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Fundo dos EUA para Vítimas de Radiação Nuclear deve expirar em meio a impasse no Congresso

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Uma lei que permite que vítimas de contaminação nuclear causada pelo governo que desenvolveram câncer e outras doenças recebam compensação federal foi definida para expirar na sexta-feira, em meio a um impasse no Congresso sobre a expansão significativa da elegibilidade para o programa.

A lei, conhecida como Lei de Compensação de Exposição à Radiação, foi promulgada há mais de duas décadas num esforço para compensar os civis enojados com o legado do programa nacional de testes nucleares à superfície. Pagou mais de 2,6 mil milhões de dólares em benefícios a mais de 55.000 requerentes desde a sua criação em 1990.

Mas sem acção do Congresso, os indivíduos adoecidos pela exposição à radiação nuclear deixarão de poder requerer indemnização e poderão eventualmente perder o acesso a exames de cancro gratuitos fornecidos por clínicas locais previstas na lei.

“O Senado aprovou essa legislação duas vezes. A Câmara não aprovou nada”, disse o senador Josh Hawley, republicano do Missouri, que liderou os esforços para expandir a lei, em uma entrevista. “Eles não fizeram nada. E a mensagem, eu acho, para os nossos sobreviventes da radiação, para os nossos veteranos, para as pessoas em todo o país que literalmente deram a sua saúde e as suas vidas a este país, é: ‘Não nos importamos e boa sorte para vocês. ‘”

O impasse no Capitólio está na origem de uma luta sobre a possibilidade de ampliar substancialmente o programa para incluir amplas áreas do país que foram afetadas por testes na superfície – pessoas conhecidas como “downwinders” – bem como indivíduos adoecidos pela exposição a resíduos nucleares tóxicos produzidos por plantas de processamento de urânio em todo o país.

A lei original foi escrita com um escopo extremamente restrito. Excluiu grandes círculos eleitorais das pessoas afetadas pelos testes, inclusive em partes substanciais do Arizona, Novo México e Nevada. Eles deixaram completamente de fora comunidades em áreas como Idaho, Montana, Colorado. E não forneceram reparações a comunidades como St. Louis, onde inúmeras pessoas ficaram doentes devido aos resíduos radioactivos provenientes de locais de processamento de urânio próximos, que nunca foram devidamente eliminados.

O Senado aprovou em março uma legislação liderada por Hawley e pelo senador Ben Ray Luján, democrata do Novo México, que ampliaria significativamente o acesso ao fundo.

A Casa Branca aprovou a legislação, mas os proponentes do projeto de lei enfrentaram ventos contrários na Câmara liderada pelos republicanos, onde o presidente da Câmara, Mike Johnson, recusou os custos potenciais, que são estimados em até 40 mil milhões de dólares. Alguns advogados que tratam de reclamações do RECA também expressaram preocupações de que o escritório que processa as reclamações, composto por 16 funcionários, não estaria equipado para lidar com o novo volume de petições que surgiriam se a lei fosse dramaticamente ampliada.

Johnson propôs uma votação sobre uma simples renovação da lei – o que não ampliaria a elegibilidade para o programa, mas evitaria que fosse encerrado até 2026. Um grupo bipartidário de legisladores, tanto na Câmara como no Senado, disse-lhe que não o fariam. votar a favor de um programa que deixou de fora os seus eleitores quando o Senado já tinha aprovado por esmagadora legislação que ampliava o acesso.

Lilly Adams, coordenadora sênior de divulgação da Union of Concerned Scientists, que trabalhou com legisladores para impulsionar o projeto de lei que expande o programa, disse que a extensão de dois anos proposta pela liderança republicana da Câmara “apenas perpetuaria uma injustiça e permitiria ao Congresso ignorar sua responsabilidade para com essas comunidades.”

“Arrastar este processo é cruel para todas as pessoas que enfrentam doenças relacionadas com a radiação e que estão à espera para ver se conseguirão ter acesso a apoio vital”, disse Adams. “Também é cruel para aqueles atualmente elegíveis permitir que o RECA caduque.”

Os proponentes da legislação para alargar a elegibilidade pretendem anexar a medida como uma alteração ao projecto de lei anual de política de defesa, que é considerado um dos poucos projectos de lei restantes que o Congresso deve aprovar este ano.

A orientação emitida pelo Departamento de Justiça no ano passado dizia que continuaria a processar as reclamações existentes, bem como as reclamações com carimbo de 10 de junho. Mais de 400 pessoas já entraram com pedido de indemnização e aguardam que o departamento avalie as suas reclamações.

Outros requerentes elegíveis poderiam ser totalmente bloqueados.

Maggie Billiman, fundadora do Sawmill Diné Warriors, um grupo de defesa que visa informar os membros da nação Navajo sobre o RECA, disse que se encontrou recentemente com um ex-minerador de urânio do sul de Utah que lutava contra o câncer e que havia dirigido horas para se encontrar com ela.

Foi só então que ele percebeu que era elegível para uma compensação federal – mas ela teve que lhe dizer que ele só tinha mais alguns dias para entrar com o processo.

“Eu estava pensando esta manhã”, disse Billiman, que sofre de doenças da tireoide e do pâncreas associadas à exposição à radiação. “Se você não assinou o projeto de lei no dia 7, o que fazemos? Então vou para casa e morro?

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