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A última resistência dos mamutes peludos

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Durante milhões de anos, os mamutes percorreram a Europa, a Ásia e a América do Norte. Há cerca de 15 mil anos, os animais gigantes começaram a desaparecer da sua vasta área de distribuição até sobreviverem apenas em algumas ilhas.

Eventualmente, eles também desapareceram desses refúgios, com uma exceção: a Ilha Wrangel, uma extensão de terra do tamanho de Delaware, a mais de 130 quilômetros ao norte da costa da Sibéria. Lá, os mamutes resistiram durante milhares de anos – eles ainda estavam vivos quando as Grandes Pirâmides foram construídas no Egito.

Quando os mamutes da Ilha Wrangel desapareceram, há 4.000 anos, os mamutes foram extintos para sempre.

Durante duas décadas, Love Dalén, geneticista da Universidade de Estocolmo, e os seus colegas têm extraído pedaços de ADN de fósseis na Ilha Wrangel. Nos últimos anos, eles reuniram genomas inteiros de mamutes. Na quinta-feira, publicaram uma reconstrução da história genética destes animais enigmáticos.

Os cientistas concluíram que a população da ilha foi fundada há cerca de 10 mil anos por um pequeno rebanho composto por menos de 10 animais. A colônia sobreviveu por 6.000 anos, mas os mamutes sofriam de uma série de doenças genéticas.

Oliver Ryder, diretor de genética de conservação da San Diego Zoo Wildlife Alliance, disse que o estudo traz lições importantes para tentar salvar as espécies da extinção hoje. Isso mostra que a endogamia pode causar danos a longo prazo.

“O estudo do mamute permite que se examine esse processo ao longo de milhares de anos”, disse o Dr. Ryder, que não estava envolvido no novo estudo. “Não temos dados como esses para as espécies que estamos tentando salvar agora.”

Dr. Dalén e seus colegas examinaram os genomas de 14 mamutes que viveram na Ilha Wrangel de 9.210 anos a 4.333 anos atrás. Os investigadores compararam o ADN dos mamutes da Ilha Wrangel com sete genomas de mamutes que viveram no continente siberiano até 12.158 anos atrás.

O genoma de qualquer animal contém uma enorme quantidade de informações sobre a população a que pertencia. Em grandes populações, há muita diversidade genética. Como resultado, um animal herdará diferentes versões de muitos dos seus genes dos seus pais. Numa população pequena, os animais tornar-se-ão endogâmicos, herdando cópias idênticas de muitos genes.

Os fósseis mais antigos da Ilha Wrangel contêm versões idênticas de muitos genes. O Dr. Dalen e seus colegas concluíram que a ilha foi fundada por uma população notavelmente pequena de mamutes.

Há cerca de 10.000 anos, a Ilha Wrangel era uma região montanhosa no continente da Sibéria. Poucos mamutes passavam algum tempo lá, preferindo regiões mais baixas onde cresciam plantas mais abundantes.

Mas no final da era glacial, o derretimento das geleiras submergiu a margem norte da Sibéria. “Havia um pequeno rebanho de mamutes que estava na Ilha Wrangel quando ela foi isolada do continente”, disse Dalén.

Os mamutes no continente enfrentaram desafios significativos à sua sobrevivência. Os humanos os caçaram, enquanto as mudanças climáticas destruíram grande parte de seu habitat de pastagens, transformando-o em tundra.

Mas os poucos mamutes encalhados na Ilha Wrangel tiveram um tremendo golpe de sorte. A ilha estava livre de pessoas e outros predadores, e eles não enfrentavam a concorrência de outros mamíferos pastadores. Além disso, o clima da Ilha Wrangel transformou-a numa cápsula do tempo ecológica, onde os mamutes ainda podiam desfrutar de uma diversidade de plantas da era glacial.

“A Ilha Wrangel era um lugar de ouro para se viver”, disse Dalén.

Ele e os seus colegas descobriram que a população da Ilha Wrangel aumentou de menos de 10 mamutes para cerca de 200. Esse foi provavelmente o número máximo de mamutes que a vida vegetal da ilha poderia suportar.

Mas a vida estava longe de ser perfeita para os mamutes Wrangel. Os poucos animais que fundaram a ilha tinham muito pouca diversidade genética, e o Dr. Dalén e os seus colegas descobriram que o nível permaneceu baixo durante os 6.000 anos seguintes.

“Eles carregaram consigo a endogamia que tiveram nos primeiros dias”, disse ele.

Como resultado, os mamutes provavelmente sofreram um elevado nível de doenças hereditárias. O Dr. Dalén suspeita que estes mamutes doentes conseguiram sobreviver durante centenas de gerações porque não tinham predadores ou concorrentes. O rebanho da Ilha Wrangel provavelmente teria desaparecido rapidamente no continente.

O novo estudo não revela como exatamente os mamutes Wrangel chegaram ao fim. Não há evidências de que a culpa seja dos humanos; os primeiros visitantes conhecidos da Ilha Wrangel parecem ter montado um acampamento de caça de verão 400 anos depois da extinção dos mamutes.

Por enquanto, o Dr. Dalén só pode especular sobre a verdadeira causa da extinção dos mamutes. A guerra na Ucrânia impossibilitou que ele e os seus colegas viajassem para a Rússia para realizar mais pesquisas.

É possível que um incêndio na tundra tenha matado os mamutes de Wrangel, ou que a erupção de um vulcão do Ártico os tenha dizimado. O Dr. Dalén pode até imaginar que uma ave migratória trouxe um vírus da gripe para a Ilha Wrangel, que então passou para os mamutes e os exterminou.

“Ainda temos uma série de explicações possíveis e ainda não conseguimos reduzi-las”, disse ele.

Dr. Dalén acredita que o novo estudo é um mau presságio para os biólogos conservacionistas que estão tentando resgatar espécies que estão perto da extinção. Mesmo que restaurem uma espécie a uma população maior, esta poderá continuar sobrecarregada com um baixo nível de diversidade genética.

O Dr. Dalén disse que pode ser essencial aumentar a diversidade genética de populações em recuperação. Biólogos conservacionistas têm investigado como fazer isso — movendo animais individuais entre populações para que eles possam cruzar, por exemplo.

A clonagem pode fornecer outra forma de ajudar na recuperação das espécies. Dr. Ryder e seus colegas têm congelado células de animais ameaçados de extinção para preservar parte de sua diversidade genética. Em 2021, os pesquisadores conseguiram produzir um clone de um furão de patas pretas de uma população extinta na década de 1980.

Sem estas intervenções, uma espécie ameaçada pode ter dificuldades para escapar de um legado de endogamia, mesmo depois de centenas de gerações. “Ele ainda pode ter essas bombas-relógio em seu genoma que não são um bom presságio para o longo prazo”, disse o Dr. Ryder.

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