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Na fronteira entre o Quénia e a Tanzânia, a proibição da caça aos elefantes entrou em colapso

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Nas savanas verdejantes e onduladas que ligam o norte da Tanzânia ao Parque Nacional Amboseli, no Quênia, elefantes forrageadores se movem para frente e para trás em uma paisagem inclinada à sombra do Monte Kilimanjaro coberto de neve.

Os animais estão acostumados com 4x4s abertos cheios de turistas no lado queniano e parecem não sentir perigo algum dos visitantes apontando celulares. Mas o que os animais provavelmente não sabem é que do outro lado da fronteira, no lado da Tanzânia, que por três décadas foi tão seguro quanto o parque, agora há pessoas apontando armas, não câmeras.

Desde setembro, cinco elefantes machos de uma população concentrada em Amboseli foram baleados e mortos, provavelmente por caçadores de troféus, na parte tanzaniana deste corredor de vida selvagem. Pelo menos dois eram os chamados superpresas, com presas tão longas que varriam o chão.

Não houve um grupo semelhante de mortes rápidas na área desde meados da década de 1990. Conservacionistas dizem que isso aponta para uma quebra de um acordo tácito entre os países que proibiram a caça na zona de fronteira.

Ele também destaca os desafios que os vizinhos enfrentam ao alinhar diferentes abordagens para gerenciar sua herança compartilhada de vida selvagem: o Quênia proíbe a caça e obtém toda a sua renda com a vida selvagem por meio de passeios turísticos. Embora os safáris para observação da vida selvagem sejam uma parte importante da economia da Tanzânia, o país também permite que turistas ricos atirem em animais de grande porte.

“Isso é de partir o coração para mim”, disse Cynthia Moss, uma zoóloga americana que monitora os cerca de 2.000 elefantes do rebanho Amboseli como diretora do Amboseli Trust for Elephants. Cerca de 10 dos super-presas de Amboseli sobraram, e mais 15 ou mais permanecem no Quênia, ela disse. “Eu conheço esses elefantes. Eu sei o quanto eles confiam.”

Os assassinatos provocaram um alvoroço no Quênia. Em abril, dezenas de conservacionistas importantes escreveu uma carta aberta ao governo da Tanzânia exigindo que as autoridades proíbam a caça a menos de 25 milhas da fronteira com o Quênia. Autoridades da Tanzânia permaneceram em silêncio; declarações do governo no passado justificaram a caça com base no fato de que ela traz milhões de renda muito necessária.

Kaddu Sebunya, que dirige a African Wildlife Foundation, uma organização de conservação sediada no Quênia, disse que era improvável que os elefantes tivessem sido baleados por caçadores furtivos. Ele observou que não havia sinais de uma investigação pelas autoridades da Tanzânia.

“Se um caçador ilegal matasse um elefante ilegalmente no mesmo local, eles seriam tratados pela lei”, ele disse. Autoridades de gestão da vida selvagem da Tanzânia, assim como o serviço de vida selvagem do Quênia, não responderam a repetidos pedidos de comentários.

A matança de elefantes no lado tanzaniano há três décadas provocou uma revolta semelhante e levou ao anúncio de uma moratória na caça.

Em dezembro de 1994, três elefantes Amboseli foram mortos em rápida sucessão perto de Longido, uma cidade a cerca de nove milhas da fronteira, provocando um clamor do Quênia. Em maio de 1995, as autoridades da Tanzânia, sob pressão de conservacionistas e cientistas no Quênia e ao redor do mundo, anunciaram uma proibição de nove meses de caça na área.

A moratória, disseram autoridades tanzanianas, seria suspensa quando os dois países concordassem com uma área de conservação clara e definida nas negociações.

É aí que as coisas ficam confusas. Embora recortes de jornais antigos confirmem que a proibição foi anunciada, não está claro se as negociações foram realizadas ou se a restrição de nove meses foi suspensa. Não parece haver evidências de qualquer ação posterior. Mas, por qualquer motivo, os caçadores evitavam a área até recentemente.

A Sra. Moss e outros conservacionistas no Quênia dizem que houve um acordo tácito entre os dois países após o anúncio inicial, e ele parece ter fracassado. Especialistas dizem que não sabem o porquê. A lei de conservação da Tanzânia não mudou.

Enquanto isso, os caçadores dizem que a falta de clareza significa que o acordo simplesmente não existiu.

A Tanzânia tem cerca de 60.000 elefantes hoje, abaixo dos 316.000 em 1978. No Quênia, restam cerca de 35.000, abaixo dos aproximadamente 160.000 na mesma época.

Como espécie-chave, os elefantes não apenas moldam ecossistemas para outros animais selvagens — criando poços de água com suas presas, por exemplo, e dispersando sementes em seus excrementos — mas sua inteligência e estrutura social sofisticada significam que mortes violentas podem traumatizar os elefantes sobreviventes e resultar em comportamento agressivo.

Os touros maiores e mais velhos que estão sendo visados ​​são considerados cruciais para a reprodução, e também para transmitir cultura e manter a ordem social. Os elefantes machos vivem principalmente fora dos rebanhos, e os touros jovens às vezes passam tempo com os mais velhos que passam conhecimento, como onde forragear e para onde ir quando as estações mudam.

Eles também modelam comportamento. Um estudo descobriu que a ausência de machos mais velhos pode tornar os touros mais jovens mais agressivos.

De acordo com o Sr. Sebunya, os superpresas até ajudam os touros mais jovens a entender quais humanos evitar. “Eles dizem a eles: ‘Quando você vê esses veículos de turismo, eles são OK, mas se você vê outros tipos de veículos, eles são problemas’”, disse ele.

O primeiro elefante perdido na onda recente, Gilgil, um homem de 35 anos que foi morto em setembro, era um desses grandes elefantes.

Selecionar elefantes como Gilgil, disse a Sra. Moss, “remove os elementos naturais de competição e sobrevivência, permitindo que machos mais jovens, menos testados e talvez menos vigorosos se reproduzam”.

Grupos esportivos, por outro lado, afirmam que a caça, quando administrada adequadamente, pode ser um fator positivo em um país mais pobre como a Tanzânia. (O PIB per capita no país é de cerca de US$ 1.200, de acordo com o Banco Mundial, em comparação com aproximadamente US$ 2.100 no Quênia.)

Zidane Janbeck e Quintin Whitehead, que administram a Kilombero North Safaris — que oferece viagens de caça para elefantes, leões, leopardos e outros animais de grande porte — dizem que a empresa compartilha uma porcentagem de sua receita com comunidades que possuem parte do território de caça. (A Kilombero disse que pagou à Enduimet Wildlife Management Area um total de US$ 250.000 em 2023. Os funcionários da Enduimet não responderam a um pedido de comentário.)

Além disso, os conflitos entre humanos e elefantes estão aumentando na Tanzânia, em parte por causa da população rural em rápido crescimento do país e também por causa das secas mais frequentes e intensas na África Oriental. Mas os fazendeiros têm menos probabilidade de matar elefantes que invadem seus campos, dizem os caçadores, se souberem que receberão uma parte da receita da caça.

E reservar áreas selvagens bem administradas para a caça significa que menos terra será devastada para a agricultura, acrescentam.

A Tanzânia estabelece cotas anuais para animais a serem caçados (50 elefantes este ano) e cada grupo de caça deve ser monitorado por um oficial.

Kilombero confirmou que havia caçado um elefante na área onde a carcaça de Gilgil foi encontrada, com suas presas removidas, mas negou que tivesse matado um superpreso.

“Estamos garantindo a vocês, somos conservacionistas, não estamos mirando em elefantes grandes”, disse o Sr. Janbeck, que liderou a caçada de setembro, em uma entrevista em vídeo. “Estamos fazendo tudo sob os regulamentos da Tanzânia. Temos o apoio do governo. Temos todas as bênçãos das comunidades locais.”

Em Longido, os moradores parecem divididos.

Em um dia de semana recente, um grupo de homens se reuniu para drinques tarde da noite e ponderou sua posição sobre a caça de troféus. Contanto que seja legal, tudo bem, concluiu um homem mais velho. Um homem mais jovem de fala mansa rebateu, dizendo que matar por esporte não era certo.

Mas os homens se beneficiam da renda da caça? “Não”, todos disseram em uníssono, balançando a cabeça. As autoridades favorecem animais selvagens e caçadores esportivos, mas abandonam fazendeiros vulneráveis, eles disseram.

“Você tem que tomar um empréstimo para fazer sua fazenda crescer e esses elefantes a destroem e nós não ganhamos nada”, disse um fazendeiro, Edward Masaki, 53, em suaíli, com uma carranca pesada.

“Agora mesmo, tenho homens guardando minhas fazendas dia e noite com lanternas”, ele disse. “O mais chato é que você não pode matar os animais quando eles atacam.”

Ele estava se referindo a uma proibição nacional de matança de animais selvagens que a Tanzânia colocou em prática para proteger contra a caça ilegal. Matar animais sem permissão acarreta uma pena de prisão severa: de três a 30 anos.

Enquanto isso, conservacionistas do outro lado da fronteira, em Amboseli, dizem que estão esperando com medo, temendo notícias de que outro grande elefante foi morto, enquanto lutam para obter uma resposta do governo da Tanzânia.

“Todos os nossos apelos caíram em ouvidos moucos”, disse a Sra. Moss. Se as matanças continuarem no mesmo ritmo, ela disse, os dentes de Amboseli serão exterminados em dois anos, transformando o ecossistema de maneiras negativas e sem precedentes.

“Uma população que é caçada se torna antinatural porque os humanos estão escolhendo quem deve passar seus genes e quem não deve, quem deve viver e quem deve morrer”, disse ela.

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