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Departamento de Justiça abre investigação criminal em caso de doping chinês

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O Departamento de Justiça abriu uma investigação criminal sobre como autoridades antidoping e dirigentes esportivos permitiram que nadadores chineses de elite que testaram positivo para uma substância proibida escapassem da punição e ganhassem uma série de medalhas — incluindo três de ouro — nas últimas Olimpíadas, de acordo com duas pessoas informadas sobre o assunto e o órgão regulador internacional da natação.

A decisão de prosseguir com uma investigação criminal é uma escalada dramática dos Estados Unidos contra os chineses, as autoridades antidoping mundiais e o movimento olímpico, e lançará uma sombra de criminalidade sobre os Jogos Olímpicos de Verão, que estão programados para começar no final deste mês em Paris.

Onze dos nadadores que testaram positivo — e que nunca foram suspensos por doping — são novamente membros da equipe olímpica chinesa. Vários são favoritos para ganhar medalhas novamente.

A divulgação sobre a investigação ocorre pouco mais de dois meses após o The New York Times revelar que a Agência Mundial Antidoping e as autoridades antidoping chinesas se recusaram a disciplinar 23 nadadores chineses de elite que testaram positivo para uma droga proibida no início de 2021. As decisões de não suspender os atletas e manter os testes positivos em segredo abriram caminho para os nadadores competirem e ganharem medalhas nos Jogos de Tóquio.

O Times relatou que o FBI soube no ano passado sobre os testes positivos e a decisão de inocentar os atletas de irregularidades e que investigadores federais tomaram medidas nas últimas semanas para saber mais sobre o que ocorreu. Mas não estava claro se uma investigação criminal completa sobre o assunto havia começado.

No mês passado, quando o diretor executivo do órgão regulador internacional de natação, World Aquatics, estava nos Estados Unidos para as seletivas olímpicas dos EUA em Indianápolis, investigadores federais o abordaram para discutir como os testes positivos foram tratados, de acordo com duas pessoas informadas sobre o assunto. Essas pessoas se recusaram a ser identificadas enquanto discutiam uma investigação em andamento.

Não está claro o que o diretor executivo do órgão de natação, Brent Nowicki, disse às autoridades em sua interação. O Sr. Nowicki assumiu seu posto em junho de 2021, alguns dias antes de as autoridades chinesas informarem a Agência Mundial Antidoping e a World Aquatics que haviam decidido não tratar os testes positivos como violações antidoping.

Como parte de suas negociações com os investigadores, o Sr. Nowicki recebeu uma intimação do grande júri, de acordo com uma declaração da World Aquatics.

“A World Aquatics pode confirmar que seu diretor executivo, Brent Nowicki, foi intimado pelo governo dos Estados Unidos”, disse a World Aquatics. “Ele está trabalhando para agendar uma reunião com o governo, o que, com toda a probabilidade, evitará a necessidade de depoimento perante um grande júri.”

Não está claro o quão útil o Sr. Nowicki será para os investigadores: ele se juntou ao órgão regulador da natação meses depois que os testes positivos ocorreram e depois que os chineses forneceram à WADA um dossiê explicando como e por que ela inocentou seus atletas.

A Associated Press foi a primeira a relatar a declaração da World Aquatics na quinta-feira.

Outras evidências surgiram de que autoridades da Agência Mundial Antidoping, conhecida como WADA, estão cientes de ações policiais em andamento direcionadas a elas pelas autoridades americanas. No final do mês passado, a WADA cancelou uma reunião que estava programada para acontecer nos Estados Unidos no final deste ano com outras autoridades antidoping e autoridades esportivas.

Em uma ligação para anunciar o cancelamento da reunião, um funcionário da WADA disse que entre os motivos do cancelamento estava o fato de os líderes da organização não quererem viajar para os Estados Unidos por causa de uma investigação policial federal em andamento, de acordo com Travis Tygart, chefe da Agência Antidoping dos Estados Unidos. O Sr. Tygart — que tem sido um dos críticos mais declarados da WADA — não estava na ligação, mas um de seus representantes estava, ele disse.

A investigação federal está sendo conduzida, em parte, por autoridades em Boston, de acordo com duas pessoas informadas sobre o assunto. As autoridades entrevistaram pelo menos duas testemunhas, de acordo com as duas pessoas.

A escalada no caso representa talvez a investigação mais significativa sobre uma infração de doping desde que os Estados Unidos aprovaram uma legislação conhecida como Lei Rodchenkov em 2020, criminalizando o doping em eventos esportivos internacionais de elite onde quer que ocorram. A investigação seria a primeira vez que as autoridades dos EUA se concentrariam em um órgão esportivo internacional sob a lei. A WADA tem sido uma crítica da nova lei desde que foi proposta pela primeira vez, argumentando que criminalizar o doping em um país comprometeria os esforços da WADA para manter um conjunto de regras para esportes em todos os lugares.

No cerne da questão no caso da natação está o fato de que a Agência Mundial Antidoping concordou com a alegação da China de que os testes positivos para a substância proibida — um medicamento prescrito para o coração — foram resultado de um “evento de contaminação em massa”. Mas alguns outros especialistas e autoridades antidoping acharam a alegação altamente duvidosa e acusaram a falta de punições e identificação pública dos atletas de sugerir um grande acobertamento.

Em resposta, o Congresso solicitou em maio que o FBI abrisse uma investigação e comitês do Congresso começaram suas próprias investigações, incluindo a realização de uma audiência na semana passada, onde Michael Phelps, o nadador mais condecorado da história olímpica, testemunhou sobre a necessidade de responsabilização.

Os oficiais antidoping da WADA se esforçaram para proteger a reputação da organização e defenderam seu tratamento do caso desde que as notícias dos 23 casos foram tornadas públicas pela primeira vez. Eles realizaram inúmeras reuniões com grupos preocupados, incluindo centenas de atletas e órgãos nacionais antidoping. Esses esforços falharam em acalmar muitas das preocupações, e a WADA ainda não publicou nenhuma das informações nas quais se baseou para tomar sua decisão original.

Um relatório de um promotor independente contratado pela WADA para investigar sua tomada de decisão deve ser divulgado antes das Olimpíadas. Mesmo isso pode não ser suficiente para conter a controvérsia antes do início dos Jogos em meio a preocupações sobre a independência do oficial suíço contratado para o trabalho.

Os oficiais da World Swimming fizeram questão de enfatizar que foram solicitados a fornecer informações como testemunhas e não estavam sendo ouvidos como alvos da investigação federal. A WADA se recusou a comentar.

Os riscos e o momento de uma investigação americana são particularmente altos, dada a relação do país com o Comitê Olímpico Internacional. Los Angeles sediará as próximas Olimpíadas de Verão depois de Paris, em 2028, enquanto Salt Lake City recebeu o status de licitante preferencial do COI na licitação para os Jogos de Inverno de 2034.

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