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Baleias beluga são resgatadas da zona de guerra ucraniana para um novo lar na Espanha

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Foi uma evacuação incrível. Na verdade, dois.

No que os especialistas dizem estar entre os mais complexos resgates de mamíferos marinhos já realizados, o casal de baleias beluga foi retirado de um aquário na cidade devastada de Kharkiv, no leste da Ucrânia, e transportado para o maior aquário da Europa em Valência, Espanha, na manhã de quarta-feira.

À medida que os bombardeamentos aéreos russos sobre Kharkiv, a segunda maior cidade da Ucrânia, se intensificaram, a evacuação de Plombir, um homem de 15 anos, e de Miranda, uma mulher de 14 anos, chegou mesmo a tempo, disseram especialistas em mamíferos marinhos.

“Se tivessem continuado em Kharkiv, as suas hipóteses de sobrevivência teriam sido muito reduzidas”, disse Daniel Garcia-Párraga, diretor de operações zoológicas do Oceanogràfic de Valencia, que ajudou a liderar o resgate.

As belugas, cujo habitat natural é o Ártico, precisam de água fria para sobreviver. A devastação da rede elétrica em Kharkiv fez com que o aquário tivesse que depender de energia de gerador, tornando difícil manter as águas resfriadas.

Ao mesmo tempo, a dieta das baleias foi reduzida pela metade recentemente em meio à escassez dos 132 quilos de lula, arenque, cavala e outros peixes frescos de que a dupla necessita diariamente, disse o Dr. Garcia-Párraga. Os cuidadores ucranianos estavam até a considerar utilizar peixe descartado em restaurantes e mercados.

E nas últimas semanas, bombas explodiram perto o suficiente para agitar as águas da sua casa no NEMO Dolphinarium. À medida que as condições se tornavam mais precárias, os ucranianos decidiram que as baleias precisavam de ser evacuadas.

A movimentação de mamíferos marinhos pode ser arriscada nas melhores circunstâncias. Transportar animais doentes ou estressados ​​aumenta a dificuldade.

“Você gostaria de ter certeza de que qualquer pessoa transportada esteja o mais saudável possível”, disse Michael Walsh, veterinário que lidera o programa de resgate de animais marinhos da Universidade da Flórida, mas que não esteve envolvido na operação.

Em emergências, disse ele, “você pode não ter tanta escolha”.

Dan Ashe, chefe da Associação de Zoológicos e Aquários e ex-chefe do Serviço de Pesca e Vida Selvagem dos EUA, disse que foi necessária “a equipe de elite de especialistas em mamíferos marinhos do mundo” para alcançar o que ele disse ser “provavelmente o mamífero marinho mais complexo”. resgate já realizado.”

Especialistas do Oceanogràfic de Valencia, do Georgia Aquarium em Atlanta e do SeaWorld ajudaram os ucranianos na operação, uma viagem de 36 horas ao longo de mais de 1.900 milhas que começou na noite de segunda-feira e foi concluída pouco antes do amanhecer de quarta-feira.

Kharkiv pode parecer um local improvável para belugas. Mas mais de 3.500 cetáceos – um grupo de animais que inclui baleias, golfinhos e botos – vivem em cativeiro em todo o mundo, disse Lori Marino, especialista em inteligência de cetáceos e bem-estar de animais em cativeiro. “Não me surpreende encontrar cetáceos em cativeiro em qualquer lugar”, disse ela por e-mail.

O Dr. Marino, que também é presidente do Projeto Santuário de Baleias, disse que os cetáceos não deveriam ser mantidos em cativeiro.

“Mas se estiverem, temos o dever moral de mantê-los fora de perigo”, disse ela.

Os Dolphinariums NEMO, que operam em vários locais da Ucrânia, têm enfrentado repetidamente acusações de abuso de animais. Uanimals, um grupo de direitos dos animais que evacuou milhares de animais desde a invasão da Rússia, publicou um relatório contundente este ano sobre os delfinários.

Olga Chevganiuk, chefe do departamento internacional do grupo, disse que os delfinários “devem ser proibidos na Ucrânia agora”.

Natalia Gozak, oficial de resgate de vida selvagem do Fundo Internacional para o Bem-Estar Animal que trabalha na Ucrânia, disse que embora o resgate tenha sido bem-vindo, as baleias nunca deveriam ter estado em Kharkiv, observando que havia sinais de que NEMO havia obtido ilegalmente alguns animais de o selvagem.

“Eles capturam mamíferos marinhos e os usam – treinam e usam-nos para entretenimento”, disse ela. “Isso definitivamente não está bem.”

Os operadores das instalações NEMO negaram as acusações de crueldade.

Embora algumas focas, golfinhos e leões marinhos tenham sido evacuados das instalações, o delfinário em Kharkiv ainda está aberto. Embora os alertas de ataques aéreos possam durar mais de 16 horas por dia, há shows de golfinhos.

Mas à medida que o bombardeamento da cidade se intensificava, os desafios de cuidar das belugas eram demasiado grandes.

Dennis Christen, diretor sênior de bem-estar e comportamento animal do Aquário da Geórgia, que conheceu as baleias depois que elas cruzaram da Ucrânia para a Moldávia, disse em uma entrevista que “as complexidades desta evacuação foram imensas” e que as equipes de resgate trabalharam durante semanas preparar.

Christen e o Dr. Garcia-Párraga disseram que o resgate teria sido impossível se um dos maiores especialistas mundiais em baleias beluga não viveu em Kharkiv.

Essa especialista, Olga Shpak, abandonou a sua investigação no dia em que a Rússia invadiu e mudou-se para Kharkiv para ajudar na guerra, trabalhando com a Assist Ukraine, uma instituição de caridade que ajuda soldados e civis na frente.

Contatada por telefone enquanto dirigia pelo leste da Ucrânia, Shpak disse que estava ciente da situação das baleias em Kharkiv quando a guerra começou, mas com as forças russas pressionando a cidade, a evacuação não era viável.

Depois que os russos foram expulsos da região no outono de 2022 e a situação se estabilizou, as preocupações com os animais desapareceram.

À medida que as condições pioraram nos últimos meses e os planos de evacuação tomaram forma, o Dr. Garcia-Párraga procurou a Sra. Os dois conheceram-se numa conferência sobre baleias beluga em Valência, em 2007, mas perderam contacto após a invasão. Uma vez reconectada, a Sra. Shpak tornou-se o contato central entre os ucranianos e os especialistas internacionais.

O Sr. Christen disse que eles a encheriam dia e noite com mil perguntas e ela respondeu a todas elas.

Os problemas começaram com as caixas de transporte da Ucrânia. que não foram projetados para belugas e eram muito pequenos. Os ucranianos decidiram que cada vez que uma caixa com uma baleia fosse levantada, drenariam a água em vez de arriscarem quebrá-la.

“A equipe ucraniana fez um excelente trabalho ao transportar os animais de Kharkiv para Odesa”, disse o Dr. Garcia-Párraga.

Um membro da equipa da Oceanogràfic encontrou o camião que transportava as caixas em Odesa, onde foi realizada uma inspeção crítica.

Depois que o caminhão cruzasse a fronteira com a Moldávia, não haveria como voltar atrás. Portanto, se houvesse algum problema com as caixas ou com a saúde das baleias, eles precisavam localizá-lo em Odesa. A equipe deu luz verde e as baleias voltaram à estrada.

Na Moldávia, o Dr. Garcia-Párraga e o Sr. Christen embarcaram no caminhão para ir ao aeroporto. Como o aeroporto da Moldávia não tinha os guindastes necessários para transportar as baleias, as equipes de resgate fretaram um avião de carga específico equipado com um guindaste interno.

As complicações burocráticas e a passagem simultânea do primeiro-ministro italiano pelo aeroporto acrescentaram horas preciosas à viagem. À medida que o tempo passava, a equipe precisava monitorar constantemente as baleias e manter a água nos tanques entre 22 e 24 graus Celsius.

Finalmente chegaram a Valência antes do amanhecer e às 6h30 já estavam em sua nova casa.

“Estávamos muito focados nos animais”, disse o Dr. Garcia-Párraga. Mas ele permaneceu igualmente comovido com a solicitude que viu dos ucranianos que ajudaram a concretizar a evacuação.

Mesmo lidando com o próprio trauma ao perder amigos e entes queridos, disse ele, eles ainda demonstraram profunda compaixão pelos animais.

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