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Destroços do último navio de Shackleton são encontrados na costa do Canadá

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O Endurance, o navio que transportou Ernest Shackleton na sua malfadada tentativa de cruzar a Antártica em 1915, gerou uma das maiores histórias de sobrevivência na história da exploração e agora ocupa um lugar reverenciado na história polar.

A descoberta dos seus destroços no fundo do Mar de Weddell em 2022 colocou Shackleton novamente no centro das atenções e reacendeu o interesse em encontrar um navio menos conhecido, o Quest, que o transportava de volta à Antárctida quando teve um ataque cardíaco e morreu em 1922. O Quest navegou por mais 40 anos até afundar em uma viagem de caça às focas na costa atlântica do Canadá em 1962.

Em 9 de junho, John Geiger, líder de uma expedição para encontrar o Quest, viu uma forma incomum aparecer na tela de detecção do sonar de seu barco enquanto seu navio de pesquisa flutuava na costa de Newfoundland e Labrador. Ele soube quase imediatamente que havia sido feita uma descoberta final na vida de um dos exploradores mais reverenciados da história.

“Este é o último grande evento de Shackleton”, disse Alexandra Shackleton, neta do explorador, numa entrevista, referindo-se à descoberta da Quest. “Não haverá nada tão importante quanto isso.”

A expedição para encontrar o Quest foi liderada pela Royal Canadian Geographical Society, uma instituição de caridade educacional da qual Geiger é o executivo-chefe, e custou 500 mil dólares canadenses, ou cerca de US$ 365 mil, de acordo com uma porta-voz da sociedade. O Quest foi o último artefacto desaparecido da “era heróica da exploração do Árctico”, disse Martin Brooks, especialista em Shackleton e presidente-executivo da Shackleton, uma empresa de vestuário para atividades ao ar livre que oferece viagens que acompanham as viagens do explorador.

Mas a descoberta da Quest não foi fácil para os 23 viajantes que participaram da expedição para encontrá-la. A tripulação enfrentou condições traiçoeiras, incluindo nevoeiro denso e equipamento com defeito, depois de deixar o porto de St. John’s em 5 de junho. Eles examinaram o fundo do oceano com seus sistemas de sonar por 17 horas cansativas antes de encontrar o navio.

“Recorri a Shackleton em busca de orientação”, disse Geiger. “Uma de suas características definidoras era a paciência. Ser paciente e resoluto.”

Shackleton é mais lembrado pelo que fez para salvar sua tripulação depois que o Endurance foi esmagado pelo gelo no Mar de Weddell em 1915, fazendo com que afundasse e encalhando os viajantes nas planícies geladas do Ártico.

“O que se seguiu foi uma provação quase impossível de acreditar que durou um ano, durante a qual Shackleton demonstrou as habilidades que lhe renderam uma merecida reputação como um dos maiores líderes de todos os tempos”, escreveu Nathaniel Philbrick em sua introdução ao “Endurance: A Incrível Viagem de Shackleton”, de Alfred Lansing.

O naufrágio do Endurance, meses depois de o navio ter ficado preso no gelo, encalhou Shackleton e 27 tripulantes em blocos de gelo e frustrou as suas esperanças de se tornarem os primeiros a cruzar a Antártida a pé. Shackleton liderou alguns dos seus homens numa viagem de pequeno barco até à ilha da Geórgia do Sul, onde organizou o resgate bem-sucedido dos restantes membros da tripulação.

Dois anos se passaram desde que o Endurance partiu pela primeira vez da Inglaterra. Embora os homens estivessem exaustos e desidratados, Shackleton escreveu à sua esposa, Emily: “Não perdemos uma vida, e passámos por um inferno”.

A paciência do Sr. Geiger acabou sendo recompensada. Por volta das 19 horas do dia 9 de junho, enquanto observava o monitor do sonar no laboratório de pesquisa do barco, o Sr. Geiger de repente viu uma forma estranha.

“Muito rapidamente você percebeu que era o Quest”, disse ele em uma entrevista. “A embarcação está intacta. Ele está apoiado na quilha, o mastro está abaixado e você pode vê-lo no fundo do mar.”

Geiger imediatamente chamou todos os membros da tripulação ao laboratório do navio, incluindo David Mearns, um veterano caçador de naufrágios, que ajudou a planejar a viagem.

“Eles estão pulando para cima e para baixo, dando tapinhas nas costas uns dos outros”, disse Mearns em uma entrevista, relembrando a tripulação no momento da descoberta. “Eles estão tendo um momento de êxtase.”

Quando a tripulação voltou a concentrar-se, passou as cinco horas seguintes a rebocar o sonar do barco para a frente e para trás sobre os destroços, reunindo mais ângulos e imagens dele no fundo do Mar do Labrador. Eventualmente, os especialistas a bordo puderam declarar definitivamente que haviam encontrado a Quest.

Já há planos de retornar ao Mar de Labrador ainda este ano para tirar mais imagens e vídeos dos destroços, disse Mearns.

Tal como aconteceu com o Endurance, Shackleton planeava usar a Quest para explorar uma parte do Árctico quando morreu na sua cabana, a 5 de Janeiro de 1922. A Quest estava ancorada na altura perto da Geórgia do Sul, a ilha onde planeou a missão. resgate da tripulação do Endurance. Nas quatro décadas seguintes, foi utilizado em operações de resgate e exploração, bem como em viagens de caça às focas, segundo a Canadian Geographic. Foi em uma dessas viagens em 5 de maio de 1962, quando teve destino semelhante ao do Endurance; foi danificado pelo gelo e afundou na costa de Newfoundland e Labrador, disse a Royal Canadian Geographical Society. Os membros da tripulação do Quest sobreviveram.

Mais de um século após a sua morte a bordo do Quest, as viagens de Shackleton continuam a encantar historiadores e membros do público através de livros populares, de um curso da Harvard Business School sobre “liderança resiliente” e de um filme biográfico estrelado por Tom Hardy.

A bordo do navio de pesquisa normalmente sem álcool, o Sr. Geiger obteve permissão para trazer algumas garrafas de champanhe caso encontrassem o Quest. Ele manteve as garrafas em segredo da tripulação para não atrapalhar a viagem.

Felizmente, o Sr. Geiger não teve que guardar o segredo por muito tempo.

“Tenho que admitir”, disse ele, “essa foi a taça de champanhe mais doce que já tomei”.

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