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Às vezes a culpa é do treinador

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Os critérios eram rigorosos. A análise de dados era avançada. As métricas eram sofisticadas e os métodos de contratação, de ponta. Mais importante, quando a US Soccer iniciou sua busca global por um novo técnico para a seleção masculina no ano passado, ela tinha à disposição a única coisa que todo time de futebol bem-sucedido precisa: um mecanismo de avaliação multifacetado.

Isso não foi tudo. Havia muito mais jargão corporativo por vir. Matt Crocker, diretor técnico da US Soccer, havia descoberto que havia 22 elementos para treinar um único time de futebol — incluindo impulsionar o “engajamento do jogador fora do campo” e dar suporte à “auditoria do time” — assim como oito “competências essenciais”.

Esta lista também era exaustiva. Qualquer candidato para a posição de treinador principal tinha que possuir uma “identidade orientada pela visão” — fazendo com que a coisa toda soasse um pouco como um apelo de procura de emprego para um oculista — além de ser um desenvolvedor criativo e um inovador apaixonado, o que devemos enfatizar que não são absolutamente a mesma coisa.

Crocker deve ter sentido como se ele e sua equipe tivessem marcado todos os itens, coberto todas as bases, quando a busca concluiu com o titular anterior, Gregg Berhalter, sendo substituído por ele mesmo. Com o benefício da retrospectiva, infelizmente, deveria haver uma nona competência essencial para o técnico da seleção masculina dos EUA: Não perca para o Panamá.

Foi esse tipo de semana para o US Soccer. Na segunda-feira, alguns dias depois daquela derrota angustiante para o Panamá, o time de Berhalter caiu para o Uruguai, eliminando-o de uma Copa América em casa na fase de grupos. É uma humilhação particularmente preocupante, dado que o país sediará a Copa do Mundo em dois anos.

A reação tem sido, bem, previsível. Os jogadores estão cheios de arrependimento, tristeza e um pouco de autoaversão. Os fãs estão borbulhando de fúria. O fato de a resposta da US Soccer ter prometido mais uma revisão completa pouco fez para acalmar a crescente insatisfação: no que diz respeito à maioria dos fãs, o único resultado viável é um resultado óbvio.

“É hora de fazer uma mudança na posição de treinador principal”, dizia uma declaração esta semana do American Outlaws, o “maior grupo de torcedores da US Soccer”. (Foi bom da parte deles colocar isso em linguagem corporativa, a língua nativa da US Soccer.)

Não é, é preciso dizer, exatamente uma demanda absurda. Berhalter teve um desempenho próximo do par em sua primeira Copa do Mundo, guiando um jovem time americano por um grupo razoavelmente exigente antes de cair, nas oitavas de final, para a Holanda. Mas o que é efetivamente seu segundo período no comando tem sido desanimador, para dizer o mínimo.

Embora seu time tenha vencido a Liga das Nações no início deste ano, ele o fez após a derrota nas semifinais da Copa Ouro de 2023 — novamente para o Panamá, que está se mostrando seu nêmesis — e uma derrota abrangente para a Colômbia em uma partida amistosa. Uma exibição desanimadora na Copa América foi muitas coisas, mas não foi realmente uma surpresa.

Berhalter também não tem a desculpa, como teve em 2022, de que tem um time jovem. Os principais jogadores dos Estados Unidos estão todos na faixa dos 20 e poucos anos e agora estão se aproximando do que deveria ser seu auge.

E embora haja um argumento de que o custo de jogar futebol nos Estados Unidos é proibitivo para muitas famílias, limitando o conjunto de talentos do país, isso não se aplica realmente aqui.

Apenas três membros do elenco da Copa América de Berhalter jogam na Major League Soccer. Ele tinha seis representantes da Premier League e quatro da Serie A da Itália à sua disposição, além de outros que jogam na Espanha, França, Bélgica e Holanda.

Os Estados Unidos podem não ter tanto talento verdadeiramente de classe mundial quanto gostariam de pensar, mas isso não precisa ser inibidor. Venezuela e Panamá chegaram às quartas de final da Copa. Eslováquia, Eslovênia, Geórgia e Áustria chegaram às oitavas de final da Euro 2024. A Suíça está entre as oitavas de final. Seus recursos de jogo não são significativamente mais profundos ou de maior qualidade do que aqueles disponíveis para os Estados Unidos.

O fato de seus resultados terem sido muito melhores — infelizmente — lança a dura luz do escrutínio sobre o treinador. É difícil não argumentar que Berhalter falhou em aproveitar ao máximo o que ele tem disponível. E isso, em última análise, é o trabalho de um treinador internacional.

Por mais tentador que seja zombar da tendência da US Soccer em relação à linguagem torturada dos consultores de gestão, rejeitar sua crença de que o melhor paralelo para as complexidades dos esportes de elite pode ser encontrado no mundo de Wall Street e do Vale do Silício, zombar do ar distinto do LinkedIn que circula pela organização, deve-se notar que Crocker é inteligente, hábil e bem conceituado.

Seu trabalho no Southampton e na English Football Association — também um lugar que historicamente amou uma revisão “de raiz e galho” — foi impressionante. Ele tem experiência suficiente para saber que decisões precipitadas raramente levam a resultados felizes. Há uma chance diferente de zero de que a frase “reaja com pressa, arrependa-se com calma” esteja gravada em sua alma.

E ainda assim é difícil não se perguntar se, em algum momento, todos os envolvidos no US Soccer perderam de vista o que um técnico de seleção nacional realmente precisa fazer. Não apenas a organização, com suas apresentações em PowerPoint, seus perfis de personalidade e seus “testes de raciocínio abstrato”, mas a equipe, os jogadores e até mesmo os fãs.

Berhalter tem falado frequentemente sobre seu trabalho, como treinador, como sendo “mudar a maneira como o mundo vê o futebol americano”. É uma mensagem que claramente se enraizou nos cérebros de seus jogadores.

“Queremos mudar a maneira como o mundo vê o futebol americano. Para ser honesto, esse é um dos nossos objetivos”, disse Christian Pulisic alguns anos atrás.

“Partimos em uma missão há quatro anos para mudar a maneira como o mundo vê o futebol americano”, disse seu companheiro de equipe Weston McKennie no ano passado. “E agora nosso lema é mudar o futebol na América para sempre.”

Houve um eco dessa ideia na declaração produzida pelo American Outlaws também. “Cada jogo não é apenas sobre o resultado”, escreveu. “É uma oportunidade de capturar a atenção da América e construir um vínculo duradouro entre novos fãs e o time. É uma oportunidade de obrigar novos fãs a assistir ao jogo e fãs duradouros a compartilhar o time com outros.”

Este é um sentimento admirável, ainda que quixotesco. O futebol já está enraizado no cenário esportivo americano. Milhões de pessoas o jogam. Milhões de pessoas o assistem. Há uma liga doméstica forte, resiliente e bem frequentada. Jogadores americanos estão espalhados por toda a Europa. O time feminino foi, por muito tempo, o melhor do mundo.

O futebol tem a atenção dos Estados Unidos há algum tempo. É verdade que o resto do mundo pode não prestar muita atenção, mas isso não é raro. Além da Premier League, nenhum torneio doméstico realmente atrai a atenção de um público estrangeiro. Os fãs na Itália não estão consumindo avidamente as últimas novidades da Bundesliga alemã. O futebol é caracteristicamente paroquial, e melhor ainda por isso.

Mais imediatamente, porém, essa crença de que os Estados Unidos não estão jogando para ganhar jogos, mas corações e mentes, acumula pressão indevida sobre os jogadores. Cria uma urgência, uma vontade de pânico, entre os fãs que não precisa existir. E, crucialmente, claramente veio a distorcer a maneira como as autoridades do jogo pensam.

No processo de contratação de Crocker, o que levou à reintegração de Berhalter, ele descartou o foco no “próximo jogo, o próximo resultado” como o tipo de pensamento mesquinho indicativo de um “técnico legado”. Motivada pelo desejo insaciável de fazer o jogo crescer, a US Soccer decidiu que precisava do oposto disso, um cara com visão geral, um cérebro de galáxia de estágio quatro.

E isso é muito bom, até o ponto em que uma derrota para o Panamá significa eliminação em casa, e o espectro da humilhação iminente — e o desperdício da maior oportunidade de todas — surge logo ali no horizonte.

O trabalho da US Soccer é pensar no amanhã, considerar para onde o jogo vai, ter uma identidade orientada pela visão. É trabalho do técnico pegar McKennie, Pulisic, Gio Reyna e todos os outros e transformá-los em um time que pode ganhar alguns jogos em 2026, talvez chegar às quartas de final. Não há oito competências essenciais para um técnico de seleção nacional. Há uma, e é muito, muito óbvia.

A Euro 2024 não foi — até este ponto — o que poderia ser descrito como um clássico. Claro que houve momentos. Sempre há momentos. A defesa de cair o queixo de Mert Gunok para preservar a vitória da Turquia contra a Áustria. A vitória emocionante e emocionante da Geórgia sobre Portugal. O triunfo inútil da Hungria sobre a Escócia. O chute habilidoso e curvo de Ruben Vargas para enviar a Suíça às quartas de final. A salva acrobática de Jude Bellingham para poupar o rubor inglês.

E houve cor em rica e variada abundância: os fãs dançantes holandeses, os batalhões de ultras vestidos de preto, as paixões e os desfiles pré-jogo encenados por fãs de — embora não necessariamente de — Turquia, Albânia, Geórgia e Romênia. É tudo bom material.

Mas o torneio como um todo parece estar lutando, só um pouco, por impulso. Isso pode muito bem ser estrutural. A fase de grupos foi, necessariamente, uma queima lenta: começar com 24 times, mas eliminar apenas oito tende a concentrar o drama na última rodada de jogos.

Também tem um efeito cascata nas oitavas de final, onde houve muitas partidas com um favorito óbvio: Suíça contra Itália e Áustria contra Turquia sendo as únicas exceções. Como regra, o resto dos jogos assumiu a forma de um azarão espirituoso tentando com unhas e dentes segurar a maré, no final das contas sem sucesso.

Há, no entanto, boas notícias para as próximas duas semanas: uma escalação de dar água na boca nas quartas de final. O encontro da França com Portugal não será, a julgar por este torneio, especialmente dinâmico, mas há uma tensão convincente em um encontro de dois times com ambições realistas de vencer o torneio.

A Suíça apresentará a uma Inglaterra vacilante seu primeiro teste genuíno; o jogo funciona como um estudo para saber se um time habilidoso e bem treinado pode superar um time repleto de talentos individuais.

A Espanha tem sido a seleção mais impressionante do torneio até agora; sua adversária, a Alemanha, tem a vantagem de jogar em casa e um propósito de jogo.

Mas, assim como o jogo da Turquia contra a Áustria foi o mais intrigante da última rodada, seu encontro com a Holanda pode muito bem ser o melhor desse grupo em particular.

A tradição dita que os holandeses, mesmo sem todo o seu meio-campo titular, devem ser os favoritos. A Turquia, no entanto, é toda energia, motivação e caos, e tem dois dos melhores jogadores do torneio em Arda Guler e Ferdi Kadioglu.

Os euros têm sido lampejos e faíscas, até agora. Este deve ser o ponto onde eles ganham luz.

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