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Boeing e NASA se preparam para o segundo teste de vôo do novo Starliner, apesar do vazamento na espaçonave

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Após uma tentativa fracassada de lançamento da nova cápsula tripulada Starliner da Boeing em 6 de maio, a NASA e a empresa aeroespacial estão preparadas para uma segunda tentativa – mesmo que a espaçonave voe com um pequeno vazamento de hélio.

Na quarta-feira, a Boeing e a Administração Nacional de Aeronáutica e Espaço deram início ao lançamento após uma revisão da prontidão para testes de voo. O lançamento está marcado para sábado às 12h25 horário do leste dos EUA. Caso esse lançamento seja adiado, há outras oportunidades nos dias 2, 5 e 6 de junho.

A tentativa inicial de lançamento do Starliner (também conhecido como CST-100) foi cancelada devido a um vazamento de oxigênio. O lançamento foi cancelado no momento em que os dois astronautas da NASA – Suni Williams e Butch Wilmore, que serão a tripulação de teste desta cápsula – estavam amarrados aos seus assentos na nova nave espacial, na noite de 6 de maio.

O vazamento foi detectado no foguete Atlas V da United Launch Alliance (ULA), no qual a cápsula está pegando carona.

Depois que o foguete e a cápsula foram devolvidos ao Centro de Integração Vertical da ULA para exames mais aprofundados, o vazamento de oxigênio foi rastreado até uma válvula propulsora que acabou sendo substituída.

No entanto, outros problemas foram descobertos, incluindo um vazamento de hélio no Starliner.

Em uma atualização para a imprensa na semana passada, Mark Nappi, gerente do programa Starliner da Boeing, disse que se o vazamento de hélio tivesse sido descoberto durante os procedimentos de lançamento, não teria causado nenhum problema. Ele também disse que a descoberta tinha um “lado positivo”.

“Se tivéssemos lançado… teria sido um voo seguro e bem-sucedido”, disse ele, “mas não saberíamos tanto quanto sabemos hoje.”

O vazamento foi descoberto em um pequeno jato de controle que ajuda a cápsula a fazer pequenos ajustes enquanto está em órbita. No entanto, existem 28 desses jatos, e as equipes que trabalham no assunto garantiram que nenhum dos outros poderia falhar. O hélio é um gás inerte e não combustível.

O motivo apresentado para não consertar o vazamento foi que isso causaria mais atrasos em um lançamento que enfrentou anos de contratempos.

As equipes teriam que remover o Starliner do Atlas V, levá-lo para uma instalação separada e drenar o módulo de serviço (que fornece energia e propulsão para a cápsula). Então eles teriam que começar do início e reabastecer a cápsula com propelente e reinstalá-la no topo do foguete.

Embora o vazamento seja pequeno, eles determinaram que mesmo que vazasse ainda mais, “não seria uma questão de segurança de voo”, disse Nappi.

Mais um problema

Enquanto isso, as equipes também descobriram outro problema, desta vez com o sistema de reentrada de voo, algo que Nappi chamou de “vulnerabilidade de projeto”.

Quando o Starliner entra novamente na atmosfera, ele precisa perder muita velocidade. Existem três maneiras diferentes de fazer isso – conhecidas como capacidades de redundância. Uma abordagem usa quatro propulsores especiais (que inclui um com vazamento de hélio), outra usa apenas dois e a terceira abordagem usa oito propulsores menores.

Dois astronautas vestindo macacões azuis e bonés de beisebol sorriem.
Os astronautas da NASA Butch Wilmore, à esquerda, e Suni Williams, comandante e piloto de testes de voo da Boeing, falam com VIPs na Estação da Força Espacial de Cabo Canaveral, na Flórida, em 4 de maio. O lançamento planejado do Starliner para 6 de maio foi cancelado devido a um vazamento de oxigênio. (Glenn Benson/NASA)

Steve Stich, gerente do Programa de Tripulação Comercial da NASA, disse à imprensa que eles perceberam que, nas “circunstâncias certas de falha”, poderiam perder a capacidade de oito propulsores. Mas a Boeing contatou o fornecedor da peça e encontrou uma solução. A revisão da prontidão para testes de voo de quarta-feira foi em parte para garantir que este método seria satisfatório.

“Este é um voo importante para nós. Não é fácil. Estou em voos espaciais tripulados há 37 anos e há desafios em cada voo”, disse Stich sobre as descobertas. “Houve desafios com (o) ônibus espacial, há desafios com o veículo Orion que estamos aprendendo enquanto voamos naquele vôo de teste, e há desafios em todos os veículos.”

Se o lançamento ocorrer conforme programado no sábado, os astronautas atracarão na Estação Espacial Internacional (ISS) às 13h50 horário do leste dos EUA no domingo.

Aproximando-se da linha de chegada

Depois que o programa de ônibus espaciais da NASA terminou em 2011, a agência espacial não teve outra opção a não ser usar foguetes russos Soyuz para levar astronautas americanos e canadenses ao espaço.

O Starliner da Boeing está repleto de atrasos depois que a NASA concedeu contratos à SpaceX e à Boeing para construir uma nova espaçonave que pudesse transportar astronautas para a estação espacial.

Embora a SpaceX, de propriedade de Elon Musk, tenha começado a lançar com sucesso astronautas para a ISS em 2020, a Boeing ainda não o fez.

Os astronautas Williams e Wilmore, que estão em quarentena desde a limpeza anterior, retornaram ao Centro Espacial Kennedy em Cabo Canaveral, Flórida, na terça-feira, antes de seu lançamento.

O astronauta canadense Joshua Kutryk estará mais uma vez na função de comunicação de cápsulas (CapCom) da NASA no Johnson Space Center em Houston, fornecendo comunicações críticas durante o lançamento.

É um papel especial para ele, já que é um dos quatro tripulantes que levarão a mesma nave espacial na sua primeira missão operacional daqui a cerca de um ano – uma viagem de seis meses de ida e volta à ISS.

ASSISTA | O astronauta canadense Joshua Kutryk no próximo teste de voo Starliner da NASA:

Natasha Fatah, da CBC, fala com o astronauta Joshua Kutryk sobre o próximo teste de vôo Starliner da NASA

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