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Edmonton Oilers e Dallas Stars se preparam para o confronto final da Conferência Oeste

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Pete DeBoer se encontrou com seu capitão logo após chegar ao Texas.

A mensagem do técnico do Dallas Stars para Jamie Benn em junho de 2022 foi clara.

E o atacante veterano concordou totalmente.

“Não há agenda nisso”, lembrou DeBoer na quarta-feira. “Além de querer vencer.”

Ex-vencedor do Troféu Art Ross e medalhista de ouro olímpico, Benn ainda era uma peça importante. Ele também seria rebaixado na escalação, jogaria ao lado de um pivô novato e teria seus minutos reduzidos.

“Não pisquei”, disse DeBoer sobre aquela primeira conversa. “Foi: ‘Se isso nos ajudar a vencer, estou dentro’. Você adoraria 20 desses caras.”

Os Stars podem não ter 20 versões de Jamie Benn, mas eles têm um ataque comprometido e bem equilibrado rumo à abertura final da Conferência Oeste de quinta-feira contra Connor McDavid, Leon Draisaitl e os altivos Edmonton Oilers.

“Construímos uma cultura”, disse Benn. “Somos um grupo confiante, uma equipe forte. Agora cabe a nós fazer algo com isso.”

O Santo Graal do hóquei

Esse “algo” é ganhar a Stanley Cup – um prêmio ainda evasivo que ele deseja desesperadamente ao lado de um trio de companheiros veteranos.

O ala de 34 anos jogou mais de 1.100 jogos na temporada regular na NHL, o número do também atacante Joe Pavelski chega a mais de 1.300 partidas e o defensor Ryan Suter está a pouco menos de 1.450.

Matt Duchene, por sua vez, está em quarto lugar na lista, com mais de 1.050 jogos.

“É a única razão pela qual estou jogando”, disse Suter, de 39 anos, sobre a chance de içar o Santo Graal do hóquei.

Comprado pelos Nashville Predators no verão passado, Duchene, de 33 anos, circulou pelos Stars como uma equipe com negócios inacabados.

“Parecia que este seria um grupo realmente faminto e determinado”, disse ele. “Esses caras são vencedores que ainda não venceram.”

Dallas, que conquistou seu único título em 1999 e mais recentemente chegou à final em 2020, se classificou para a terceira rodada da temporada passada antes de cair para o eventual vencedor da Copa, Vegas Golden Knights.

“Levei muito tempo para chegar lá no ano passado”, disse Suter, cuja equipe venceu Las Vegas nesta primavera antes de despachar o Colorado Avalanche. “Ter a chance de voltar e, espero, fazer um pouco melhor, é incrível.”

Os Oilers, por sua vez, venceram o Los Angeles Kings e o Vancouver Canucks para avançar. O núcleo da equipe – ainda no auge – chegou à final da conferência em 2022 apenas para ser varrido pelo Colorado.

“Muito mais experiência”, disse McDavid sobre sua equipe na noite de quarta-feira, depois que os Oilers chegaram à chuvosa Dallas. “Estando em situações diferentes, mantendo liderança, precisando voltar, seja qual for a situação, sinto que estivemos nisso nos últimos anos.

“Definitivamente um grupo mais maduro.”

‘Habilidade de ponta’

Os Stars terão que ter cuidado com o ataque dos Oilers que, apesar de algumas dificuldades contra o Vancouver, ainda lidera os playoffs em gols e porcentagem de power play.

“Muita habilidade de ponta”, disse o defensor do Stars, Chris Tanev, uma aquisição do Calgary Flames com prazo de negociação que conhece bem McDavid and Co. “É preciso uma equipe inteira para vencê-los. Você precisa que todos os cinco jogadores no gelo joguem juntos, conectados e se comunicando.”

Essa tem sido a mensagem abrangente de DeBoer desde o primeiro dia.

“Vamos fazer isso como um grupo”, disse Benn sobre a crença de seu treinador. “É de cima a baixo e começa com hóquei de 60 metros. Não precisa ser os mesmos caras todas as noites.

“Essa é a melhor parte desta equipe.”

DeBoer, que treinou seis finais de conferência nos últimos 10 anos, disse que Benn, Pavelski, Suter e Duchene – que marcou o gol decisivo da série contra o Colorado na prorrogação – entregaram.

“Eles definem a cultura”, disse ele. “Eles definem a cultura da nossa ética de trabalho, estabelecem a cultura das nossas mensagens.”

“Você tem que estar no ponto da sua carreira em que a prioridade número 1 da sua lista é vencer a Copa Stanley”, acrescentou DeBoer. “Temos um grupo de veteranos que estão nesse ponto da carreira. Não se trata de elogios pessoais, de dinheiro ou de outras coisas.”

E seus companheiros mais jovens reconhecem a oportunidade cada vez menor. Wyatt Johnston mora com Pavelski – jogador sem Copa aos 39 anos – e sua família.

“Mostra como é difícil vencer”, afirmou o central de 21 anos. “Ele esteve em algumas equipes incríveis, mas ainda não conseguiu terminar.”

DeBoer acrescentou que pode sentir o desejo do grupo de terminar o trabalho para os seus líderes.

“Esses caras estão na retaguarda”, disse ele. “Mas eles colocaram seu dinheiro onde estão. Todos assumiram um papel menor. Todos assumiram menos para permitir que alguns desses jovens emergissem e desempenhassem papéis maiores.

“Essa tem sido a chave para nossa profundidade e nosso sucesso.”

Os Oilers, é claro, também sentem que esta é a sua hora. A motivação vem em diferentes formas. Para muitos do lado das Estrelas, porém, é o tempo que passa.

“Todo mundo joga este jogo para ganhar a Copa Stanley”, disse Benn. “Temos mais do que alguns caras aqui com mais de 1.000 jogos que ainda não fizeram isso. Essa é a nossa motivação.

“Eles querem vencer, mas nós também. Vamos descobrir quem quer mais.”

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