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Esta cidade naval inglesa é um assento de termômetro. Como os eleitores se sentem?

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Os eleitores compareceram a uma seção eleitoral em Portsmouth, uma cidade situada ao longo da costa sul da Inglaterra, conhecida por sua base naval e estaleiro histórico, na manhã de quinta-feira. enquanto os mesários os cumprimentavam calorosamente.

Casais mais velhos caminharam de mãos dadas até a igreja local, que havia sido temporariamente equipada com urnas eleitorais, junto com pais com crianças em carrinhos de bebê e jovens adultos correndo para o trabalho.

Um por um, eles avaliaram o futuro da nação em uma votação que, segundo pesquisas, poderia encerrar 14 anos de governo liderado pelos conservadores.

“Eu só quero ver mudanças”, disse Sam Argha, 36, que estava do lado de fora da seção eleitoral na manhã de quinta-feira. “Eu realmente quero nos ver fazer algo diferente.”

Ela também serve como um microcosmo do desafio nacional mais amplo enfrentado pelo partido no poder: uma cadeira conservadora de longa data mantida por um candidato popular que agora corre o risco de ser perdida, e um eleitorado amplamente desiludido que expressou frustrações com sua qualidade de vida e o que muitos veem como falta de liderança.

Portsmouth North é ocupada há muito tempo por Penny Mordaunt, uma legisladora conservadora cujo papel de destaque na coroação do Rei Carlos III no ano passado, quando ela empunhou uma pesada espada cerimonial incrustada de joias, atraiu a atenção internacional por sua firmeza e equilíbrio.

Ela foi eleita pela primeira vez para o assento em 2010, quando os conservadores formaram um governo de coalizão com os democratas liberais, e seu futuro político agora parece incerto. A Sra. Mordaunt, que é vista como uma possível concorrente para a liderança de seu partido, é amplamente apreciada em Portsmouth, e muitos de seus apoiadores disseram que não tinham intenção de seguir em uma nova direção.

Mas pesquisas sugerem que os eleitores trabalhistas no distrito eleitoral podem ultrapassar o apoio conservador na votação de quinta-feira, apesar de suas lealdades tradicionais.

Os Democratas Liberais — considerados o terceiro partido mais popular aqui — e o partido de extrema direita Reform UK também podem desviar votos dos Conservadores.

“Minhas esperanças são de um governo muito mais compassivo a partir de sexta-feira”, disse Grahame Milner, 62, que caminhava pelo centro da cidade com seu marido de três décadas na tarde de quarta-feira.

Muitas das lojas ao redor do casal, enquanto eles estavam sentados em um banco na rua outrora próspera, estavam vazias ou fechadas com tábuas. Grafites marcavam as laterais de lojas de departamento fechadas. Há pouco para atrair pessoas para a área, além das casas de apostas, lojas de caridade e pequenas lojas que vendem vapes, disse o Sr. Milner.

Ele veio aqui pela primeira vez para servir na Marinha — a cidade abriga a maior base naval do país — e foi destacado durante a Guerra das Malvinas dos anos 1980 como chef a bordo de um navio militar. Ele foi expulso do exército por causa de sua orientação sexual, ele disse, e mais tarde se envolveu profundamente no trabalho sindical após retornar à vida civil. Ele já havia votado por correio na semana passada.

“O programa de austeridade tem sido absolutamente incapacitante para a classe trabalhadora”, disse o Sr. Milner, apontando para o número de trabalhadores que dependem de bancos de alimentos apenas para sobreviver. “Esta não é a Grã-Bretanha pela qual servi no exército, que vi evoluir.”

Seu marido, Carl Milner, 64, reconheceu que haverá uma tarefa difícil pela frente para qualquer governo que chegue ao poder. Mas ele disse sobre o plano do governo conservador para reduzir a desigualdade em comunidades por toda a Grã-Bretanha: “Falamos sobre ‘nivelar para cima’ por tanto tempo, mas só piorou.”

Preocupações sobre o esvaziamento do Serviço Nacional de Saúde, uma crise de custo de vida que deixou muitos em dificuldades, debates sobre imigração e as consequências da saída da Grã-Bretanha da Europa estavam na mente de muitos moradores locais.

Eles descreveram um declínio cada vez maior em suas próprias fortunas e nas de sua cidade natal.

Outros disseram que não tinham planos de votar, desiludidos com partidos e políticos de todo o espectro que consideram desfasados.

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