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Dentro das unidades chechenas ajudando a combater a guerra da Rússia

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Nanna Heitmann passou um tempo observando o treinamento das tropas russas na Chechênia e depois viajou para Bakhmut, na Ucrânia. Neil MacFarquhar relatou de Nova York.

Um enorme avião de transporte militar rugiu na pista do principal campo de aviação de Grozny, capital da República Chechena, no sudeste da Rússia, e um grupo de 120 combatentes voluntários que se dirigiam para a Ucrânia subiu a bordo.

Vestidos com camuflagem, as tropas recém-formadas tinham acabado de completar pelo menos 10 dias de treinamento em Gudermes, perto de Grozny, na Universidade de Forças Especiais, que aceita homens de toda a Rússia para instrução militar geral.

Alguns dos estagiários não tinham experiência de combate. Outros eram veteranos que regressavam à Ucrânia para a sua segunda ou terceira viagem – incluindo antigos mercenários da milícia Wagner, dissolvida em 2023 após um motim de curta duração contra o Kremlin.

Alguns combatentes do Wagner, irritados com a ideia de trabalhar para o Ministério da Defesa russo, transferiram unidades inteiras para as forças treinadas na Chechênia, conhecidas como batalhões Akhmat, destinadas em parte a absorver combatentes de fora do exército russo. Os veteranos de Wagner eram muitas vezes recrutados primeiro na prisão, incluindo um homem magro com um dente frontal de ouro, identificado apenas pelo seu indicativo militar, “Jedi”, devido ao potencial de retribuição.

“Ir para sua pátria? Que tipo de pátria? Isso me manteve na prisão por toda a vida”, disse Jedi, 39 anos, um trabalhador da construção civil que foi condenado por roubo e fraude. Dentro e fora da prisão desde os 14 anos, ele ainda tinha seis meses restantes para cumprir uma sentença de seis anos quando se inscreveu.

“Os voluntários buscam o dinheiro”, disse ele. “Ainda não encontrei ninguém aqui por causa da ideologia.” Ele também queria uma ficha limpa, disse ele.

Bónus de assinatura gordos mais pagamentos de cerca de 2.000 dólares por mês, pelo menos o dobro do salário médio na Rússia, estimularam o recrutamento.

O treino perto de Grozny destaca a evolução das lealdades étnicas que se manifesta nesta guerra. Alguns dos que agora treinam lá estiveram na Chechênia pela última vez como jovens recrutas do exército russo, lutando contra os chechenos que faziam parte do movimento separatista.

A participação de alguns chechenos representa outra inversão da história: após centenas de anos de inimizade com a Rússia, os chechenos estavam a deslocar-se para a Ucrânia para lutar na guerra de Moscovo.

O movimento separatista da década de 1990 culminou em duas guerras brutais contra Moscovo que duraram intermitentemente durante mais de uma década. A cidade de Grozny foi arrasada e dezenas de milhares de chechenos morreram.

Ramzan Kadyrov, o líder autoritário da Chechénia, assumiu uma postura agressiva em relação à Ucrânia desde que a Rússia invadiu o país em Fevereiro de 2022. As forças chechenas reivindicaram um papel fundamental em algumas batalhas importantes, incluindo o cerco de Mariupol no início da guerra.

Mas Kadyrov tem enfrentado acusações de que se absteve de enviar os seus combatentes a todo o gás para a luta, com os chechenos a morrerem em menor número do que os soldados de outras áreas minoritárias. Poupar os seus combatentes mantém intacta a sua milícia privada, o núcleo das forças de segurança que garantem o seu governo na Chechénia.

Em vez disso, Kadyrov tentou sublinhar a sua lealdade ao presidente Vladimir V. Putin da Rússia, investindo recursos neste centro de treino militar. O regime consiste em exercícios de fogo real com artilharia, algumas instruções sobre mineração e desminagem e primeiros socorros.

Os vários batalhões Akhmat foram nomeados, como tantos na Chechênia, em homenagem ao pai de Kadyrov, Akhmat Kadyrov, que mudou de lado para se juntar a Moscou na luta separatista e foi então assassinado em 2004.

A Rússia recrutou tropas para o seu esforço de guerra onde quer que as pudesse encontrar, procurando minimizar a necessidade de um recrutamento. Em 2022, levantou uma proibição quase total de os chechenos servirem nas forças armadas russas, consequência do movimento separatista.

Do grupo que foi enviado para a Ucrânia no outono passado a partir da pista de Grozny, muitos tinham entre 30 e 40 anos e menos de 10 eram chechenos. Apesar das afirmações de Jedi, o dinheiro não é a única motivação.

Alguns fugiram de vidas domésticas conturbadas. Outros queriam escapar do trabalho penoso diário. Alguns, é claro, professam estar lutando por patriotismo. Muitos dos homens concordaram em falar com a condição de serem identificados apenas pelos seus primeiros nomes ou indicativos de chamada militar, por medo de represálias.

Anatoly, 24 anos, estava entre os 10 homens que se voluntariaram juntos em uma pequena vila agrícola no alto das montanhas, na pitoresca região centro-sul de Altai. “Meu pai me forçou a tirar a neve, a trabalhar, a tirar o esterco das vacas”, disse ele. “Eu fugi desse trabalho para fazer outra coisa. Todo ano é igual.” Ele admitiu que o dinheiro também era um incentivo.

Outro trabalhador rural, um pastor de 45 anos que usa o indicativo “Masyanya”, viajou cerca de 4.500 quilómetros da República de Khakassia para a formação. “Vou defender a minha pátria, para que a guerra não chegue aqui”, disse ele.

O contrato com o batalhão Akhmat dura apenas quatro meses, um grande incentivo quando comparado com os destacamentos ilimitados para soldados regulares.

No outono passado, Kadyrov formou uma nova unidade, o batalhão Sheikh Mansour, em homenagem a um imã do século 18 que lutou contra o Império Russo. Os soldados são todos chechenos ou das pequenas repúblicas vizinhas da região montanhosa do Cáucaso, e a maioria tem cerca de 20 anos. Os chechenos que lutam pela Ucrânia contra a Rússia nomearam primeiro o seu batalhão em homenagem ao Xeque Mansour, e agora Kadyrov está a tentar recuperar o nome.

Turpal, 20 anos, trabalhava como segurança de uma grande rede de supermercados em Moscou quando obteve permissão de seu pai para se inscrever na nova unidade, dizendo que queria lutar contra “aqueles demônios que estão na Ucrânia e que querem trazer suas ideias pervertidas aqui.”

Ao sair para voltar ao centro de treinamento depois de um fim de semana visitando os pais, ele abraçou a mãe e apertou a mão do pai. “A Rússia tem lutado durante toda a sua existência”, disse Mayrali, pai de Turpal. “Você não pode vencer. É melhor para a Chechénia estar com a Rússia do que estar contra a Rússia.”

Os veteranos do Wagner também servem no batalhão Sheikh Mansour. Um lutador de 35 anos que usa o indicativo “Dikiy” ou “Wild” disse que havia cumprido 18 meses de uma sentença de quase 10 anos por assassinato quando se alistou. Ele lutou na Ucrânia durante 11 meses, foi ferido três vezes e ainda sente fortes dores de cabeça.

De volta à Chechênia, ele achou desmoralizante a ideia de trabalhar por US$ 200 por mês, então voltou para a guerra. “Não sei fazer mais nada”, disse ele.

As tropas de Akhmat estão mais bem equipadas que o exército regular; ao contrário de alguns soldados russos regulares, eles não precisam comprar o seu próprio equipamento básico.

Jedi disse que quando ele se desdobrou pela primeira vez com Wagner na Ucrânia, alguns jovens do exército russo vieram correndo implorando por suprimentos, combustível e pão. “Em Akhmat, eu nem lavo as meias. Eu os uso, jogo fora, uso”, disse ele. “O mesmo se aplica a roupas íntimas e roupas de cama. Temos tudo.”

Moscovo subsidia cerca de 80% do orçamento da Chechénia, embora não esteja claro quanto vai para o treino militar.

No campo de aviação, antes da partida do batalhão, um oficial superior alinhou os novos soldados para desejar-lhes boa sorte. “Os lutadores estão prontos?” ele gritou. “Sim, senhor”, eles latem em uníssono, seguidos pela expressão muçulmana “Allahu akbar!” ou “Deus é grande!” além do grito de guerra checheno, “Akhmat Sila!” ou “Regras de Akhmat!”

Assim que chegaram à região de Donbas, no leste da Ucrânia, alguns dos homens foram designados para manter o controle russo sobre Bakhmut, agora uma cidade abandonada após meses de combates ferozes.

As ruas ficam desertas, especialmente durante o dia, quando drones ucranianos sobrevoam em busca de alvos. Em dias de neblina, às vezes é possível avistar combatentes caminhando entre os escombros.

O trânsito ganha vida à noite, quando os feridos das batalhas espalhadas pela região de Bakhmut são evacuados. As estradas estão repletas de carros e ambulâncias queimados.

Enquanto a guerra avança implacavelmente acima do solo, o rugido da artilharia e dos projéteis explosivos não penetra muito abaixo da superfície, onde as forças de Akhmat assumiram o controle de um hospital de campanha criado pela primeira vez por Wagner.

A região de Bakhmut já foi famosa pelo seu vinho espumante, e o hospital funciona no labirinto de túneis subterrâneos onde dezenas de milhares de garrafas permanecem armazenadas ao longo das paredes. (A proibição de beber tanto por Wagner quanto por Akhmat foi amplamente respeitada.) Outrora uma atração turística, a decoração antiga ainda está intacta; estátuas de gesso empoeiradas de deuses antigos pairam sobre os feridos.

As cavernas são largas o suficiente para acomodar pelo menos duas vans lado a lado e, várias vezes ao dia, veículos que transportam feridos e mortos navegam pelo labirinto escuro e envolto em neblina. Os soldados saltam dos veículos e carregam rapidamente os seus camaradas, muitas vezes gemendo, em macas até ao ponto de estabilização improvisado.

Um dos cirurgiões, Bulya, 34 anos, trabalha para Wagner, principalmente na África, desde 2017. Em viagens a Moscou, disse ele, as pessoas reagiram ao vê-lo em seu uniforme como “sujeira sob as unhas”, mas na Chechênia, ele encontrou mais respeito.

À medida que as perdas se acumulam, Bulya disse que estava ansioso para que o exército russo chegasse a Kiev. “Não preciso das negociações deles”, disse ele, usando um palavrão. “Espero que Vladimir Vladimirovich Putin faça isso, que cheguemos ao fim. Nós chegaremos lá.”

Anastasia Trofimova contribuiu com reportagens de Grozny e Bakhmut.

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