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Dezenas de grupos pressionam a FEMA a reconhecer o calor extremo como um “grande desastre”

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Dezenas de grupos ambientais, trabalhistas e de saúde se uniram na segunda-feira para apresentar uma petição para pressionar a Agência Federal de Gerenciamento de Emergências a declarar o calor extremo e a fumaça dos incêndios florestais como “grandes desastres”, como inundações e tornados.

A petição é um grande impulso para que o governo federal ajude os estados e as comunidades locais que estão sofrendo com os custos crescentes das mudanças climáticas.

Se for aceita, a petição poderá desbloquear fundos da FEMA para ajudar as localidades a se prepararem para ondas de calor e fumaça de incêndios florestais, construindo centros de resfriamento ou instalando sistemas de filtragem de ar nas escolas. A agência também poderia ajudar durante emergências, pagando pela distribuição de água, exames de saúde para pessoas vulneráveis ​​e aumentando o uso de eletricidade.

“As grandes declarações de desastres realmente abrem os mais amplos bolsos de financiamento que a FEMA tem disponível”, disse Jean Su, advogado sênior do Centro para a Diversidade Biológica, um grupo ambientalista, e principal autor da petição. “Os governos estaduais e locais estão gravemente mal equipados e subfinanciados até mesmo para lidar com medidas de emergência.”

O apoio de grandes grupos trabalhistas como a AFL-CIO e o Service Employees International Union faz parte de uma estratégia mais ampla dos sindicatos para criar proteção para as dezenas de milhões de pessoas que trabalham ao ar livre ou sem ar condicionado durante as ondas de calor. Os sindicatos querem que a Administração de Segurança e Saúde Ocupacional exija que os empregadores protejam os trabalhadores de temperaturas extremas. A Casa Branca pressionou os funcionários do Departamento do Trabalho, que supervisiona a OSHA, a publicar um projecto de regulamento sobre o calor neste verão. Mas os principais grupos empresariais e industriais, como a Câmara de Comércio dos EUA, opõem-se a quaisquer novos requisitos.

Grupos trabalhistas e organizações de direitos dos trabalhadores esperam que, se a petição à FEMA for aceita, haja mais pressão para que os empregadores lidem com o calor no local de trabalho.

“Se o calor extremo e a fumaça dos incêndios florestais são considerados grandes desastres, então todos estão envolvidos”, disse Christine Bolaños, diretora de comunicações do Workers Defense Project, uma organização sem fins lucrativos focada nos direitos trabalhistas. Uma classificação de desastre de grande porte, disse ela, forçaria a OSHA a tornar a proteção dos trabalhadores térmicos uma prioridade.

A medida sublinha as preocupações crescentes sobre o impacto do calor extremo entre legisladores, activistas e grupos laborais. Em Junho passado, o deputado Ruben Gallego, do Arizona, um democrata, apresentou legislação para declarar o calor extremo um grande desastre segundo a classificação da FEMA. O projeto de lei, que não avançou, foi co-patrocinado por 11 democratas, mas apenas por um republicano.

O calor já mata mais pessoas nos Estados Unidos a cada ano do que furacões, inundações e tornados juntos, de acordo com o Serviço Meteorológico Nacional. Ainda assim, as ferramentas para enfrentar as consequências das temperaturas extremas estão a ser construídas do zero.

“Nenhuma das instituições, ferramentas, conjuntos de dados, etc. do mundo é adequada para responder à dimensão do calor extremo nas comunidades”, disse Kathy Baughman McLeod, diretora executiva da Climate Resilience for All, uma organização sem fins lucrativos focada em abordar calor extremo em todo o mundo.

Ao longo dos anos, a FEMA negou vários pedidos semelhantes para declarar algumas ondas de calor anteriores como grandes desastres, incluindo um do governador da Califórnia, Gavin Newsom, em outubro de 2022, após uma cúpula de calor recorde de três dígitos se formar sobre o estado. Na época, a agência argumentou que “o precedente é avaliar eventos e impactos discretos, e não condições atmosféricas sazonais ou gerais”.

A Lei Stafford de 1988, que autoriza o governo federal a declarar um desastre ou emergência, não inclui explicitamente o calor extremo na sua lista de 16 causas. Mas a petição dos grupos trabalhistas e ambientais argumenta que a agência declarou a pandemia do coronavírus um grande desastre, embora também estivesse ausente da lista, abrindo um precedente que os grupos esperam explorar. Os peticionários planejam litigar o assunto se a FEMA negar novamente o pedido.

Declarar eventos de calor extremo como grandes desastres pode representar desafios para a FEMA. Geralmente, a agência declara desastres com base na quantidade de infra-estruturas públicas não seguradas danificadas e no número de pessoas que morreram. Mas durante as ondas de calor, os bens danificados não são o principal risco e é difícil contar as mortes relacionadas com o calor, em parte porque os atestados de óbito nem sempre reflectem o papel que o calor desempenhou na morte de uma pessoa.

Durante os desastres, as comunidades que não se preparam para eventos extremos podem por vezes receber mais fundos do que as comunidades que o fazem, disse Brock Long, que foi administrador da FEMA durante a administração Trump.

Long disse que teme que adicionar novos itens à lista de grandes desastres da FEMA seja como “amarrar peças novas a um quadro de bicicleta velho e enferrujado”.

“É hora de o Congresso se reunir com os grandes proprietários de infraestrutura e líderes comunitários sobre como redesenhar um sistema que faça sentido”, disse Long. “Nunca seremos capazes de enfrentar as mudanças climáticas ou as ameaças ao futuro sob o sistema existente.”

Se a FEMA aceitar a petição, lançará um processo para alterar as suas regras para incluir o calor extremo e o fumo dos incêndios florestais como possíveis grandes catástrofes e aceitará comentários públicos.

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