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Arábia Saudita condena produtor a 13 anos de prisão por série da Netflix

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Visto de fora, os últimos anos pareciam o auge da carreira de Abdulaziz Almuzaini.

Como chefe de um estúdio de animação na Arábia Saudita, ele assinou um contrato de cinco anos com a Netflix em 2020. Uma franquia de desenho animado sarcástico que ele ajudou a criar, “Masameer”, comparada a uma versão saudita de “South Park”, logo estava sendo transmitida para públicos ao redor do mundo. E conforme o reino islâmico conservador se afrouxava, o Sr. Almuzaini estava sendo celebrado publicamente — até alguns meses atrás — como um dos talentos locais moldando sua nascente indústria de entretenimento.

Nos bastidores, porém, ele estava sendo julgado em um tribunal de segurança nacional obscuro, enquanto promotores sauditas — que o acusavam de promover o extremismo por meio da série de desenhos animados e postagens nas redes sociais — tentavam garantir que ele passaria o resto da vida na prisão ou sob proibição de viajar.

O Sr. Almuzaini, cidadão com dupla nacionalidade, americana e saudita, e pai de três filhos, descreveu recentemente sua situação em um vídeo pedindo que a liderança saudita interviesse, dizendo que estava aguardando uma decisão final da Suprema Corte do reino.

“Posso arcar com as consequências do que acontecer depois disso, e estou pronto”, disse ele no vídeo de 18 minutos, que ele disse estar filmando em sua casa na capital saudita.

O vídeo foi publicado em suas contas de mídia social no final do mês passado e deletado no mesmo dia. Nele, o Sr. Almuzaini, ostentando uma barba preta ficando grisalha nas bordas, falou em frente a uma parede coberta com post-its coloridos.

“Eu não cometi um único crime no reino”, ele disse. “Eu nem passei um sinal vermelho.”

As autoridades sauditas prenderam centenas de cidadãos durante uma repressão à dissidência que começou em 2017. Ainda assim, o vídeo do Sr. Almuzaini foi chocante porque ele parecia estar totalmente nas boas graças da liderança saudita — participando de eventos promovidos pelo governo e recebendo críticas elogiosas em veículos de mídia apoiados pelo estado. Apesar de enfrentar acusações graves, ele não foi preso, embora tenha sido impedido de deixar o país.

Sua história é o exemplo mais gritante até agora da dualidade da nova Arábia Saudita, enquanto o príncipe herdeiro Mohammed bin Salman, de 38 anos, abre o reino socialmente enquanto aprofunda a repressão política. No caso do Sr. Almuzaini, essas duas tendências se desenrolaram simultaneamente, expondo uma profunda dissonância no cerne da transformação do reino.

O New York Times conseguiu verificar que um julgamento ocorreu no Tribunal Criminal Especializado em Riad, onde o Sr. Almuzaini foi condenado no ano passado por apoiar ideologia extremista, entre outras acusações. Ele foi sentenciado a 13 anos de prisão, seguidos por uma proibição de 13 anos de viajar para fora da Arábia Saudita. Um tribunal de apelação manteve sua condenação e pena de prisão este ano, ao mesmo tempo em que estendeu sua proibição de viajar para 30 anos.

O Center for International Communication do governo saudita não respondeu a um pedido de comentário. O Sr. Almuzaini não respondeu a um pedido de entrevista. Não foi possível falar com seu advogado. A Netflix se recusou a comentar.

O Departamento de Estado americano disse em uma declaração ao The Times que estava monitorando o caso do Sr. Almuzaini, acrescentando: “Nossas embaixadas e consulados buscam garantir que cidadãos americanos no exterior estejam sujeitos a um processo legal justo e transparente”.

As acusações dos promotores estavam vinculadas ao conteúdo televisivo produzido pelo Sr. Almuzaini e às postagens que ele escreveu nas redes sociais há uma década, quando o espaço para o discurso público na Arábia Saudita era menos restrito.

“Eu nunca pensei que chegaria a essa fase”, disse o Sr. Almuzaini em seu vídeo. “Especialmente considerando que há pessoas e autoridades — a quem sou grato, mas não mencionarei — que me garantiram que a questão não merecia tudo isso e que eu fosse paciente e que ela seria resolvida burocraticamente.”

Desde a ascensão do príncipe Mohammed ao poder, que começou em 2015, ele afrouxou significativamente as restrições sociais na Arábia Saudita — encerrando a proibição de mulheres dirigirem, desarmando a polícia religiosa e investindo pesadamente em novos setores, como entretenimento e turismo. Ele também presidiu uma repressão política generalizada, que atingiu o pico com o assassinato em 2018 do escritor saudita Jamal Khashoggi — um colunista que escreveu criticamente sobre a monarquia no The Washington Post — por agentes sauditas em Istambul.

Os conselheiros e apoiadores do príncipe Mohammed às vezes argumentam que um punho de ferro é necessário para empurrar o estado através de um tempo de mudanças tumultuadas. Mas o caso do Sr. Almuzaini, entre outros como o dele, levanta questões sobre como o reino pretende nutrir a arte, a criatividade e o empreendedorismo — componentes-chave dos planos do príncipe — enquanto diminui a liberdade de expressão.

“Masameer” começou no YouTube há mais de uma década, quando os cinemas foram efetivamente proibidos e a produção cinematográfica era, em grande parte, um esforço underground.

Por meio de tramas deliberadamente absurdas, a série — boba, sombria e às vezes obscena — critica aspectos da vida no conservador reino islâmico.

Em uma entrevista em 2017, um cocriador do programa, Malik Nejer, disse: “Tentamos zombar de muitas questões sociais, desde a maneira como o governo funciona até a maneira como certas crenças são disseminadas pela sociedade”.

“Às vezes até fazemos piadas de nós mesmos”, acrescentou.

Desde os primeiros anos, a ideologia de “Masameer” foi socialmente liberal, com histórias que ridicularizavam o classismo, a discriminação contra as mulheres e as restrições religiosas que definiam fortemente a vida na Arábia Saudita na época.

Durante a rápida transformação do país sob o comando do príncipe Mohammed, o governo pareceu abraçar o trabalho do Sr. Almuzaini, mesmo quando ele enfrentava julgamento ao mesmo tempo.

No ano passado, depois de ter sido condenado e sentenciado, ele compareceu a uma gala realizada por entidades estatais onde autoridades festejaram criadores sauditas. Desde 2021, o Riyadh Boulevard — um complexo de entretenimento administrado pelo governo na capital do reino — sediou eventos e atrações de parques temáticos projetados em torno dos personagens “Masameer”. E alguns meses atrás, enquanto ele continuava a apelar das decisões, o Sr. Almuzaini foi apresentado em um programa de televisão estatal saudita para discutir a indústria cinematográfica do reino.

O episódio comemorou a disseminação do conteúdo saudita para o público internacional, com uma narração declarando: “Nós contaremos nossas próprias histórias, nós mesmos, e as exportaremos com nossa narrativa para o mundo”.

Várias séries de televisão e dois filmes da franquia “Masameer” ainda estão disponíveis na Netflix na Arábia Saudita. O estúdio de animação do Sr. Almuzaini, Myrkott, está no meio de uma parceria de cinco anos com o serviço de streaming, assinada em 2020.

De acordo com o vídeo do Sr. Almuzaini, algumas das acusações que ele enfrentou estavam relacionadas a um episódio de “Masameer County”, um spinoff da Netflix lançado em 2021.

Esse episódio conta a história de um homem rico, mimado e solitário chamado Bandar que desenvolve um desejo noturno por sorvete. Ele sai em busca dele, apenas para ser espancado, jogado no deserto e levado por um bando de jihadistas. Ele se junta ao grupo terrorista Estado Islâmico e, na conclusão do episódio, um helicóptero em que ele viaja explode, catapultando-o para uma cena de sonho onde ele encontra um sorvete palaciano.

O episódio é abertamente depreciativo em relação aos jihadistas, retratando o líder do Estado Islâmico, Abu Bakr al-Baghdadi, que morreu em 2019, como um homem desprezível com um harém de mulheres.

Mas autoridades sauditas que perseguem o Sr. Almuzaini interpretaram isso como se significasse que “se você fosse e lutasse com o Estado Islâmico e morresse como Bandar no episódio do sorvete, você iria para o céu”, disse o Sr. Almuzaini em seu vídeo. “Não sei como eles leram dessa forma.”

No vídeo, o Sr. Almuzaini implorou pela ajuda do príncipe Mohammed, dizendo que tentou resolver seu caso por vários meios antes de torná-lo público.

Os problemas do Sr. Almuzaini começaram em 2021, quando um funcionário de uma autoridade de mídia saudita começou a investigá-lo e seu estúdio de animação por violações regulatórias que incluíam “apoio ao terrorismo e à homossexualidade”, disse o Sr. Almuzaini no vídeo.

O que era inicialmente uma questão regulatória se transformou em um julgamento criminal. Além das reclamações sobre o conteúdo de “Masameer”, os promotores se referiram a postagens de mídia social que o Sr. Almuzaini fez de 2010 a 2014, ele disse no vídeo.

O Sr. Almuzaini concluiu o vídeo dizendo que recentemente teve que fechar seu estúdio de animação e demitir seus funcionários. Mas ele ainda acredita no “governo sábio” do reino e está confiante de que obterá seus direitos, acrescentou.

Após o vídeo ser deletado, o Sr. Almuzaini pareceu permanecer livre. Ele continuou a postar nas redes sociais, inclusive na terça-feira.

Em um segundo vídeo, postado no domingo, o Sr. Almuzaini enfatizou sua lealdade ao reino saudita e seus governantes, acrescentando que não queria ir para nenhum outro lugar.

“Eu viverei neste país”, ele disse. “E se Deus quiser, eu morrerei neste país.”

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