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Enquanto a OTAN se reúne, os líderes se preocupam com um buraco em seu centro

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Quando o presidente Biden e seus assessores planejaram o 75º aniversário da OTAN, que começa na terça-feira à noite em Washington, a intenção era criar uma aura de confiança.

A mensagem ao presidente Vladimir V. Putin da Rússia e outros potenciais adversários seria que um grupo maior e mais poderoso de aliados ocidentais surgiu, após mais de dois anos de guerra na Ucrânia, mais dedicados do que nunca a repelir a agressão.

Mas, à medida que 38 líderes mundiais começaram a chegar aqui na segunda-feira, essa confiança parece estar em risco. Mesmo antes do início formal da cúpula, ela foi ofuscada pela incerteza sobre se o Sr. Biden permanecerá na disputa por um segundo mandato e pela possibilidade iminente do retorno do ex-presidente Donald J. Trump.

O Sr. Trump uma vez declarou a OTAN “obsoleta”, ameaçou sair da aliança e, mais recentemente, disse que deixaria os russos fazerem “o que diabos quisessem” com qualquer país membro que ele considerasse estar contribuindo insuficientemente para a aliança. Nos últimos dias, conforme o Sr. Trump avançava nas pesquisas pós-debate, os principais aliados europeus começaram a discutir o que um segundo mandato de Trump poderia significar para a aliança — e se ela poderia enfrentar a Rússia sem armas, dinheiro e coleta de inteligência americanos em seu centro.

O Sr. Biden cumprimentará os líderes no vasto Auditório Andrew W. Mellon, a alguns quarteirões da Casa Branca, na terça-feira à noite — a mesma sala onde o tratado que criou a OTAN foi assinado em 1949, em uma cerimônia presidida pelo presidente Harry S. Truman. O Sr. Biden tinha 6 anos na época, e a Guerra Fria estava em sua infância.

Ele tem agora 81 anos e talvez seja o defensor mais vocal em Washington de uma aliança que cresceu de 12 membros em 1949 para 32 hoje, conforme a era do conflito de superpotências rugiu de volta. Mas, ao se reunirem na terça-feira à noite, os líderes estarão observando cada movimento do Sr. Biden e ouvindo cada palavra sua em busca dos mesmos sinais nos quais os americanos estão focados — se ele pode ir longe por mais quatro anos no cargo.

O Sr. Biden sabe disso e disse em uma entrevista com George Stephanopoulos na ABC na sexta-feira que ele acolheu o escrutínio. “Quem vai manter a OTAN unida como eu?”, o presidente perguntou retoricamente. “Acho que uma boa maneira de me julgar”, ele disse, é observá-lo na cúpula — e ver como os aliados reagem. “Venha ouvir. Veja o que eles dizem.”

Ao chegarem, os líderes da OTAN reconheceram que a aliança estava enfrentando um teste que não previram: se conseguiria manter de forma confiável o ímpeto que construiu no apoio à Ucrânia, quando a confiança em seu ator mais importante nunca foi tão frágil.

E eles sabem que o Sr. Putin e Xi Jinping, o líder da China, também estão observando.

“A OTAN nunca foi, não é e nunca será, um dado adquirido”, disse Jens Stoltenberg, o secretário-geral cessante da aliança, no domingo em uma ampla discussão com jornalistas. “Fizemos isso com sucesso por 75 anos. Estou confiante de que podemos fazer isso também no futuro. Mas é sobre liderança política, é sobre comprometimento político.”

Meses antes da reunião, a aliança começou a proteger suas apostas no caso de uma segunda presidência de Trump. Ela está estabelecendo um novo comando da OTAN para garantir um suprimento de longo prazo de armas e ajuda militar para a Ucrânia, mesmo se os Estados Unidos, sob o comando do Sr. Trump, recuarem.

Mas em conversas com líderes da OTAN, fica claro que seus planos de modernizar suas forças e se preparar para uma era que pode ser marcada por décadas de confronto com a Rússia não são acompanhados por aumentos proporcionais em seus orçamentos militares.

Mais de 20 membros da OTAN já atingiram a meta de gastar 2% do seu produto nacional bruto em defesa, cumprindo promessas que alguns fizeram em resposta às demandas do Sr. Trump, e outros às realidades da invasão da Rússia. Essa porcentagem — uma meta estabelecida há mais de uma década, em uma era em que o terrorismo parecia ser a maior ameaça — parece muito subdimensionada para a tarefa em questão, dizem muitos dos assessores do Sr. Biden.

Na Europa, a Alemanha descreveu planos para atualizar suas capacidades militares para deter a agressão russa, uma transformação prometida pelo chanceler Olaf Scholz nas semanas após a invasão russa. Mas os grandes planos do Sr. Scholz ainda precisam ser acompanhados por um orçamento para pagar por eles, e a política de trazer o público junto provou ser tão tensa que as autoridades alemãs resistem a colocar um preço nelas.

Carl Bildt, copresidente do Conselho Europeu de Relações Exteriores e ex-primeiro-ministro da Suécia, escreveu recentemente que as nações europeias “precisarão dobrar” seus orçamentos “mais uma vez para dissuadir de forma confiável as ameaças de um regime russo cada vez mais desesperado”.

Apesar disso, autoridades da Casa Branca disseram na segunda-feira que Biden não pressionaria por novas metas de gastos militares.

Mas o problema mais imediato para o Sr. Biden e o Sr. Scholz é evitar outra explosão pública com o presidente Volodymyr Zelensky da Ucrânia sobre a questão de como a eventual adesão de seu país à OTAN será descrita.

No ano passado, enquanto se dirigia a Vilnius, Lituânia, para a reunião anual da OTAN, o Sr. Zelensky expressou seu descontentamento com a falta de um cronograma para a entrada da Ucrânia na aliança. “É sem precedentes e absurdo quando um prazo não é definido, nem para o convite nem para a adesão da Ucrânia”, ele escreveu nas redes sociais na época.

Ele foi temporariamente apaziguado quando chegou, com o compromisso da aliança de que a Ucrânia poderia pular alguns dos obstáculos que outras nações tiveram que superar antes de poderem aderir.

Mas, há meses, os países da OTAN vêm negociando uma linguagem que contornaria o problema, sem correr o risco de permitir a entrada da Ucrânia enquanto o país permanece em guerra.

Nas últimas semanas, os negociadores começaram a definir uma nova abordagem: espera-se que a aliança declare a eventual inclusão da Ucrânia na OTAN “irreversível”, disseram diplomatas envolvidos nas negociações.

Embora “irreversível” pareça definitivo, isso não faz nada para resolver a demanda central do Sr. Zelensky — uma data em que seu país ficaria sob a proteção da OTAN.

O caso do Sr. Zelensky é, obviamente, o mais terrível. Mas dificilmente é o único.

Setenta e cinco anos após a criação da OTAN para deter as ameaças representadas pela União Soviética no início da Guerra Fria, alguns líderes atuais e potencialmente futuros entre os estados-membros da aliança parecem simpáticos aos apelos diplomáticos da Rússia, apesar da invasão da Ucrânia por Moscou.

O primeiro-ministro Viktor Orban da Hungria visitou a Rússia outro dia, e em comentários públicos ao lado do Sr. Putin ele não disse nada crítico sobre sua invasão, ou ataques contínuos a civis. Ele insinuou procurar uma abertura para negociações de paz em termos similares às demandas da Rússia.

A Casa Branca criticou a visita na segunda-feira. John F. Kirby, um porta-voz do Conselho de Segurança Nacional, disse que a visita do Sr. Orban “certamente não parece ser produtiva em termos de tentar fazer as coisas na Ucrânia”, acrescentando: “É preocupante”.

Mas para evitar qualquer divisão pública dentro da OTAN na véspera da cúpula, o Sr. Stoltenberg não chegou a criticar o Sr. Orban, observando que “os aliados da OTAN interagem com Moscou de diferentes maneiras, em diferentes níveis”.

Ainda assim, ele sugeriu que tentar chegar a um acordo enquanto o Sr. Putin avança na Ucrânia não traria, em última análise, paz. “Todos nós queremos paz”, disse o Sr. Stoltenberg. “É sempre possível acabar com uma guerra perdendo uma guerra. Mas isso não trará paz — isso trará ocupação, e ocupação não é paz.”

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