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Como Swizz Beatz chegou ao topo do cenário de corridas de camelo da Arábia Saudita

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Enquanto os camelos mais rápidos da Península Arábica galopavam em uma pista no deserto saudita, Kasseem Dean, um produtor de hip-hop do Bronx, ganhador do Grammy, assistia nervosamente de uma sala VIP com ar condicionado.

Garçons em coletes pretos encheram a multidão com limonada e cupcakes red velvet. Mulheres em vestidos de verão andavam em volta de sofás off-white, tomando mocktails efervescentes.

Embora os camelos correndo fossem o evento principal, o Sr. Dean, mais conhecido como Swizz Beatz, sentiu como se todos os olhos na sala estivessem nele — um dos mais novos competidores no cenário de corridas de camelos de bolsos fundos da Arábia Saudita. Quatro anos desde que ele entrou e venceu sua primeira corrida, ele gastou milhões de dólares para comprar 48 camelos de corrida, ascendendo aos círculos mais elitistas do esporte.

“Quando você o descobre, você entra em um mundo totalmente diferente”, disse o Sr. Dean, 45, cuja equipe de camelos, “Saudi Bronx”, ganhou troféus em toda a região e aprofundou seu apego ao reino, que ele visitou pela primeira vez em 2006.

Agora ele viaja para a Arábia Saudita com tanta frequência que a considera um segundo lar. Ele é cofundador de uma pista de patinação no retiro desértico de AlUla, onde a corrida de camelos foi realizada, e mantém um apartamento na capital, Riad; alguns anos atrás, ele recebeu a cidadania saudita.

Tudo isso teria sido altamente improvável há pouco tempo. Mas o absurdo se tornou comum na nova Arábia Saudita, à medida que o príncipe herdeiro Mohammed bin Salman desencadeia mudanças sociais sísmicas enquanto aprofunda a repressão política, remodelando o país islâmico conservador no processo.

Dez anos atrás, música e mistura de gêneros eram efetivamente proibidas em público. Hoje, jovens sauditas dançam em raves em hospitais abandonados, e mulheres — que até 2018 eram proibidas de dirigir — estão cada vez mais vivendo sozinhas, comprando apartamentos e dirigindo para o trabalho.

O príncipe herdeiro de 38 anos é um autoritário declarado, e ele uniu a abertura social com uma repressão à dissidência, detendo centenas de sauditas críticos em todo o espectro político. Em janeiro, Manahel al-Otaibi — um instrutor de fitness que fez campanha nas mídias sociais contra o sistema de tutela masculina sobre as mulheres da Arábia Saudita, que o príncipe Mohammed desmantelou em grande parte — foi condenado a 11 anos de prisão.

Mas o príncipe tem um grande interesse em usar a riqueza petrolífera do reino para construir poder brando, criando uma imagem mais acolhedora ao promover a cultura, a arte e a culinária sauditas, e conquistando políticos e turistas.

Corridas de camelo, um esporte amado pelos beduínos em toda a Península Arábica, é uma pequena parte desse esforço. O objetivo do reino é que ele se torne “um esporte reconhecido internacionalmente”, disse Mahmoud al-Balawi, chefe da Federação Saudita de Corridas de Camelo, em uma entrevista.

Basma Khalifa, uma mulher de 42 anos de AlUla que estava participando da corrida de camelos, disse: “É muito bom que os estrangeiros venham”, acrescentando: “Assim como conhecemos a cultura deles, eles conhecem a nossa cultura”.

Embora o Sr. Dean já tenha sido um caso isolado, celebridades americanas aparecem na Arábia Saudita regularmente agora, muitas vezes atraídas por negócios lucrativos e não mais dissuadidas pelas críticas frequentes ao reino por grupos de direitos humanos. Muitas delas acabam em AlUla, uma área cheia de formações rochosas retorcidas e ruínas antigas que é a peça central do esforço do príncipe Mohammed para transformar o reino em um destino turístico global.

Will Smith visitou o país no ano passado, participando de uma corrida de camelos com o Sr. Dean. Johnny Depp posou para uma selfie em AlUla com o ministro da cultura da Arábia Saudita. Até mesmo a elusiva estrela do hip-hop Lauryn Hill se apresentou em AlUla recentemente.

“É engraçado ver”, disse o Sr. Dean. “Especialmente voltando para as pessoas que estavam me criticando e me dizendo para não ir, e agora elas estão me perguntando qual é o melhor lugar para ficar.”

No torneio em AlUla, realizado nesta primavera, camelos espumavam pela boca devido ao esforço enquanto corriam pela pista varrida pelo vento, com os joelhos tremendo. Em vez de jóqueis, robôs sentavam-se em suas costas — uma mudança feita anos atrás, depois que a prática de usar crianças jóqueis foi considerada cheia de abusos de direitos humanos. Uma manada de SUVs os seguia de perto, cheia de treinadores comandando os robôs por controle remoto.

Atrás das cordas de veludo da seção VIP, o Sr. Dean estava sentado perto do chefe da federação de corrida e cercado por príncipes sauditas. Eles o aplaudiram pela vitória e o tranquilizaram quando um de seus camelos, Enzo, chegou em quarto lugar — ajudando o Sr. Dean a ganhar cerca de US$ 200.000 do prêmio total de mais de US$ 20 milhões.

A cidadania saudita do Sr. Dean é um sinal de que os sauditas poderosos consideram seu relacionamento com o reino valioso; a cidadania é um privilégio raro, concedido por decreto real e inalcançável até mesmo para a maioria dos residentes estrangeiros de segunda ou terceira geração. Muitas celebridades e influenciadores de mídia social que vieram para a Arábia Saudita nos últimos anos são atraídos por patrocínios ou acordos, mas o Sr. Dean disse que não foi isso que o atraiu para lá.

“Você poderia facilmente vir para a Arábia Saudita e ser transacional — há oportunidades infinitas”, ele disse. “Mas eu só queria ter a liberdade de apenas me divertir.”

Nascido no Bronx e casado com a cantora Alicia Keys, o Sr. Dean trabalhou com Jay-Z, Beyoncé e Kanye West, entre outros artistas. Certa vez, ele disse que era “rico de bairro”. Hoje em dia, ele é apenas rico — muito rico, na verdade, repleto de negócios corporativos, participações em conselhos e investimentos em imóveis e arte contemporânea.

Ele é muçulmano, e seu avô realizou uma peregrinação à cidade sagrada de Meca, na Arábia Saudita, na década de 1970. Então, quando o Sr. Dean visitou o reino pela primeira vez em 2006, viajar para lá não pareceu uma ideia tão estranha.

Ele retornava com frequência e se viu fascinado pelas corridas de camelo. Vários anos atrás, ele decidiu explorá-las por si mesmo. Ele chamou amigos sauditas para ajudá-lo a procurar os melhores treinadores de camelo e começou a montar sua equipe.

Como novato no esporte, o Sr. Dean cometeu erros, vendendo alguns de seus camelos mais rápidos quando os concorrentes lhe ofereceram somas enormes.

Agora ele entende o quão seriamente as pessoas levam o esporte, e que alguns dos xeques dos Emirados e do Catar com quem ele compete podem gastar milhões de dólares em um único camelo. Ele deixa as decisões sobre quais camelos comprar, e como correr com eles, para seus treinadores sauditas.

“Estou apenas trazendo o fator legal para isso”, disse o Sr. Dean.

Depois que as corridas em AlUla terminaram, a Sra. Keys, sua esposa, ligou para ele, e ele virou a câmera do celular para mostrar a ela uma tempestade de areia se formando lá fora.

Na saída, ele passeou pelo local com um copo de suco de romã, parando para tirar fotos com curiosos. Poucas pessoas no mundo das corridas de camelo o conhecem por sua música, e ele ama isso.

“É como se eu fosse uma pessoa totalmente nova”, disse ele.

Quando a escuridão caiu, ele visitou uma loja pop-up perto da pista de corrida onde sua mercadoria da marca Saudi Bronx estava à venda. Entre as ofertas: uma camiseta de US$ 80 que retratava a estrela do hip-hop Tupac Shakur em um cocar saudita.

Falih al-Buluwi, um proeminente treinador de camelos que trabalhou com o Sr. Dean, entrou na loja com uma comitiva de meia dúzia de homens. Eles posaram para fotos com ele e dançaram juntos ao som de música saudita, batendo palmas e balançando.

O Sr. Dean já perdeu amigos e negócios por causa de sua associação com a Arábia Saudita, ele disse. Mas ele ignora as críticas a isso, argumentando que “nenhum lugar é perfeito”.

“O ódio no mundo seria menor se as pessoas viajassem mais e passassem tempo com culturas diferentes”, disse ele.

Naquela noite, ele entrou na cabine do DJ da pista de patinação que ele ajudou a fundar em AlUla.

Bolas de discoteca faziam luzes dançarem pelo chão enquanto ele tocava clássicos de cantores sauditas, intercalando-os com sucessos retrô do hip-hop.

Dezenas de pessoas assistiam das laterais enquanto os patinadores circulavam a pista a céu aberto, alguns habilidosos e outros incertos, caindo no chão. Um homem vestindo uma túnica branca tradicional a levantou até os joelhos e se aventurou trêmulo, segurando a mão de um amigo para se equilibrar.

“Arábia Sauditaaaa!”, gritou o Sr. Dean, enquanto a batida de uma música do Snoop Dogg caía.

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