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Como os conservadores perderam um novo coração no Reino Unido

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No topo de uma colina perto de uma vasta pedreira de calcário em East Midlands, Inglaterra, uma multidão de cerca de 60 pessoas reuniu-se na noite de quinta-feira passada para testemunhar o acendimento de um farol para assinalar o 80º aniversário dos desembarques do Dia D. Entre as parkas e pulôveres desbotados havia uma figura com um impressionante casaco vermelho: Natalie Fleet, a candidata do Partido Trabalhista ao Parlamento, vestindo a cor da campanha de seu partido.

Ela chegou tarde, depois de andar de salto alto. Mas ela se misturou facilmente, conversando com uma estudante do ensino médio de 17 anos, Georgia Haslam, sobre seu desejo de envolver mais mulheres jovens na política.

“Foi reconfortante ouvir alguém como ela dizer: ‘Eu entendo você’”, disse Haslam depois. “Se você não é de uma cidade, se não é rico, não está claro se esses políticos realmente se importam com você.”

Fleet está no caminho certo para reconquistar o distrito parlamentar de Bolsover for Labour, que em 2019 perdeu para os conservadores pela primeira vez em quase 70 anos. A sua aparição na comemoração do Dia D foi um contraste revelador com o primeiro-ministro conservador, Rishi Sunak, que faltou às cerimónias do Dia D em França no mesmo dia para regressar a Londres, atraindo uma torrente de críticas.

E o Partido Trabalhista nem sequer é a única dor de cabeça para os Conservadores, três semanas antes das eleições gerais britânicas de 4 de Julho. Nesta região dura de minas de carvão abandonadas e siderúrgicas fechadas, o partido insurgente Reform UK está a montar uma estratégia inesperadamente robusta. desafio. Poderia desviar votos suficientes dos Conservadores aqui para saltar para o segundo lugar, depois dos Trabalhistas.

Até recentemente, tal resultado teria sido incompreensível. O Partido Conservador manteve o poder durante cerca de dois terços dos seus quase 200 anos de história, tornando-o um dos partidos políticos mais antigos e mais bem-sucedidos do mundo. No entanto, menos de cinco anos depois de obterem uma vitória esmagadora com a promessa de “concretizar o Brexit”, os conservadores encontram-se à beira de uma derrota esmagadora.

Em nenhum lugar a sua reversão da sorte é mais palpável do que no “muro vermelho”, um conjunto de cidades carboníferas e industriais nas Midlands e no norte de Inglaterra que durante muito tempo votaram a favor do Partido Trabalhista, mas que se inclinaram dramaticamente para os Conservadores em 2019. Agora, muitos destes eleitores, desiludidos após o seu breve noivado com os Conservadores, estão a regressar ao Partido Trabalhista. Alguns estão até a apostar no Reform, um partido populista anti-imigração que tem as suas raízes no debate sobre o Brexit.

Os analistas políticos compararam estas cidades a partes do Centro-Oeste americano onde as pessoas outrora votavam de forma confiável nos Democratas, antes de se voltarem para os Republicanos nas últimas décadas. Mas embora muitos desses convertidos pareçam agora presos às suas preferências partidárias, o eleitorado britânico tornou-se mais volátil, com um declínio da lealdade partidária e uma abertura aos insurgentes.

“Vamos ultrapassar os Conservadores”, previu Robert Reaney, um negociante de motos antigas que é o candidato da Reforma em Bolsover. “A verdadeira questão é: as pessoas voltarão ao trabalho?”

Reaney, 56, afirmou que os eleitores não foram inspirados nem por Sunak nem pelo líder trabalhista, Keir Starmer. Isso deixou uma abertura para Nigel Farage, o incendiário populista que lidera a Reforma. O anúncio surpresa de Farage de que iria concorrer a um assento no Parlamento elevou o seu partido para alguns pontos percentuais dos Conservadores em algumas sondagens.

Partes da plataforma da Reforma, particularmente a sua promessa de cortar impostos, não são invulgares num partido de centro-direita. “Não recebíamos tantos impostos desde que o xerife de Nottingham existia”, disse Reaney enquanto comia peixe com batatas fritas em Chesterfield, cerca de 40 quilômetros ao norte da jurisdição do xerife.

Mas outras propostas de reforma, como a adopção de um sistema de saúde ao estilo francês ou a realização de um inquérito público sobre os supostos danos causados ​​pelas vacinas contra o coronavírus, colocam-no bem à direita de qualquer partido britânico tradicional.

A promessa da reforma de reduzir a imigração para “zero líquido” é o seu maior cartão de visita em distritos da classe trabalhadora como Bolsover – lugares que votaram pela saída da União Europeia em 2016 e que ficaram frustrados à medida que a imigração legal aumentou, os requerentes de asilo continuaram a atravessar o Canal da Mancha e o Brexit não proporcionou os lucros inesperados que os seus evangelistas prometeram.

O site do partido alerta para uma “explosão populacional” de imigrantes, que diz estar ameaçando “a cultura, a identidade e os valores britânicos”. Mas Reaney rejeitou sugestões de que a Reforma fosse racista.

“Somos completamente daltônicos; não somos cegos à cultura”, disse ele. “Não nos importamos se você é preto, branco, amarelo, verde, rosa brilhante ou enviado de Marte. Não nos importamos de onde você é – apenas venha e respeite nossa cultura, o que não é uma boa pedida.”

Autodidata tagarela, que apimenta a sua conversa com referências a Otto von Bismark, Reaney não é uma escolha óbvia para liderar uma revolta populista. Mas ele transformou sua concessionária em um foco de apoiadores da Reforma, que vêm falar sobre política e admirar sua motocicleta Coventry-Eagle 1938 cuidadosamente restaurada.

“Este é apenas o ponto de partida para a Reforma”, disse Ashley Marples, 58, que coleciona motonetas e se descreve como fã de Farage. “Em três ou quatro anos, eles ganharão impulso e serão um verdadeiro concorrente.”

Na sua primeira sondagem abrangente sobre as eleições, a empresa de estudos de mercado YouGov projetou que os Trabalhistas ganhariam 47 por cento dos votos em Bolsover, em comparação com 23 por cento para os Conservadores e 18 por cento para os Reformistas. Mas isso foi antes de Farage entrar na corrida e antes de Sunak deixar os eventos do Dia D mais cedo.

Tim Bale, professor de política na Universidade Queen Mary de Londres, disse que apostar num segundo lugar da Reforma era “inteiramente razoável”.

“A exfiltração prematura de Sunak da Normandia foi grave em todos os lugares e com quase todos”, acrescentou. “Certamente não irá agradar aos eleitores que oscilam entre os conservadores e os reformistas, a maioria dos quais são incrivelmente patrióticos, fortemente propensos à nostalgia e muito apoiantes das forças armadas do Reino Unido.”

Isso é uma má notícia para o atual conservador, Mark Fletcher. Em 2019, ele se tornou o membro mais antigo do Parlamento do Partido Trabalhista, Dennis Skinner. Mas ele enfrenta uma luta difícil para se manter no lugar. Fletcher aponta 15 milhões de libras, ou US$ 19 milhões, em fundos que ele garantiu para reformar Bolsover, uma cidade de cerca de 12 mil habitantes que fica à sombra de um majestoso castelo do século XVII.

Mas ele entrou num impasse amargo com o conselho distrital controlado pelos trabalhistas sobre onde gastar o dinheiro. Ele disse que o conselho era culpado de “clientelismo”, enquanto o líder do conselho, Stephen Fritchley, disse que não havia projetos adequados suficientes na cidade. Os dois homens não se falam.

Nenhum dos candidatos dos partidos principais estava especialmente aberto aos repórteres. Fletcher recusou uma entrevista, dizendo que estava muito ocupado fazendo campanha. Os responsáveis ​​do partido não disponibilizaram a Sra. Fleet para uma entrevista formal, sugerindo que estão a proteger a sua liderança.

Ainda assim, Fritchley, que fez campanha pelo Partido Trabalhista, disse que 2024 foi diferente de 2019, quando os eleitores estavam frustrados com o Brexit, desconfiados do líder de esquerda do Partido Trabalhista, Jeremy Corbyn, e impacientes com o seu membro do Parlamento, Sr. tinha 87 anos e estava no cargo desde 1970.

Starmer puxou o partido para o centro, enquanto Fleet, 40, é um produto da classe trabalhadora de Midlands. Ex-mãe solteira que teve um filho aos 16 anos, ela concorreu a uma vaga no distrito vizinho de Ashfield em 2019, sendo vítima da derrota conservadora. Desta vez, disse Fleet, o clima entre os eleitores estava tão melhor que seu filho mais novo, de 10 anos, juntou-se a ela para bater de porta em porta.

Fritchley disse que ele também encontrou menos resistência. “As pessoas defenderam seu ponto de vista em 2019”, disse ele. “Eles estão mais inclinados agora a ver qual governo irá apoiar a classe trabalhadora nesta área. O que espero que um governo trabalhista forneça é algum tipo de esperança para o futuro.”

Ainda assim, mesmo que os Conservadores estejam na corda bamba, algumas das forças económicas e sociais que alimentaram a sua última onda ainda estão em agitação abaixo da superfície.

Em Shirebrook, uma antiga cidade mineira que é um dos distritos mais pobres de Bolsover, os residentes ainda têm de se adaptar às mudanças provocadas pela imigração. Há mais de uma década, uma empresa de artigos desportivos contratou centenas de trabalhadores da Europa de Leste para trabalhar num grande armazém, e as memórias disso permanecem.

“Os conservadores têm políticas com as quais concordamos”, disse Alison Owen, citando a imigração. Mas Owen, 52 anos, supervisora ​​de restaurante que jogava bingo em um clube social que atende ex-mineiros, disse: “Somos trabalhistas de ponta a ponta”. Alguns de seus amigos que votaram nos Conservadores “estão voltando atrás”, disse ela.

Michele Longden, cuja família é proprietária de uma empresa de aluguer de equipamento de construção, disse que a esperada vitória trabalhista foi menos uma expressão de entusiasmo em relação ao partido do que uma medida de tédio com o status quo.

“A maioria das pessoas está simplesmente desiludida, ponto final”, disse ela. “Acho que a participação será baixa, o que a dará ao Partido Trabalhista, mas por defeito.”

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