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Estudo descobre que pequenos riachos, recentemente privados de proteções, são um grande problema

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No ano passado, o Supremo Tribunal restringiu drasticamente a capacidade do governo federal de limitar a poluição em pequenos riachos que permanecem secos durante grande parte do ano e enchem apenas após chuvas ou degelo.

Agora, um novo estudo conclui que esses corpos, os chamados fluxos efêmeros, são significativamente mais importantes para as vias navegáveis ​​do país do que muitas vezes se imagina.

A pesquisa, publicada quinta-feira na revista Science, estima que 55% da água que flui das bacias hidrográficas dos Estados Unidos pode ser atribuída a milhões de riachos efêmeros que fluem apenas periodicamente. As conclusões sugerem que a decisão do Supremo Tribunal, que revogou as protecções para esses cursos de água, poderá deixar grandes massas de água vulneráveis ​​à poluição.

“Neste momento, regulamentamos cursos de água maiores, como o rio Hudson, mas uma parte significativa dessa água vem rio acima de locais que já não podem ser regulamentados”, disse Craig Brinkerhoff, doutorando na Universidade de Massachusetts Amherst e que liderou o estudo.

Durante anos, políticos, grupos industriais e ambientalistas têm discutido sobre quais corpos d’água nos Estados Unidos devem ficar sob a jurisdição do Clean Water Act, uma lei abrangente, aprovada em 1972, que permite à Agência de Proteção Ambiental limitar a poluição da água. Embora haja consenso de que a lei se aplica a grandes rios e lagos, há debate sobre se as proteções federais devem se aplicar em outros lugares, como pântanos ou riachos próximos que secam por parte do ano.

Os ambientalistas são a favor de protecções amplas, argumentando que estas outras massas de água são importantes; construtoras residenciais, alguns grupos industriais e conservadores se opõem ao que consideram um exagero regulatório.

Em maio de 2023, o Supremo Tribunal votou 5 a 4 para restringir o âmbito da Lei da Água Limpa, com a maioria decidindo que a lei deveria aplicar-se apenas a “corpos de água relativamente permanentes, estagnados ou com fluxo contínuo”, bem como a zonas húmidas. que têm “uma conexão superficial contínua” com essas águas.

Essa decisão acabou efectivamente com as protecções federais para até 7,9 milhões de quilómetros de riachos que fluem apenas quando chove, de acordo com funcionários da EPA, que anunciou em Agosto que seguiria a orientação do tribunal.

Estas correntes temporárias são muitas vezes ignoradas, uma vez que podem parecer valas secas normais durante grande parte do ano, disse Jud Harvey, hidrólogo pesquisador sênior do Serviço Geológico dos Estados Unidos, que escreveu um comentário separado sobre o estudo da Science. “Mas quando chove”, disse ele, “esses riachos transportam uma quantidade substancial de água” que vai parar em rios e lagos.

Brinkerhoff e seus colegas identificaram milhões de riachos efêmeros em todo o país e usaram modelos detalhados para estimar a quantidade de água que flui através deles.

No Oeste, os córregos efêmeros fluem apenas por quatro a 46 dias por ano em média, mas contribuem com até 79 por cento do fluxo do rio a jusante, descobriu o estudo. Os córregos efêmeros contribuem com aproximadamente 55 por cento do fluxo em bacias fluviais nos Estados Unidos contíguos, em média.

Harvey disse que ficou surpreso com a quantidade de água proveniente de riachos efêmeros. “Mas é uma investigação rigorosa e detalhada que utiliza os melhores dados disponíveis nos Estados Unidos”, disse ele sobre o estudo.

Como muita água passa por esses riachos, observa o estudo, é muito importante saber se eles estão ou não poluídos. Os sedimentos ou o excesso de fósforo dos fertilizantes escoados nas explorações agrícolas podem acumular-se em canais secos até que uma forte tempestade recolha os poluentes e os leve para cursos de água maiores.

Brinkerhoff disse que o estudo não tentou quantificar quanta poluição estava realmente passando por esses riachos. Esse é um assunto para pesquisas futuras. Mas, disse ele, estes riachos têm uma grande influência na qualidade da água.

Mesmo que a EPA já não consiga regular a poluição em cursos de água efémeros, alguns estados ainda tentam fazê-lo, disse Ciaran Harman, que é professor associado de hidrologia paisagística na Universidade Johns Hopkins e não esteve envolvido no estudo. Por exemplo, os agricultores podem permitir que a erva e outra vegetação se acumulem em torno de cursos de água efémeros para limitar a erosão e evitar que os poluentes acabem nos cursos de água após as tempestades. No entanto, os planos estaduais podem variar amplamente e muitas vezes pode ser difícil para os estados coordenarem as regulamentações hídricas.

No passado, a EPA recorreu frequentemente a novas investigações científicas para actualizar e por vezes expandir o âmbito das regulamentações hídricas, disse Jon Devine, que lidera a equipa federal de política hídrica no Conselho de Defesa dos Recursos Naturais, um grupo ambientalista. “Os reguladores analisariam se diferentes massas de água contribuem para a qualidade da água a jusante e, em caso afirmativo, deveriam ser protegidas”, disse ele. “No fundo, isso é uma investigação científica.”

Mas depois da decisão da Suprema Corte, disse Devine, a capacidade da EPA de revisar esses regulamentos foi significativamente reduzida. “Você realmente precisaria da intervenção do Congresso”, disse ele.

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