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Em Rafah, vimos a destruição e os limites da estratégia de Israel para Gaza

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O comboio armado de jipes cheios de repórteres avançou em direção à empoeirada Rafah, passando por casas destruídas e prédios de apartamentos destruídos.

Enquanto desmontávamos de nossos Humvees, uma quietude tomou conta desta faixa do sul de Gaza, perto da fronteira com o Egito. Lajes de concreto e vergalhões retorcidos pontilhavam a paisagem marcada. Gatinhos disparavam pelos destroços.

Ruas antes cheias de vida agora eram um labirinto de escombros. Todos tinham ido embora.

Mais de um milhão de pessoas fugiram para evitar um ataque israelense que começou há dois meses. Muitas foram deslocadas repetidamente e agora vivem em cidades de tendas que se estendem por quilômetros, onde enfrentam um futuro incerto enquanto lamentam a perda de entes queridos.

Enquanto Israel diz que está encerrando sua operação contra o Hamas em Rafah, o exército israelense convidou jornalistas estrangeiros para a cidade em uma visita supervisionada. O exército diz que lutou com precisão e contenção contra os combatentes do Hamas entrincheirados em áreas civis.

Mas a morte, a destruição e o deslocamento em massa de civis deixaram Israel cada vez mais isolado diplomaticamente.

Mais de 37.000 palestinos morreram no conflito, de acordo com o Ministério da Saúde de Gaza. Embora esse número não faça distinção entre civis e combatentes do Hamas, ele inclui as dezenas de mortos em maio, quando Israel lançou um par de bombas de 250 libras em um acampamento de tendas em Rafah.

O primeiro-ministro israelense Benjamin Netanyahu estimou o número de palestinos mortos em cerca de 30.000 e disse que cerca de metade eram civis.

A invasão israelense tinha a intenção de destruir o Hamas e libertar seus reféns. Até agora, não conseguiu nenhum dos dois.

Segundo as contas militares, pelo menos 900 membros da brigada do Hamas em Rafah e 15.000 combatentes do Hamas no total foram mortos.

Mas três meses depois que o Sr. Netanyahu declarou que “a vitória total está ao alcance”, os militares reconhecem que o cerco de Rafah eliminou apenas um terço da brigada do Hamas. A liderança do Hamas permanece intacta. E acredita-se que cerca de 120 reféns permaneçam em algum lugar em Gaza, embora se acredite que cerca de um terço esteja morto.

Os palestinos que fugiram da cidade não têm ideia de quando retornarão e o que encontrarão quando o fizerem. Marwan Shaath, 57, disse que ele e sua família deixaram para trás sua casa de três andares. “Era para ser o lar da família para as gerações futuras”, disse ele em uma entrevista. Seus amigos lhe enviaram fotos do que sobrou. “Está muito atingida. Metade dela já caiu. Nenhuma parede, nenhuma janela e grandes partes dela foram queimadas.”

A luta em Rafah tem sido intensa, disseram autoridades israelenses, com o Hamas colocando centenas de armadilhas. As autoridades nos mostraram um vídeo que, segundo elas, mostrava uma casa equipada com tanques de água potável de 50 galões cheios de explosivos controlados remotamente.

Na sexta-feira, o exército israelense disse ter matado dezenas de combatentes do Hamas em Rafah, e o coronel Yair Zuckerman, comandante da Brigada de Infantaria Nahal que luta em Rafah, provocou seu colega do Hamas enquanto nos informava.

“Onde está o comandante da Brigada Rafah?” ele perguntou.

Os militares supervisionaram nossa visita a Rafah. Tivemos que ficar com o comboio, embora autoridades israelenses não tenham revisado ou censurado nosso trabalho. Um representante do Hamas não respondeu a mensagens de texto solicitando comentários.

Vimos a periferia de um bairro que havia sido destruído pela luta. Estava claro onde as forças israelenses haviam entrado em Rafah pelo sul, destruindo corredores para seus tanques e tropas. O ar estava denso com areia e detritos finos.

Artilharia, jatos de caça e escavadeiras haviam nivelado prédios ou os reduzido a granadas. De onde estávamos, a escala era incalculável, embora tenha sido medida por satélites. Vimos dezenas de caminhões de ajuda, mas era impossível avaliar os esforços de socorro, que as Nações Unidas criticaram como lamentavelmente inadequados.

Israel acusou o Hamas de usar palestinos como escudos humanos, posicionando lançadores de foguetes perto de escolas e construindo túneis sob bairros populosos, inclusive em Rafah.

Os militares nos mostraram fotos de câmeras posicionadas em um bairro, que, segundo autoridades, permitiram que o Hamas monitorasse as forças israelenses e planejasse ataques contra elas. Soldados israelenses dizem que encontraram kits de combate do Hamas espalhados em muitas casas, junto com armas avançadas, como mísseis terra-ar de fabricação russa.

Autoridades israelenses argumentam que tais táticas justificam combates em bairros às vezes lotados, onde combatentes do Hamas se escondem e guardam armas.

Mas as táticas de guerrilha do Hamas também refletem um desequilíbrio de poder entre um exército sofisticado e uma milícia que depende de armas contrabandeadas.

Grande parte desse contrabando, dizem autoridades israelenses, ocorre não muito longe de onde estávamos, na travessia da fronteira de Rafah e em túneis para o Egito. Interromper o fluxo de armas foi uma razão fundamental para a operação de Israel em Rafah. Autoridades israelenses descreveram essas rotas de contrabando como o “oxigênio” do Hamas.

Apesar de um bloqueio israelense de longa data e de uma campanha egípcia para impedir o contrabando clandestino, o porta-voz militar de Israel nos disse que os soldados encontraram túneis — ele não disse quantos — ao longo da fronteira. Não estava claro quantos desses túneis estavam ativos antes do início da guerra.

“Muita infraestrutura terrorista foi construída perto da fronteira”, disse o contra-almirante Daniel Hagari, porta-voz chefe do exército.

A pouco mais de um campo de futebol de distância da fronteira, os militares nos levaram a uma entrada parecida com um bueiro para um túnel entre um par de casas danificadas. Destruir esses túneis pode ser devastador para os prédios acima deles.

“Somos pessoas comuns vivendo sobre o solo”, disse o Sr. Shaath. “Não sei o que acontece sob o solo, e o que quer que esteja acontecendo não é minha culpa como civil.”

Mais de duas dúzias de soldados israelenses foram mortos lutando no sul de Gaza, incluindo oito no mês passado em uma explosão em Rafah que foi um dos ataques mais mortais contra soldados israelenses desde que a guerra de invasão terrestre começou em Gaza. Enquanto estávamos lá, o fogo de atiradores israelenses ocasionalmente crepitava.

Autoridades israelenses identificaram quase 800 soldados que foram mortos desde os ataques terroristas de 7 de outubro, quando homens armados liderados pelo Hamas invadiram Israel, fazendo reféns e matando civis, incluindo mulheres e crianças. Autoridades dizem que cerca de 1.200 pessoas morreram naquele dia.

Um deles era o coronel Jonathan Steinberg, o comandante anterior de Nahal. Horas após sua morte, o coronel Zuckerman o substituiu. Ele nos disse que ele e suas tropas planejavam terminar o trabalho em Rafah.

Subimos nos jipes e dirigimos até outro local próximo, com uma vista do resto de Rafah se estendendo até o mar. O Almirante Hagari subiu no topo de uma pequena colina arenosa.

Ele apontou para Tal al-Sultan, outro bairro de Rafah. Lá fora, ele disse, reféns estavam sendo mantidos. Um pequeno grupo de americanos poderia estar entre eles.

Libertá-los, disse ele, exigiria operações de resgate ou pressão militar.

“Nós traremos os reféns de volta”, ele nos disse. “Qualquer um dos seus países faria o mesmo depois de 7 de outubro.”

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