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Esta reunião do Dia D pode ser a última para muitos veteranos da Segunda Guerra Mundial

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Para muitos, será a última grande comemoração. O último reencontro.

Oitenta anos depois que os exércitos aliados invadiram as praias da Normandia, marcando uma virada definitiva na Segunda Guerra Mundial, espera-se que os veteranos que ainda estão vivos e sãos o suficiente retornem à França esta semana, vindos dos Estados Unidos, Grã-Bretanha e Canadá, para comemorar o momento. – cautelosamente, lentamente, felizmente.

São menos de 200. Sua idade média é de cerca de 100 anos.

Quando alguns dos veteranos chegaram na segunda-feira, descendo de um enorme 767 para a pista do pequeno aeroporto de Deauville – às vezes ajudados por vários assessores – muitos dos que estavam presentes para cumprimentá-los choraram entre as explosões de aplausos.

Para um lugar saturado na história daquele grande desembarque, quando cerca de 156 mil soldados aliados chegaram à costa e começaram a expulsar os ocupantes alemães da Normandia e depois do resto da França, há um profundo sentimento de nostalgia.

“É muito emocionante”, disse a diretora do aeroporto, Maryline Haize-Hagron, que, como a maioria dos nativos da Normandia, tem uma história íntima do Dia D. Seu avô, Henri Desmet, depois de observar pára-quedistas americanos pousando nos pântanos perto de sua fazenda em 6 de junho, usou seu barco de fundo chato para remar dezenas até terra firme para que pudessem continuar lutando.

“É uma honra poder recebê-los de volta”, disse ela.

O Sr. Desmet, como a maioria das testemunhas, está morto agora. E este aniversário chega num momento que parece sombriamente crítico – há uma guerra na Europa, movimentos de extrema-direita estão a ganhar terreno em todo o continente, há uma mudança política de raiva.

Os veteranos, por sua vez, têm razões individuais para regressar. Alguns vêm para homenagear seus camaradas caídos. Outros querem aproveitar toda a pompa, uma última vez.

“Essas pessoas nos amam muito. É impressionante”, disse Bill Becker, 98 anos, momentos depois de chegar à pista, onde uma grande multidão de crianças e dignitários, incluindo a primeira-dama da França, Brigitte Macron, o cumprimentou.

Becker era um artilheiro de primeira torre em missões secretas para o recém-criado Escritório de Serviços Estratégicos da América – o antecessor da CIA. Sua tripulação entregava suprimentos e agentes secretos para membros da Resistência atrás das linhas inimigas, pilotando um B-24 Liberator preto em noites de luar. .

Sua mala estava guardada em seu bangalô em uma comunidade de aposentados em Hemet, no sul da Califórnia, há meses – um totem de esperança de que ele retornaria à França, apesar de seus inúmeros problemas de saúde.

“Consegui”, disse ele com um sorriso cansado.

Se esta for a última grande comemoração dos caídos – e celebração da liberdade – a contar com tantos veteranos, então também será a maior. O programa da semana de eventos em um trecho de 80 quilômetros de praias tem mais de 30 páginas – com concertos, desfiles, lançamentos de paraquedas, comboios e cerimônias. O presidente Emmanuel Macron da França presidirá oito comemorações em três dias. São esperadas duas dúzias de chefes de Estado, incluindo o presidente ucraniano, Volodymyr Zelensky.

Na pista de Deauville, uma banda do exército americano tocava clássicos do jazz e os membros da Quarta Divisão de Infantaria formavam uma guarda de honra. Um grupo de entusiastas da história da Segunda Guerra Mundial ficou ao lado de seus antigos jipes do exército, vestindo uniformes de 80 anos. Crianças de uma escola primária próxima agitavam bandeiras americanas e francesas.

Saindo da aeronave, cada veterano foi apresentado à multidão por meio de um megafone. Alguns saudaram. Outros acenaram.

“Vou completar 100 anos”, gritou um deles, triunfante.

Um batalhão de cadeiras de rodas aguardava a chegada dos veteranos.

“Este será o último grito”, disse Kathryn Edwards, que, juntamente com o marido, Donnie Edwards, dirige a Best Defense Foundation, uma organização sem fins lucrativos que conduziu 48 veteranos americanos à Normandia para uma viagem comemorativa de nove dias.

“Tudo o que fazemos agora, queremos surpreender”, disse Edwards.

A primeira vez que Edwards trouxe quatro veteranos da Segunda Guerra Mundial para a França para comemorar o Dia D, em 2006, eles pularam na traseira de sua van alugada, subiram degraus até os quartos de um castelo e comeram em qualquer restaurante que pudessem. encontrar. Na época, Edwards era um jogador de futebol profissional do San Diego Chargers que gostava de participar de campos de reconstituição das batalhas da Segunda Guerra Mundial durante o período de entressafra.

Vendo como as multidões aplaudiam enquanto os veteranos passavam em desfiles por pequenas aldeias na Normandia e na Holanda, ele decidiu que precisava trazer outros de volta.

“Todo veterinário precisa voltar e vivenciar isso”, disse Edwards. “Saber o que eles fizeram ainda é respeitado e honrado.” Ele continuou por anos fazendo isso do próprio bolso. Então, em 2018, ele e sua esposa fundaram a fundação.

Ao longo dos anos, os Edwards tiveram que fazer mudanças. Não há mais vans. Não há mais escadas. Chega de restaurantes de última hora, onde a comida pode perturbar uma constituição de 100 anos.

Este ano, os veteranos são acompanhados por uma equipe médica de 15 pessoas, incluindo fisioterapeuta e urologista.

Cada veterano tem parceria com um cuidador pessoal. O horário foi reduzido para oferecer mais tempo de descanso.

A intenção do governo francês era reduzir as cerimónias para uma hora, para que fossem menos cansativas para os centenários, disse Michel Delion, um general reformado do exército que está a ajudar a gerir o programa de aniversário, chamado Mission Libération.

Mesmo para a França – cujo presidente tem um “conselheiro memorial” oficial – a extensão de terra ao longo das praias de desembarque leva a comemoração a um nível totalmente superior. As laterais das estradas estreitas estão repletas de placas comemorativas, estátuas e marcadores funerários. As rotatórias são decoradas com tanques antigos e outros equipamentos de guerra. Os rostos jovens dos soldados caídos olham para baixo dos postes de luz.

Esta semana, os habitantes locais retiraram as decorações do Dia D. Ainda mais bandeiras – americanas, britânicas, canadenses, francesas – tremulam.

Cada pequena aldeia tem os seus próprios mortos e a sua própria história de libertação.

Na região relativamente pequena de Calvados, onde ficam quatro das cinco praias de desembarque, estão previstas 600 comemorações, segundo Stéphane Bredin, o principal administrador governamental local.

“É a última vez que esses lugares receberão veteranos”, disse Bredin.

Muitos se preocupam com o que acontecerá quando os velhos soldados partirem.

“É uma pergunta que nos fazemos há muito tempo”, disse Marc Lefèvre, que, como prefeito de Ste.-Mère-Église durante 30 anos, supervisionou muitas reuniões alegres entre moradores locais e veteranos americanos que lutaram nas proximidades. A resposta? “Honestamente, não sei”, ele admitiu.

Mas, dada a densidade de memoriais e museus na área, ele disse esperar que a história de 6 de junho de 1944 perdure.

Denis Peschanski, historiador responsável pelo conselho consultivo científico de 15 membros da Mission Libération, disse que o Dia D se tornou tão integrado na identidade da França que a memória permaneceria mesmo quando os veteranos tivessem partido.

“Há a revolução”, disse ele, referindo-se à derrubada do Antigo Regime em 1789, “e o desembarque durante a Segunda Guerra Mundial, quando trabalhamos juntos para combater os nazistas. É fundamental.”

As memórias dos veteranos estão cada vez mais desconexas e desbotadas com o tempo. Muitos só falaram sobre a guerra anos depois, se é que falaram.

Becker jurou segredo até a década de 1980, quando informações sobre sua unidade – conhecida como carpetbaggers – foram divulgadas.

Quando ele pousou no campo de aviação de Harrington, na Inglaterra, no início de 1945, cerca de 10 meses após o Dia D e após meses de treinamento nos Estados Unidos, ele e sua tripulação foram levados para uma sala.

“Eles nos disseram: ‘Se vocês saírem daqui e disserem alguma coisa, levarão um tiro’”, lembrou ele. Os planos de voo para o território inimigo eram tão delicados que apenas o navegador e o piloto sabiam para onde estavam indo. O trabalho de Becker, de sua posição, era proteger contra aviões inimigos e canhões antiaéreos – algo crítico porque a tripulação voava a apenas 120 a 180 metros acima do solo e navegava sob a luz da lua.

Seu avião às vezes voltava com buracos de bala e galhos de árvores na barriga. Seu segundo vôo foi tão assustador que ele deixou crescer seu primeiro cabelo branco. “Meus joelhos tremiam”, disse ele. Ele tinha 19 anos na época.

O Sr. Becker nunca contou à esposa ou aos três filhos o que exatamente ele havia feito durante a guerra. Agora que pode falar sobre isso, ele quer que todos saibam sobre os aventureiros.

Esta é a sua segunda viagem para participar nas comemorações na Normandia, e é particularmente comovente porque se juntou a ele o único outro membro remanescente da sua tripulação – Hewitt Gomez, 99.

Há meses que Becker fala em comprar uma garrafa de champanhe para eles compartilharem. Um reencontro dentro de um reencontro.

“Sinto-me muito bem por termos feito algo para ajudar a vencer a guerra”, disse Becker. “Fizemos algo neste mundo que o tornou melhor.”

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