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Para a primeira cidade francesa libertada no Dia D, a história é pessoal

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Soldados americanos uniformizados saem dos bares e cafés ao redor da Praça 6 de Junho, bebendo cerveja e fumando cigarros.

Phil Collins grita nos alto-falantes. Bandeiras americanas tremulam em chaminés e janelas, em linhas aéreas e até mesmo no pescoço de um golden retriever trotando com seu dono.

Isto é realmente a França?

“Este é o 53º estado”, disse Philippe Nekrassoff, vice-prefeito local, enquanto atravessava a praça, com seu marco romano e sua igreja medieval, enquanto pára-quedistas norte-americanos usando boinas marrons jogavam futebol com um grupo de adolescentes locais. “Os americanos estão em casa aqui.”

Aqui está Ste.-Mère-Église, um pedaço de cidade no noroeste da Normandia com uma rua principal. Sobre 3.000 moradores vivem na cidade e nos arredores, com seus campos de vacas e sebes imponentes.

Centenas de pára-quedistas norte-americanos desembarcaram nas imediações nas primeiras horas de 6 de junho de 1944. Quatro horas depois – mesmo antes de a maior armada do mundo chegar às praias próximas da Normandia – um desses soldados içou a bandeira nazista e içou uma americana. acima da prefeitura.

“Esta foi a primeira cidade a ser libertada na frente ocidental”, diziam duas placas de mármore, uma em francês e outra em inglês, em frente ao edifício.

A história dessa libertação está agora profundamente enraizada na identidade da cidade.

Enquanto a maioria das aldeias da Normandia realizam comemorações anuais do Dia D, a pequena Ste.-Mère-Église acolhe seis desfiles, 10 cerimónias, 11 concertos e um salto de paraquedas realizado pelos atuais pára-quedistas norte-americanos.

Estátuas, placas e painéis históricos pontilham muitas esquinas. As lojas têm nomes como D-Day, Bistrot 44 e salão Hair’born. Há um manequim de John Steele, o pára-quedista americano imortalizado no filme “O Dia Mais Longo”, de 1962, pendurado no campanário da igreja, como fez em 6 de junho de 1944, com o pára-quedas ondulando.

À primeira vista, a cidade parece americana descaradamente e abertamente demais para um país que se deleita com a autocrítica e o eufemismo.

Mas fique um pouco e a cidade revela um relacionamento com os paraquedistas norte-americanos que é profundo, sincero e surpreendentemente belo.

“Há aqui uma sensação de boas-vindas que não se compara a nada na região”, disse Jacques Villain, um fotógrafo que documenta a celebração da aldeia há 25 anos e foi a força motriz por trás do livro bilíngue recém-publicado “Ste.-Mère -Église: Nós nos lembraremos deles.”

A primeira comemoração do Dia D na cidade foi pequena e ocorreu mesmo quando a guerra na Europa ainda estava em andamento, ressaltou. No primeiro aniversário, o major-general James Gavin, então comandante da 82ª Divisão Aerotransportada, enviou 30 soldados de volta da Alemanha para as cerimônias.

Pouco depois da meia-noite de 6 de junho de 1944, onda após onda de aviões voando baixo rugiu sobre Ste.-Mère-Église e arredores. Derramando deles havia milhares de pára-quedas, voando pelo céu como confetes.

Um pára-quedas flutuou até uma trincheira cavada no quintal de Georgette Flais, onde ela estava amontoada com seus pais e um vizinho. Anexado a ele estava Cliff Maughan. Flais se refere a ele como “nosso americano”.

“Ele representou, para mim, algo extraordinário – a libertação”, disse Flais, agora com 96 anos.

Ela se lembrou de como o soldado alemão alojado em sua casa apareceu, com o rifle apontado para a trincheira. O pai da Sra. Flais deu um pulo e implorou ao alemão que não atirasse. Milagrosamente, ele concordou.

Pouco depois, o soldado alemão percebeu que os americanos haviam tomado a cidade e se rendido a Maughan, que Flais descreveu como sobrenaturalmente calmo, distribuindo chicletes, chocolate e cigarros. Ele se enrolou em seu pára-quedas para tirar uma soneca antes de sair de madrugada para lutar.

“Nós o beijamos calorosamente”, disse Flais. “Nasceu uma amizade.”

Como o primeiro lugar a ser libertado, Ste.-Mère-Église rapidamente se tornou o local onde os soldados americanos caídos foram enterrados pela primeira vez – 13.800 em três campos transformados em cemitérios ao redor da aldeia. Os homens locais cavaram as sepulturas.

“Era apenas uma pequena aldeia de 1.300 habitantes”, disse Marc Lefèvre, presidente da cidade durante 30 anos e que deixou o cargo em 2014. “Eles foram testemunhas do preço do sacrifício, com todos aqueles camiões de caixões. Isso deixou um impacto enorme.”

Um dos túmulos era do Brig. General Theodore Roosevelt Jr., que morreu de ataque cardíaco cinco semanas após desembarcar em Utah Beach. Ele era o filho mais velho de Theodore Roosevelt, o ex-presidente dos EUA.

Simone Renaud, esposa do prefeito, foi fotografada colocando flores em seu túmulo por um fotógrafo da revista Life.

A reação das mães enlutadas nos Estados Unidos foi imediata. Centenas de pessoas enviaram cartas a Renaud, implorando que ela visitasse os túmulos de seus filhos e enviasse fotos. Ela obedeceu.

Henri-Jean Renaud, 89 anos, folheou recentemente álbuns de cartas cuidadosamente ordenadas para sua mãe, escritas à mão, de 80 anos atrás.

Mais tarde, algumas das mulheres vieram visitar elas mesmas os túmulos. Jantavam com os Renaud e às vezes ficavam em casa deles. “Ainda mantenho contato com uma família que tinha um filho da minha idade”, disse Renaud.

Ele ainda visita o túmulo de um soldado “de vez em quando, para cumprimentá-lo”, disse ele.

Anos mais tarde, veteranos americanos começaram a fazer peregrinações a Ste.-Mère-Église para as comemorações anuais do Dia D.

A cidade tinha apenas um hotel, renomeado em homenagem ao Sr. Steele. Assim, Renaud, que morreu em 1988, formou a associação Amigos dos Veteranos Americanos, e muitos moradores locais juntaram-se e receberam os visitantes em suas casas.

Os voluntários passaram as tardes dirigindo, tentando ajudar os veteranos a encontrar o local exato em um campo, pântano ou árvore onde pousaram pela primeira vez.

“Para a maioria deles, foi lá que sofreram as primeiras perdas, as primeiras emoções fortes, o primeiro amigo morto, os primeiros feridos”, disse Renaud. “São coisas que marcam você para o resto da vida. Então eles estavam sempre tentando encontrar esse começo.”

Em 1984, Flais ensinava grego e latim numa escola secundária em Alençon, a cerca de 220 quilómetros de distância. No dia 6 de junho daquele ano, ela estava assistindo televisão quando viu na tela um soldado americano que havia retornado a Ste.-Mère-Église. Ele era mais largo e usava um boné de beisebol em vez de capacete. Mas ele tinha o mesmo comportamento descontraído. Ela pulou no carro e correu de volta para a cidade de sua infância.

“Era o meu americano”, disse ela. “Caímos nos braços um do outro.”

Hoje, 80 anos depois, restam poucos veteranos. Seus sucessores agora lotam a praça da cidade, onde Steele e seus colegas paraquedistas da Segunda Guerra Mundial são celebrados e lembrados como verdadeiros deuses.

A eles se juntam milhares de entusiastas da reconstituição, turistas e cidadãos franceses que vêm prestar suas homenagens.

“É impressionante”, disse Jonathan Smith, 43 anos, cuja viagem aqui foi um presente de aposentadoria após 18 anos e meio de serviço na 82ª Divisão Aerotransportada. “Não dei 10 passos esta manhã sem que as crianças me parassem para pedir uma foto e apertar minha mão.”

A secretaria de turismo local espera que um milhão de pessoas venham à cidade durante os 10 dias de comemorações e celebrações deste ano.

Entre eles estão os filhos e netos dos americanos que estiveram no comando no Dia D, do General Roosevelt Jr. ao General Dwight D. Eisenhower, o comandante-chefe das forças aliadas.

“Acho que preciso estar aqui e fazer parte disso”, disse Chloe Gavin, filha do General Gavin, que voltava regularmente antes de morrer.

Numa noite recente, famílias locais receberam mais de 200 soldados americanos em suas casas para jantar.

Do outro lado da rua da Câmara Municipal, onde a bandeira americana que os soldados penduraram em 1944 agora está pendurada numa parede, três gerações da família Auvray sentaram-se no seu jardim com três pára-quedistas norte-americanos de Porto Rico. A matriarca da família, Andrée Auvray, presenteou-os com suas lembranças do Dia D.

Ela estava grávida de nove meses e morava em uma fazenda de cavalos nos arredores da cidade que havia sido requisitada por um batalhão de soldados do exército alemão. Poucos dias antes do desembarque dos Aliados, os soldados partiram para Cherbourg, na França, convencidos de que os Aliados atacariam lá, disse ela.

“Tivemos muita sorte”, disse Auvray, agora com 97 anos e bisavó de 13. “Teria sido um banho de sangue”.

Três pára-quedistas americanos pousaram em seu jardim.

Um hospital militar americano foi rapidamente construído ao lado. Sua fazenda tornou-se uma clínica de saúde e um lar temporário para civis, que fugiam da batalha que se seguiu depois que as tropas alemãs tentaram retomar Ste.-Mère-Église. Eles alimentaram 120 pessoas durante um mês. Ela deu à luz seu filho, Michel-Yves, em uma cama de campanha porque sua cama havia sido cedida aos feridos.

Michel-Yves completará 80 anos em breve.

Auvray descreveu os mísseis explodindo nas proximidades, o medo persistente de que os alemães reconquistassem a cidade e sua gratidão por isso não acontecer.

“Vivemos juntos essa angústia”, disse ela sobre os soldados americanos e os residentes franceses. “É por isso que temos um relacionamento tão precioso.”

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