casa de Bob Jarrett, que trabalhou para a Comissão Europeia antes de se aposentar na aldeia há mais de duas décadas. “Sou membro do Partido Trabalhista”, admitiu Jarrett com um sorriso, “mas votar no Partido Trabalhista aqui é um desperdício de voto, por isso voto no Liberal Democrata”.

Os críticos dizem que os conservadores são os únicos culpados pelo motim ocorrido em seu quintal. A antiga primeira-ministra Liz Truss sacrificou a reputação de competência económica do partido ao assustar os mercados financeiros com um plano de cortes fiscais não financiados. O seu antecessor propenso a escândalos, Boris Johnson, alienou os conservadores moderados com formação universitária no Sul com a sua retórica bombástica pró-Brexit, o desdém pelos negócios e a violação das regras de confinamento durante a pandemia de Covid.

Muitos Conservadores permaneceram no partido nas últimas eleições porque o Trabalhismo era então liderado por Jeremy Corbyn, um legislador de extrema esquerda. Mas o seu sucessor, Keir Starmer, levou o partido firmemente para o centro e é uma perspectiva muito menos assustadora.

“Estes são eleitores que não partilham a visão do mundo do Partido Conservador pós-Brexit – sobre o Brexit, sobre a imigração, sobre os valores sociais, sobre o tema nacionalista”, disse o professor Ford.

O beneficiário aqui poderia ser o candidato liberal democrata Paul Follows.

“Não creio que tenha havido alguma mudança de paradigma em relação aos conservadores, penso que os conservadores se afastaram das pessoas”, disse Follows enquanto tomava café num café em Godalming. Quanto a Hunt, ele acrescentou: “Ele foi ministro de gabinete quatro vezes – se ele está aqui pensando que é o oprimido, acho que as coisas se desviaram um pouco no mundo”.

Enquanto Hunt se dirigia para a prefeitura de Chiddingfold vestindo jeans, jaqueta e camisa de gola aberta, ele culpou os ventos contrários globais pelos problemas enfrentados por seu partido e pelo primeiro-ministro Rishi Sunak.

“Acho que é semelhante à forma como o presidente Biden está lutando nos EUA, depois de um período em que os eleitores foram realmente prejudicados pela pandemia e pela inflação”, disse ele ao The Times. “Os governos em exercício sofreram.” Mas, ele admitiu: “Nós mesmos não fizemos tudo certo”.

Lá dentro, o questionamento feito por Hunt por cerca de 40 moradores foi educado, mas muitas vezes crítico. O gelo quebrou cedo, quando o celular do chanceler tocou e ele desligou, declarando: “Não é Rishi”. Depois, foram abordadas questões sobre impostos, economia, cuidados de saúde, partidos que quebraram o confinamento em Downing Street e o Brexit, às quais Hunt se opôs durante um referendo de 2016, mas que agora apoia.

Para complicar as coisas, Hunt enfrenta um desafio à sua direita do Reform UK, o sucessor populista do Partido Brexit. O candidato reformista na área, Graham Drage, disse que a decisão do aliado de Trump, Nigel Farage, de liderar o partido aumentou o seu apoio, embora numa área que votou pela permanência na União Europeia.

Defensor da desregulamentação e dos cortes de impostos, Drage, consultor independente, não se perturba quando lhe perguntam se, ao obter votos dos conservadores, estará a ajudar os liberais democratas a destituir Hunt.

“Eu não teria absolutamente nenhuma preocupação com isso”, disse Drage. “Não faz sentido reeleger os conservadores para que possam trair todos por mais quatro ou cinco anos.”

Jane Austin, que trabalha na equipe parlamentar de Hunt, disse que sempre tratou a área como uma cadeira marginal, mas que desta vez: “Há provavelmente mil, dois mil votos nela – é onde realmente acho que estamos. ”

Se ele perdesse, Hunt poderia ser a vítima eleitoral conservadora de maior destaque desde Michael Portillo, ex-ministro, em 1997, ano em que Tony Blair levou o Partido Trabalhista ao poder de forma esmagadora. Mas Hunt, 57 anos, é popular nesta área e particularmente em Shere, a aldeia onde foi criado e onde seu irmão mais novo, Charlie, viveu até sua morte no ano passado, de câncer, aos 53 anos.

Do lado de fora da Hilly’s Tea Shop, em Shere, Craig Burke, dono de uma empresa de software de saúde, lembrou como recentemente correu uma maratona com Hunt para arrecadar dinheiro para uma instituição de caridade contra o câncer.

“O que acontece com Jeremy é que ele ganhou dinheiro nos negócios antes de entrar na política, então nunca foi uma questão de dinheiro”, disse Burke. “Ele entrou nisso com as intenções certas.”

Contudo, a maré contra os conservadores é tão forte que até os amigos estão a pensar cuidadosamente em como votar.

“Se eu não conhecesse Jeremy, estaria na mentalidade do país”, disse Burke. “Para ter uma mudança.”

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