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Os Estados Ricos do Golfo Têm Enormes Ambições. O calor extremo os impedirá?

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Os ricos petroestados do Golfo Pérsico têm grandes planos para o futuro, esperando atrair cada vez mais turistas e investidores, acolher eventos desportivos de destaque, construir novas cidades e diversificar as suas economias longe do petróleo.

Mas enfrentam uma ameaça iminente da qual não conseguem escapar facilmente: o calor extremo e por vezes mortal que assola os seus países todos os verões, e que se espera que as alterações climáticas venham a agravar nas próximas décadas.

As temperaturas sufocantes aumentam a procura de energia, desgastam as infra-estruturas, colocam os trabalhadores em perigo e tornam até mesmo as simples actividades ao ar livre não só desagradáveis, mas potencialmente perigosas. Tudo isto imporá um imposto significativo a longo prazo sobre as vastas ambições dos países do Golfo, dizem os especialistas.

“Continuamos pensando que queremos crescer cada vez mais, mas não pensamos nas implicações das mudanças climáticas no futuro”, disse Aisha Al-Sarihi, pesquisadora de Omã no Instituto do Oriente Médio da Universidade Nacional de Cingapura. . “Se continuarmos a expandir-nos cada vez mais, significa que precisaremos de mais energia, mais água e mais eletricidade, especialmente para refrigeração. Mas existem limites, e vemos esses limites hoje.”

A ameaça de calor extremo tornou-se clara esta semana, quando a Arábia Saudita anunciou que mais de 1.300 pessoas morreram durante a peregrinação anual do hajj em Meca, incluindo pelo menos 11 americanos. Autoridades sauditas disseram que a maioria dos que morreram fizeram a viagem sem licenças que lhes dariam acesso a proteções térmicas, deixando-os vulneráveis ​​a temperaturas que às vezes ultrapassavam os 120 graus.

As mortes levantaram questões sobre a gestão do evento pela Arábia Saudita, que atraiu mais de 1,8 milhão de muçulmanos à cidade sagrada de Meca.

O reino e outros países do Golfo estão a investir enormes quantidades da sua riqueza petrolífera em esforços para impulsionar as suas economias e subir na lista de destinos globais populares.

A Arábia Saudita está construindo resorts de alto padrão na costa do Mar Vermelho e uma cidade futurista conhecida como Neom no deserto do noroeste. O Catar sediou a Copa do Mundo de futebol masculino no ano passado e trouxe outros eventos esportivos internacionais e feiras comerciais. Os Emirados Árabes Unidos organizaram uma Exposição Mundial espalhafatosa e as suas políticas favoráveis ​​aos negócios ajudaram-no a tornar-se um parque de diversões para os hiper-ricos.

Mas estes países enfrentam desafios ambientais significativos.

Há muito que todos têm verões extremamente quentes, mas os cientistas dizem que as alterações climáticas já tornaram a estação mais longa e mais quente – uma tendência que deverá acelerar nas próximas décadas. Algumas projeções alertam para ondas de calor que duram semanas, com temperaturas de até 132 graus durante a segunda metade deste século. Temperaturas tão altas podem pôr em perigo a vida humana.

Os países do Golfo, incluindo o Bahrein, o Kuwait, Omã e o Qatar, estão entre os que sofrem maior pressão hídrica do mundo, o que significa que a água disponível mal consegue satisfazer a procura. Isso exige que importem água ou removam o sal da água do mar, um processo caro e que consome muita energia.

Muitos países do Golfo anunciaram iniciativas ambientais abrangentes destinadas a reduzir as emissões de carbono, tornar as grandes cidades mais verdes e desenvolver tecnologias amigas do clima. Também investiram fortemente em esforços para mitigar os perigos do calor extremo – muitas vezes com medidas que outros países do Médio Oriente que enfrentam temperaturas elevadas, como o Egipto, o Iémen e o Iraque, não podem suportar.

Mas o dinheiro nem sempre é suficiente.

Este mês, cortes repentinos de energia atingiram partes do Kuwait, um grande exportador de petróleo. Em algumas áreas, os semáforos apagaram-se e as pessoas ficaram presas nos elevadores enquanto a temperatura subia para 125 graus.

As autoridades culparam o aumento da procura de energia que sobrecarregou as centrais eléctricas. Para reduzir a carga, o governo impôs apagões contínuos durante as horas mais quentes do dia, obrigando as pessoas a procurar espaços alternativos com ar condicionado.

O calor do verão restringe drasticamente a vida no Kuwait, alterando o modo como as pessoas trabalham e dormem e mantendo aqueles que podem pagar em ambientes com ar condicionado.

Fatima Al Sarraf, médica de família na Cidade do Kuwait, disse que fazia longas corridas no inverno, mas era forçada a correr numa passadeira interior ou a ir ao centro comercial no verão para fazer os seus passos diários.

“Eu não saio de jeito nenhum”, disse o Dr. Al Sarraf, 27 anos.

Ela teme pelo futuro.

“Se a temperatura continuar subindo, especialmente nos períodos de verão, espera-se que o Kuwait se torne inabitável”, ela disse. “Essa mudança definitivamente afetará as gerações futuras.”

Outros países parecem estar a gerir melhor o calor, embora ainda enfrentem desafios.

O Qatar tem utilizado a riqueza gerada pelo seu estatuto de um dos maiores exportadores mundiais de gás natural liquefeito para arrefecer áreas exteriores, mesmo durante as horas mais quentes do dia. Os estádios construídos para a Copa do Mundo de 2023 foram equipados com ar condicionado externo para que pudessem ser usados ​​o ano todo. Um parque urbano na capital, Doha, possui uma pista de corrida com ar condicionado e um sistema de refrigeração exterior foi recentemente inaugurado num popular mercado ao ar livre.

“Existe um ecossistema de resfriamento”, disse Neeshad Shafi, pesquisador não residente do Instituto do Oriente Médio baseado no Catar. “Tudo tem que ser resfriado – mais parques refrigerados, mais jardins refrigerados, mais áreas comerciais refrigeradas, mais souks refrigerados estão surgindo todos os dias.”

Mas essas tecnologias são caras – e ainda mais para serem implantadas em grandes áreas.

“Não é possível esfriar tudo em um país”, disse Shafi.

As protecções proporcionadas por estas tecnologias também não estão rotineiramente disponíveis para os mais vulneráveis, incluindo os milhões de trabalhadores migrantes que fazem tudo, desde trabalhos de construção a jardinagem no Golfo. Muitos não têm escolha senão trabalhar ao ar livre, e estudos mostram que trabalhar sob calor extremo aumenta os acidentes e pode causar danos ao corpo.

Para proteger os trabalhadores ao ar livre, o Qatar e outros Estados do Golfo impuseram proibições à maior parte do trabalho ao ar livre durante os períodos mais quentes dos dias de verão. Este ano, o Kuwait estendeu essas proteções aos motociclistas que faziam entregas, que queimavam dentro dos capacetes no asfalto escaldante.

Mas as temperaturas noturnas também são sufocantes e, à medida que os seus países ficam mais quentes, os governos poderão ter de alargar as proibições de trabalho ou tomar novas medidas.

“Estes países estão em rápida evolução, mas a temperatura está a evoluir mais rapidamente do que eles”, disse Shafi.

O aumento das temperaturas também poderá prejudicar os dramáticos planos de desenvolvimento da Arábia Saudita. Será que os turistas migrarão para novos resorts de luxo quando estiver quente demais para nadar confortavelmente no Mar Vermelho? Será que um número suficiente de pessoas irá querer mudar-se para a capital, Riade, para duplicar a sua população, quando as temperaturas diurnas já ultrapassam regularmente os 100 graus durante grande parte do ano?

E à medida que o reino aquece, manter o hajj seguro ficará ainda mais difícil.

A peregrinação e os rituais associados envolvem passar muitas horas ao ar livre e caminhar longas distâncias. Como o calendário do hajj é baseado no calendário lunar, ele retrocede gradualmente ao longo do ano e não pode ser reprogramado.

O governo saudita investiu milhares de milhões de dólares para proteger os peregrinos, fornecendo elaborados guarda-sóis, ventiladores de neblina e abrigos com ar condicionado para oferecer alívio do calor.

Mas os cientistas alertam que as temperaturas serão ainda mais elevadas na próxima vez que o hajj ocorrer no verão, a partir de meados da década de 2040. Um estudo recente alertou que os futuros peregrinos seriam expostos a um calor que excedesse um “limiar de perigo extremo”, a menos que fossem tomadas “medidas de adaptação agressivas”.

Tariq Al-Olaimy, diretor-gerente da 3BL Associates, uma consultoria de desenvolvimento sustentável no Bahrein, disse que considerou as mortes em peregrinações deste ano “um alerta” porque mostraram tanto os sucessos das proteções térmicas como os riscos para as pessoas sem elas.

“A lição do hajj é que se isto não for uma prioridade para toda a população, haverá consequências fatais”, disse ele. “Mas há também a lição de que quando existe uma gestão de calor adequada e adequada, não podemos prosperar, mas sobreviver.”

Yasmina Almulla contribuiu com reportagens da Cidade do Kuwait, Kuwait.

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