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Do IRA ao gabinete do diretor, a evolução de uma vida ecoa a de Belfast

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Jim McCann, vice-diretor da Escola Primária St. Joseph, caminhou pelos corredores, apontando como um pai orgulhoso para as borboletas de papel coloridas feitas por seus alunos que pendiam do teto.

Ele cumprimentou alegremente cada criança pelo nome ao passar por elas. Então ele enfiou a cabeça em uma sala de aula, onde os alunos se dirigiram a ele em uníssono: “Boa tarde, Sr. McCann!”

A escola fica na área predominantemente católica de Falls Road, no oeste de Belfast, que foi engolida durante décadas pela sangrenta luta sectária na Irlanda do Norte, conhecida como os Problemas. Do lado de fora, onde cercas multicoloridas proporcionam um cenário brilhante para crianças jogando futebol no quintal, tiros ricocheteavam, com atiradores do exército empoleirados nos telhados e veículos blindados passando.

Mas desde que a paz se instalou aqui, há 25 anos, o bairro parece estar a mundos de distância desse passado. Para McCann, 68 anos, a transformação reflete sua própria evolução.

O agora vice-diretor passou décadas envolvido no Exército Republicano Irlandês, ou IRA, uma organização paramilitar que usou a violência para tentar acabar com o domínio britânico na região. Ele foi condenado por tentativa de homicídio e passou quase 18 anos na prisão.

Tal como muitos da sua geração, a vida do Sr. McCann foi moldada não só pelas Perturbações, mas também pelo processo de paz que acabou por pôr fim ao conflito.

“Não há qualquer necessidade de violência agora, e aqueles que ainda estão envolvidos nela não estão a fazer nenhum favor a ninguém – estão a atrasar o progresso”, disse ele, no seu escritório na escola no início deste ano.

Muitos católicos na Irlanda do Norte mantêm um sonho nacionalista e republicano há mais de um século: desfazer a divisão de 1921 que manteve a Irlanda do Norte sob o domínio britânico e reunir o território com a República da Irlanda. Essa visão deixou-os por vezes em conflito violento com os sindicalistas e legalistas, maioritariamente protestantes, que acreditam que a área deveria continuar a fazer parte do Reino Unido.

Os laços de McCann com o movimento republicano começaram depois de uma série de repressões mortais no final dos anos 1960 e início dos anos 1970 nas marchas pelos direitos civis em Belfast e Derry. Nessas marchas, os católicos protestaram contra a discriminação por parte do governo e das forças policiais controladas pelos protestantes.

À medida que as tensões se agravavam, as comunidades dividiram-se em linhas sectárias e surgiram paramilitares em ambos os lados. Ainda adolescente, McCann viu a cidade ao seu redor se tornar uma zona de guerra. Ignorando os protestos de seus pais, ele se juntou ao IRA

“Foi um sentido de comunidade muito forte, fazer parte disso e a comunidade se afirmar”, disse ele. “E você sabia que não havia como voltar atrás.”

Em 1976, quando tinha 19 anos, foi preso durante uma operação do IRA, dirigindo uma motocicleta roubada enquanto outro homem atirava nas costas de um policial. O policial ficou ferido, mas sobreviveu. Após a condenação de McCann por tentativa de homicídio, ele foi condenado a 25 anos de prisão. Ele foi libertado em 1994.

Quando os acordos de paz conhecidos como Acordo da Sexta-Feira Santa foram assinados em 1998, cerca de 3.600 pessoas tinham morrido no conflito.

Embora McCann não glorifique a violência dos problemas, ele acredita que foi uma parte necessária da luta por uma sociedade mais igualitária.

“Nunca, nunca, nunca, nunca me arrependi e sempre tive orgulho daquilo em que estive envolvido”, disse ele. “Tive uma vida muito gratificante, mesmo estando na prisão.”

Robert J. Savage, professor do Boston College e especialista em história moderna da Irlanda, disse que para alguns sindicalistas, “a ideia de um antigo prisioneiro do IRA a trabalhar numa escola com crianças pequenas não seria aceitável. Seria perturbador.”

Embora a paz tenha se estabelecido firmemente, as memórias dos problemas não desapareceram completamente.

“A violência pode ter acabado, mas ainda existe este trauma abaixo da superfície para muitas pessoas”, disse o professor Savage. “E o IRA fez parte dessa violência e a sociedade continua dividida.”

Tem havido “uma verdadeira falta de responsabilização” nos anos que se seguiram aos acordos de paz, disse ele, acrescentando: “Essa tem sido uma pílula amarga para as pessoas engolirem, e não apenas para as vítimas do IRA, mas para as vítimas dos ataques britânicos. forças de segurança apoiadas.”

Em 2021, McCann publicou “6.000 Dias”, um livro de memórias de seu tempo na notória Maze Prison, na Irlanda do Norte. O livro narra as experiências diárias de centenas de prisioneiros do IRA que protestaram através de uma série de medidas cada vez mais extremas, por vezes fatais, como greves de fome. Também descreve uma fuga de prisão de alto risco que resultou na fuga de 38 homens. McCann e outros 18 foram recapturados em 24 horas.

Os detalhes que ele compartilha são nítidos. Durante anos, os homens, incluindo o Sr. McCann, recusaram-se a usar uniformes de prisão num ato de desafio, tornando-se conhecidos como os “homens do cobertor”. Eles organizaram um “protesto sujo”, espalhando seus excrementos nas paredes. Eles foram espancados por guardas que apontaram mangueiras de incêndio contra eles.

McCann escreveu sobre a dor de ver 10 colegas prisioneiros do IRA morrerem nas greves de fome de 1981. Para aqueles que simpatizam com o movimento republicano, mesmo aqueles que repudiaram a violência do IRA, as mortes atraíram grande simpatia e marcariam um ponto de viragem. .

Mais tarde naquele ano, os protestos foram cancelados e um acordo permitiu que os prisioneiros usassem as suas próprias roupas.

Na prisão, McCann desenvolveu uma amizade profunda com outro membro do IRA, Joe McDonnell, o quinto homem a morrer na greve de fome. O’Donnell frequentou o St. Joseph’s quando menino e é visto como um herói na comunidade predominantemente republicana do bairro. Uma placa perto dos portões da escola leva seu nome. É um lembrete diário para McCann de seu amigo, da história violenta da região e das esperanças de um futuro livre de conflitos.

McCann tinha 38 anos quando foi libertado da prisão como parte do processo de paz. Ele logo se tornou pai de três filhos, casou-se e, depois de se formar na faculdade enquanto estava preso, tornou-se professor.

“Meu pai era professor e desde muito jovem sempre soube que era isso que queria fazer”, disse ele. “Durante todos esses anos, era o que eu sabia que queria.”

Muitas das famílias dos seus alunos tinham ligações pessoais com o conflito e algumas vivenciaram as piores consequências, com a morte de familiares.

“Eles são um grupo diversificado”, disse ele sobre os seus alunos, salientando que as décadas de paz trouxeram famílias imigrantes. “Mas ainda há a separação entre católicos e protestantes. Infelizmente ainda temos. Ainda estamos separados.”

Sentado na casa de sua infância, McCann examinou relíquias de sua vida na prisão, incluindo pequenos pedaços de papel higiênico, cobertos por linhas de texto minúsculas e bem escritas, onde havia rabiscado mensagens para amigos e familiares para serem contrabandeadas para fora.

Embora ainda esteja envolvido na política do movimento republicano, McCann diz que está empenhado na prossecução pacífica desse objectivo.

“Percebi que o lado militar da luta havia chegado ao fim”, disse McCann. “Isso nos levou tão longe e não nos levaria mais longe.”

Fez campanha pelo Sinn Féin, um partido que já foi o braço político do IRA, mas que renunciou à violência e se envolveu no processo de paz. Uma vez na periferia política, o Sinn Féin tornou-se uma força, conquistando o maior número de assentos nas eleições de 2022 na Irlanda do Norte.

Numa tarde do início de fevereiro, McCann foi ao Grande Salão de Stormont, o edifício do governo da Irlanda do Norte, para ver Michelle O’Neill, uma política do Sinn Féin, fazer história ao se tornar a primeira primeira-ministra republicana da Irlanda do Norte, a cargo de topo no governo de partilha de poder.

A Sra. O’Neill descreveu-se como alguém que, tal como o Sr. McCann, representa “a geração da Sexta-Feira Santa” comprometida com a cooperação e a paz.

Foi um momento que o Sr. McCann pensou que nunca veria.

“Foi bom estar com pessoas que passaram a maior parte da sua vida, certamente a sua vida adolescente e adulta, lutando não apenas para nos levar para Stormont, mas para nos ajudar a progredir em direção ao nosso objetivo final, que é uma Irlanda unida, ” ele disse sobre os outros membros do movimento republicano com quem esteve ao lado naquele dia.

“Mas, entretanto, fazer deste um lugar onde todos possam viver razoavelmente felizes, que seja um lugar de igualdade, que seja um lugar de oportunidades”, disse ele. “É isso que importa.”

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