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Como a ciência chegou aos cães (e gatos)

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Esses estudos iniciais “destacaram tanto o potencial que poderíamos aprender com cães, mas também que precisaríamos de tamanhos de amostra maiores para fazer isso realmente bem”, disse Elinor Karlsson, geneticista da UMass Chan Medical School e do Broad Institute. E assim, os pesquisadores começaram a criar grandes projetos de ciência cidadã, buscando amostras de DNA e dados de cães nos Estados Unidos.

Os donos de animais de estimação aceitaram o desafio. O Golden Retriever Lifetime Study, que começou a recrutar em 2012, tem acompanhado mais de 3.000 cães em um esforço para identificar fatores de risco genéticos e ambientais para câncer, que é especialmente comum na raça. Desde 2019, o Dog Aging Project, um estudo de longo prazo sobre saúde e longevidade, inscreveu quase 50.000 cães.

O próprio projeto do Dr. Karlsson, Darwin’s Dogs, tem 44.000 caninos e continua contando. (Cerca de 4.000 tiveram seus genomas sequenciados.) Pesquisadores estão minerando os dados em busca de pistas sobre câncer ósseo, comportamento compulsivo e outros traços. Entre as primeiras descobertas: embora muitos traços comportamentais, como sociabilidade e treinabilidade, sejam hereditários, eles são amplamente distribuídos pelo reino canino, e a raça é um preditor ruim da personalidade de um cão individual.

Nesta primavera, a Dra. Karlsson revelou uma expansão muito aguardada: Darwin’s Cats. “Eu sou uma pessoa de gatos — nunca tive um cachorro”, ela disse. Mais tarde, em um e-mail, ela acrescentou: “Eu adoraria saber se ‘o gato dorme na sua cabeça’ é influenciado pela genética.”

Esses projetos foram possíveis à medida que o sequenciamento genômico ficou mais rápido e acessível. Mas o “tremendo entusiasmo” dos donos de animais de estimação tem sido essencial, disse o Dr. Ostrander, que agora lidera o projeto Dog10K, um esforço para construir um catálogo global abrangente da diversidade genética canina.

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